Rapport spécial: Dans la ville de l’Oklahoma, la ville du porc, COVID suscite la peur, la foi et la douleur

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GUYMON, Okla./WASHINGTON – (Reuters) – En 25 ans, l’importante usine de porc qui domine cette petite ville a apporté des emplois, de nouveaux résidents et une bouée de sauvetage économique à une communauté agricole qui se rétrécit lentement.

Un travailleur d’une usine de transformation de porc mange derrière des écrans en plexiglas installés dans la cafétéria de l’établissement pour tenter de contenir la propagation de la maladie à coronavirus (COVID-19) au sein de l’usine, à Guymon, Oklahoma, États-Unis, le 13 mai 2020. Photo prise en mai 13, 2020. Seaboard Foods Inc./Handout via REUTERS

Attirés par des salaires relativement bons chez Seaboard Foods, des immigrants comme Felix et Pilar Jimenez sont arrivés par centaines pour abattre des porcs et transformer de la viande pour expédition dans le monde entier. Le couple mexicain a commencé à travailler à Guymon, dans les vastes plaines de la poignée de l’Oklahoma, environ un an après l’ouverture de l’usine, suivi à temps par leurs fils Michael, maintenant âgé de 26 ans, et Anthony, âgé de 22 ans.

Au cours des derniers mois, comme dans de nombreuses villes des États-Unis avec des opérations d’emballage de viande, COVID-19 a détruit l’usine et la communauté environnante, ce qui a provoqué des incertitudes économiques, de la peur et – dans le cas de la famille Jimenez – une tragédie.

Seaboard rapporte qu’au 21 mai, 641 de ses quelque 2 700 employés étaient positifs pour le virus, soit environ un quart de ses effectifs. Pilar, Michael et Anthony Jimenez sont tous tombés malades. Felix, 56 ans, qui était pour la plupart confiné à la maison, s’est remis de son pontage cardiaque. Il est décédé le 9 mai.

Guymon fait partie de la nouvelle frontière du coronavirus – principalement des communautés rurales avec de grandes usines de conditionnement de viande où les employés travaillent souvent à quelques centimètres l’un de l’autre, font du covoiturage pour leur travail et vivent dans des maisons surpeuplées ou multigénérationnelles.

Interviewé à l’appartement de la famille quelques jours après la mort de son père, Michael Jimenez a déclaré que les habitants de Guymon devaient se réveiller aux dangers du coronavirus, quelque chose qui s’étend au-delà de la plante et menace particulièrement les personnes âgées et médicalement fragiles comme Felix.

“J’espère juste que toute la communauté se rend compte à quel point cela peut être fatal”, a déclaré Michael Jimenez, parlant à travers un masque de protection.

Il est difficile de comprendre comment chacun des membres de la famille Jimenez a contracté la maladie. Pilar et ses fils disent que n’importe lequel d’entre eux aurait pu l’attraper à l’usine d’emballage, puis infecter Felix.

“Je pense que nous lui avons rapporté le virus”, a déclaré Pilar Jimenez, 53 ans, qui vivait avec Anthony et Felix.

Michael Jimenez a déclaré que Felix n’avait jamais quitté l’appartement, sauf pour promener le chien, et seulement avec un masque, ajoutant que lui et Anthony travaillaient aux côtés d’un collègue de travail qu’ils ont appris plus tard était malade.

D’un autre côté, le virus circule dans la communauté au sens large, pas seulement à l’usine. Le comté de Texas, où se trouve l’usine, avait enregistré 820 cas vendredi matin, dont quatre décès.

Malgré le taux élevé d’infection parmi les travailleurs d’usine, l’entreprise n’a signalé aucun décès parmi les employés.

Duke Sand, président-directeur général de Seaboard Foods, a déclaré à Reuters que la société respectait les directives des Centers for Disease Control and Prevention (CDC) des États-Unis sur la façon de contenir le virus à l’usine, y compris les horaires sur le moment où les employés concernés devraient retourner au travail et ce que des équipements de sécurité, tels que des écrans et des masques, à leur donner.

