Qu'est-ce qu'une courbe de rendement inversée et que signifie-t-elle réellement?

Si vous suivez les marchés, vous savez probablement que la courbe de rendement s’est partiellement inversée. Vous savez probablement aussi que c'est un gros problème, car presque tous les journalistes financiers du pays n'arrêtent pas de le dire. Il est peut-être moins évident de comprendre pourquoi tout le monde a paniqué à ce sujet.

La réponse, en un mot, est la récession. Les chances sont bonnes que l'on pourrait être imminent.

Voici ce qui se passe.

Quelle est la courbe de rendement?

La courbe de rendement compare le rendement de différentes obligations de qualité de crédit égale dans le temps. Il présente des obligations par ailleurs identiques par rapport à leurs dates d'échéance différentes afin de rendre compte du retour sur investissement à court terme par rapport à moyen ou long terme.

Par exemple, si une obligation AAA à deux ans versait 1% et une obligation AAA à cinq ans versait 1,5%, ils pourraient présenter une courbe de rendement de 0,5.

La courbe compare une qualité de crédit égale, car lorsque les obligations sont identiques, la seule chose qui varie est leur rendement au fil du temps.

Vous pouvez créer une courbe de rendement à partir de n’importe quel ensemble d’obligations, mais l’indice de référence le plus courant est le graphique comparant les rendements des obligations du Trésor américain à trois, deux ans, cinq ans, 10 ans et 30 ans. C’est ce à quoi les économistes se réfèrent quand ils discutent de "la" courbe de rendement.

En effet, la dette du Trésor américain est un indicateur critique. Les banques (et même certains gouvernements) l'utilisent comme une réserve de valeur universelle. C'est l'endroit le plus sûr pour placer votre argent car, malgré les troubles politiques récents, vous êtes pratiquement assuré d'un retour sur investissement.

Les taux d'intérêt du Trésor évoluent à l'inverse de la confiance des investisseurs. Lorsque les banques et les investisseurs se sentent satisfaits de l’économie américaine, les rendements augmentent. Ils se sentent confiants de placer leur argent dans d'autres secteurs, comme les prêts hypothécaires et les prêts aux entreprises, de sorte que les bons du Trésor doivent payer des intérêts plus élevés pour être concurrentiels. Mais lorsque la confiance baisse, les investisseurs sont plus susceptibles de chercher un endroit sûr pour leur argent. Les obligations du Trésor offrent une forme de sécurité unique, de sorte que leurs rendements diminuent.

Qu'est-ce qu'une inversion de courbe de rendement?

OK, vous savez maintenant ce qu'est une courbe de rendement et pourquoi nous suivons si attentivement les taux du Trésor.

Maintenant, quel est le problème avec "inversion"?

Habituellement, la courbe de rendement suit un cours prévisible dans lequel les obligations à long terme surpassent les obligations à court terme. Fondamentalement, le gouvernement paie plus pour emprunter de l'argent plus longtemps. C'est ce que l'on appelle une courbe de rendement "positive", car la différence entre un rendement à long terme et un rendement à court terme est positive.

Cependant, il arrive que les obligations à court terme rapportent plus que les obligations à long terme. La courbe devient négative. C'est ce qu'on appelle une courbe de rendement "inversée".

C'est ce qui s'est passé lundi. Les obligations de deux ans et de trois ans ont commencé à payer plus de cinq ans. Les obligations à 10 ans y arrivent également, ce sur quoi les marchés se concentrent le plus – des périodes où le rendement du Trésor à deux ans est supérieur à celui à 10 ans.

Cela signifie que la demande d’obligations à long terme dépasse maintenant celle d’instruments à court terme. Les investisseurs ont commencé à donner la priorité à la sécurité à long terme par rapport à l’accès au capital. Ils craignent plus de perdre leur argent que de rater une occasion.

Cela n'arrive pas souvent. En fait, historiquement, cela ne se produit que dans des situations très spécifiques: peu de temps avant le début d'une récession. La courbe de rendement est devenue négative en termes de trésorerie du Trésor à deux ans contre cinq ans et de deux ans contre trois ans en 2005/2006, 2000, 1988 et 1978, laissant présager des récessions. La seule exception a été en 1998, lorsque la courbe de rendement a plongé très brièvement pendant un mois ou deux pendant l'été, mais n'a pas entraîné de récession.

Pour cette raison, les économistes considèrent la courbe de rendement comme un indicateur fiable des récessions à venir. Cela ne signifie pas que le marché s'effondrera immédiatement. L'inversion précède généralement une récession d'un ou deux ans. Donc, si les tendances historiques se maintiennent, l'économie se retournera vers la fin de 2019 ou 2020.

Il est important de noter qu'il s'agit d'une corrélation et non d'une causalité. Les prix des obligations ne conduisent pas à une récession. Ils signalent simplement comment les banquiers voient le marché. (En fait, voyez notre propre Katherine Ross pour savoir pourquoi vous ne devriez peut-être pas paniquer pour l'instant.)

Autres indicateurs de récession

Une inversion de la courbe des rendements suffirait normalement pour effrayer les économistes. Dans ce cas, cependant, la courbe de rendement rejoint quelques autres drapeaux rouges.

Depuis plusieurs années, les économistes ont mis en garde contre une autre récession, ne serait-ce que pour rien. Les récessions ont tendance à se produire tous les huit à dix ans environ, et le dernier en décembre 2007.

Les cours des actions ont également créé beaucoup d'anxiété. La moyenne industrielle du Dow Jones ayant grimpé en flèche ces dernières années, de nombreux observateurs du marché ont mis en garde contre une surévaluation potentielle. Fondamentalement, les investisseurs sont devenus trop enthousiastes et paient plus que ne valent les actifs sous-jacents. Lorsque cela se produit, le marché corrige finalement.

Qu'est-ce que tu sais? Le marché boursier est dans une plongée de plus de 1 000 points après plusieurs pertes plus tôt cette année. Mardi, le dollar a été touché par la plupart des principales devises. Les prix du pétrole, qui ont augmenté avant chaque récession américaine depuis la Seconde Guerre mondiale, ont passé la majeure partie de 2018 à la hausse. Le marché de la crypto-monnaie, bien que relativement petit, s’est effondré de 85% au cours des 12 derniers mois, effaçant une valeur de plus de 630 milliards de dollars. Les annonces de licenciement ont déjà commencé, en particulier dans l'industrie automobile.

En outre, les économistes ont longtemps mis en garde contre les politiques de