Sand a déclaré que la société, une filiale de Seaboard Corp, a eu la chance d’avoir vu son premier cas à la mi-avril, bien après d’autres installations d’emballage de viande à travers le pays. D’autres usines ont été moins transparentes avec leur nombre – par exemple, Smithfield Foods [SFII.UL], le plus grand transformateur de porc au monde, a refusé dans une déclaration à Reuters le 8 mai de confirmer le total des cas dans ses nombreuses installations, invoquant la nécessité de respecter la vie privée des employés.

Interrogé sur la mort de Felix Jimenez, Seaboard’s Sand a déclaré: “Le but de ces tests est que nous n’avons pas de tragédies comme celle-là.”

SENTIMENTS DIVISÉS

Comme dans de nombreuses villes où la viande est emballée à travers le pays, les dirigeants locaux et les résidents sont déchirés sur la manière de faire face à la nouvelle menace, qui oppose les besoins économiques des employés et des entreprises locales aux risques sanitaires croissants pour tous les membres de la communauté.

L’usine de Seaboard, où les salaires commencent à 16 $ l’heure, est de loin le plus gros employeur de la ville de moins de 11 300 personnes. L’usine est à la fois une cheville ouvrière de l’économie locale et un point chaud dans la bataille du pays contre le nouveau coronavirus.

Les opinions sur les dangers du virus ne sont pas nécessairement cohérentes ou prévisibles, montrent des entretiens avec une vingtaine de résidents locaux. Bien que la population soit petite, Guymon et le comté de Texas sont complexes sur le plan démographique et politique.

Le comté, où vivent environ 70% des travailleurs d’usine, est un bastion républicain au cœur de la ceinture biblique américaine, et il a massivement soutenu le président Donald Trump en 2016. Pourtant, les résidents ont des origines diverses: les travailleurs d’usine viennent d’Amérique du Nord, d’Amérique latine , Afrique et Asie. Environ 41% des ménages du comté parlent des langues autres que l’anglais à la maison, selon les derniers chiffres du recensement américain.

La ville de Guymon, majoritairement blanche au tournant du siècle, est aujourd’hui plus de la moitié hispanique ou latino. L’usine domine l’économie, mais de nombreuses entreprises agricoles opèrent autour d’elle, principalement détenues par des Blancs.

Aussi différents que soient les résidents, leur vie se recoupe. Les nombreuses entreprises de la ville dépendent des immigrants en tant que clients et travailleurs, et certaines entreprises locales appartiennent à des minorités et des immigrants. Presque tout le monde semble travailler à l’usine ou connaître quelqu’un qui le fait.

Le soutien à l’entreprise semble fonctionner à chaud et à froid en fonction des commentaires d’un ami ou d’un beau-frère. Plusieurs travailleurs ont exprimé leur crainte d’aller travailler, mais craignent, dans la même mesure, de perdre leur emploi s’ils se plaignent.

Le principal point de discorde semble être le sérieux avec lequel prendre la menace du coronavirus.

Pour l’instant, a confirmé Seaboard, ses employés semblent représenter environ la moitié des cas COVID-19 du comté de Texas. Les chiffres sont en constante évolution: tous les employés n’ont pas été testés et la charge de travail confirmée du comté augmente régulièrement avec les tests étendus.

Ce qui est certain, c’est que le virus ne respecte aucune frontière, a déclaré le Dr Martin Bautista, qui travaille déjà avec d’autres médecins pour contenir les infections au centre de soins de Guymon, où il a déclaré qu’un patient était décédé.

“C’est un virus. Il ne reconnaît pas la couleur de votre peau, votre statut socio-économique, rien. ”

Pourtant, certaines personnes à Guymon rejettent le risque COVID-19, qualifiant les porteurs de masques de «moutons» ou suggérant que Dieu protégera ceux qui ont la foi.

«Étant des gens de la campagne, il semble que notre immunité soit beaucoup plus élevée et nous avons Jésus», explique Kalye Griffin, 42 ans, propriétaire du magasin Top Hand Western.

Les dirigeants locaux disent que les barrières linguistiques peuvent entraver les messages de santé de base sur les précautions à prendre.

«Il y a plusieurs langues à Guymon, a déclaré le directeur municipal Joe Dunham. “Les gens ne comprennent tout simplement pas la gravité de la situation dans laquelle nous nous trouvons.” ”

D’autres résidents sont impatients de remettre l’économie sur les rails.

L’Oklahoma faisait partie d’une poignée d’États qui n’ont pas émis d’ordres de séjour à domicile dans tout l’État, car le coronavirus a pris de l’ampleur. Le comté de Texas a fermé les entreprises non essentielles relativement tard, par rapport au reste du pays, le 28 mars. Et il a été parmi les premiers à rouvrir, le 24 avril.

“Je ne pense pas que nous aurions dû fermer”, a déclaré Suzanne Bryan, en saluant les automobilistes devant sa boutique de nourriture et de cadeaux sur la rue principale pavée rouge de Guymon. “C’est comme la grippe, le taux de survie est de 98 à 99%.”

Bien que le taux de mortalité précis pour le coronavirus ne soit pas connu, les experts médicaux disent qu’ils croient qu’il dépasse 1%, plus de 10 fois le taux de la grippe.

En tout état de cause, Bryan, membre de l’Église évangélique chrétienne Guymon du Nazaréen, a déclaré que Dieu contrôlait ce qui se passait. “Ce n’est pas à propos de moi”, a-t-elle dit. “C’est le plan de Dieu.”

Plusieurs propriétaires d’entreprises hispaniques ou latinos en famille ou entre amis dans l’usine ont déclaré à Reuters Seaboard qu’il fallait faire plus pour protéger les employés. Ils ont dit qu’ils connaissaient des personnes soumises à des pressions pour retourner au travail trop tôt après avoir été malades.

«Ils se soucient de la production, pas des travailleurs», a déclaré l’immigrant cubain José Francisco Linares, qui dirige le restaurant et le marché de Papachongo près du domicile de Jimenez.

Reuters n’a pas été en mesure de confirmer de manière indépendante les allégations de pression pour retourner au travail. Le PDG de Seaboard, Sand, a déclaré que la société conseillait aux travailleurs de suivre les directives du CDC: permettre à au moins 10 jours de s’écouler depuis l’apparition des symptômes tels que la fièvre et au moins trois jours depuis leur résolution.

Le propriétaire de l’entreprise, Ivan Lorenzo, s’est dit perplexe quant aux raisons pour lesquelles l’usine n’a pas fermé ses portes dans un comté dépourvu d’établissements de santé capables de traiter les coronavirus. Comme dans de nombreuses zones rurales des États-Unis, l’hôpital local est minuscule, avec un équipement, des lits et du personnel médical limités.

«C’est ce qui se passe lorsqu’une grande entreprise comme celle-ci vient dans une petite ville comme celle-ci», a déclaré Lorenzo, 42 ans, parlant de son magasin, Ivan Barber Studio, sur la rue Main, où il a déclaré que les employés portent des masques et des gants et travaillent six pieds. une part. “Ils font tout ce qu’ils veulent.”

Lorsqu’on lui a demandé s’il était prêt à fermer l’usine en fonction des résultats des tests, Sand a déclaré: “Je n’exclurais rien qui serait dans le meilleur intérêt des employés.”

DES MILLIERS INFECTÉS, DES DIZAINES MORTS

La pandémie de coronavirus a porté un coup dur à l’industrie américaine de transformation de la viande et de la volaille de 185 milliards de dollars, qui emploie 68000 personnes comme abatteurs et découpeurs de viande, selon les données de 2019 du Département du travail des États-Unis.

Ces plantes se sont révélées des vecteurs de maladie d’une efficacité dévastatrice.

Dans l’industrie de l’emballage de viande en général, des milliers d’employés ont été infectés par le coronavirus et des dizaines sont morts, selon l’Union internationale des travailleurs et travailleuses unis de l’alimentation et du commerce (TUAC). Seaboard exploite conjointement une autre usine de transformation du porc à Sioux City, Iowa, où 59 cas ont été signalés parmi les travailleurs.

Bien que Seaboard n’ait jamais fermé ses usines, une trentaine d’installations exploitées par d’autres sociétés ont temporairement fermé au Nebraska, en Iowa, au Minnesota et dans plusieurs autres États du Midwest, selon les TUAC. La capacité d’abattage du porc et du bœuf a chuté de 30% à 40%, selon le département américain de l’Agriculture.

Pour éviter une nouvelle baisse d’un approvisionnement alimentaire majeur, le président américain Donald Trump a ordonné fin avril que les usines de viande restent ouvertes pendant la pandémie.

Selon le département américain de l’Agriculture, au moins 14 usines ont rouvert leurs portes, certaines installant des barrières entre les postes de travail et prenant d’autres mesures de sécurité.

Trump dit que cela a réduit le risque d’exposition au coronavirus.

“Ils avaient un nombre disproportionnellement élevé de personnes qui ont eu le problème, et cela s’en va”, a déclaré le président lors d’une conférence de presse à la Maison Blanche mardi. “Les plantes sont très, très propres maintenant.”

MALADIE ET ​​PEUR

Les infections dans le comté de Texas sont apparues lentement, dans les communautés rurales entourant Guymon, la première apparaissant le 28 mars, selon les données du comté de Texas.

Vers la mi-avril, un employé de Seaboard s’est révélé positif, selon l’entreprise. Après cela, l’usine a proposé de payer des tests volontaires dans les cliniques locales pour les employés qui ont signalé des symptômes ou qui ont été en contact étroit avec des personnes infectées. Le nombre de cas a grimpé en flèche.

À la mi-mai, lorsque la société a proposé des tests de masse, la maladie et la peur avaient fait grimper les taux d’absentéisme jusqu’à 30%, et l’abattage quotidien est passé de 22 000 porcs par jour à 10 000 quelques jours, selon le directeur général de l’usine, Rick. Sappington.

Martin Rosas, président local des TUAC, a déclaré qu’il appréciait la réponse de l’entreprise à la crise.

Seaboard a accepté une proposition syndicale concernant des congés de maladie payés pour motiver les travailleurs à signaler les symptômes et l’auto-quarantaine à la maison, a déclaré Rosas. Il a également accepté de tester la température de tous les travailleurs entrant dans l’usine et de leur verser 2 $ de plus pour compenser les risques de travail pendant l’épidémie, a-t-il déclaré.

“Nous avons eu une réponse très positive de Seaboard”, a déclaré Rosas.

Comme d’autres usines, Seaboard a institué des primes de présence – distinctes de la prime de risque – qui s’élèvent à 100 $ de plus par semaine. Certains critiques, parlant des entreprises en général, ont déclaré que le fait de donner des primes pour se présenter peut inciter les employés à travailler lorsqu’ils sont malades.

Le PDG de Seaboard Sand a déclaré que ce n’était pas le but de l’entreprise.

“Nous sommes très francs pour nous assurer que les employés sachent que si vous ressentez des symptômes, ne vous sentez pas bien, signalez-le-nous, consultez vos médecins, restez à la maison”, a-t-il déclaré.

«NO PULLBACK»

Le maire de Guymon, Sean Livengood, 30 ans, a déclaré que la réouverture de la ville se poursuivra rapidement. “À ce stade, il n’y a pas de recul”, a-t-il déclaré à Reuters.

Directeur de production à l’usine de Seaboard, il est optimiste quant à la réémergence de la ville après la fermeture et souligne que les résidents devraient faire preuve de leur meilleur jugement pour savoir s’il est sûr pour eux, personnellement, de s’aventurer.

“Le plus important pour nous, c’est que si vous ne vous sentez pas à l’aise pour sortir, veuillez ne pas sortir”, a-t-il déclaré.

Harold Tyson, le responsable des urgences du comté, est moins optimiste quant à la réouverture, appelant à une prudence minutieuse.

“J’aimerais que nous ralentissions”, a déclaré Tyson, “et nous ne le sommes pas.”

Nancy Schmid, PDG du seul hôpital du comté, le Memorial Hospital of Texas County, est également inquiète. Récemment libérée de la mise en quarantaine en raison de son exposition à des employés positifs pour COVID, elle a testé négatif pour le virus et est occupée à gérer un établissement de 25 lits mal équipé pour une pandémie.

Elle a déclaré que l’établissement ne disposait pas de machines de purification de l’air pour empêcher la propagation du virus à l’intérieur. L’hôpital est submergé de patients potentiels à COVID-19 qui recherchent des services de diagnostic tels que des radiographies et des tomodensitogrammes, a-t-elle déclaré, mais il n’a pas suffisamment de médecins et d’autre personnel médical pour traiter les personnes hospitalisées. En conséquence, les résidents du comté doivent être envoyés aussi loin qu’Oklahoma City, un trajet en voiture de quatre heures, pour des soins.

«Nous avons plus besoin de médecins que de New York», a-t-elle déclaré.

‘TOUJOURS LÀ’

Bien que sa famille ait initialement emmené Felix Jimenez dans une clinique locale, il s’est rapidement détérioré au point de ne plus pouvoir être soigné à Guymon.

Quelques jours après être tombé malade au début du mois de mai, il a été transporté d’urgence à l’hôpital de Liberal, dans le Kansas, à 65 kilomètres de là, puis placé sur un ventilateur. Ensuite, les médecins ont choisi de le faire voler par hélicoptère à Amarillo, au Texas, pour dialyse.

Il est tombé gravement malade en plein vol et le pilote s’est retourné. Felix est décédé là où l’hélicoptère a atterri, dans le parking de l’hôpital du Kansas.

Michael Jimenez est troublé, non seulement par l’épreuve de son père, mais par la perspective qu’une expérience tout aussi horrible puisse attendre d’autres membres vulnérables de la communauté de Guymon.

Les résidents n’apprécient pas toujours les travailleurs d’usine comme ses parents, a-t-il dit. «Ils ne comprennent pas que certaines de ces personnes ont tout laissé pour subvenir aux besoins de leur famille.»

Après avoir immigré avec Pilar du Mexique il y a 30 ans, Felix Jimenez a passé sa vie à rebondir parmi les emplois d’emballage de viande dans l’Iowa, le Kansas, le Texas et l’Oklahoma. Il était connu à Guymon non seulement pour les amitiés qu’il avait nouées au travail, mais aussi pour son implication dans l’Église catholique de la ville et le groupe sportif pour les jeunes.

Après sa retraite pour des raisons de santé il y a sept ans, Felix a commencé à acheter, réparer et vendre des voitures, a déclaré son fils. Il a acquis la réputation de pouvoir démarrer n’importe quel moteur.

Les enfants qui ont raté l’autobus scolaire savaient qu’ils pouvaient frapper à sa porte pour obtenir un ascenseur, a déclaré Michael Jimenez. Les fils de Félix s’appuyaient également sur lui. “Celui qui était toujours là était mon père”, a déclaré Michael Jimenez.

En grandissant, les frères Jimenez ont pensé à trouver des emplois dans l’industrie pétrolière et gazière, mais Felix les a dirigés vers l’usine, citant ses heures stables et son salaire stable. Les quatre d’entre eux ont travaillé partout dans l’établissement, du «plancher d’abattage» à la congélation de la poitrine de porc à l’expédition.

Maintenant que son père est parti et que d’autres membres de la famille ont récupéré de COVID-19, Michael s’inquiète de leur retour au travail.

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Pilar souffre de diabète et d’un stent cardiaque, et Michael craint qu’elle ne soit réinfectée. Les experts disent que les réinfections semblent peu probables à court terme, mais ils ne savent pas combien de temps l’immunité chez les patients guéris peut durer.

“Elle est vulnérable”, a déclaré Michael Jimenez à propos de sa mère. “Nous devons la protéger.”

Il a ajouté que la famille devait également payer le loyer.

Andrew Hay a signalé de Guymon, Okla., Et Andy Sullivan de Washington. Tom Polansek et Caroline Stauffer ont contribué au reportage. Montage par Julie Marquis

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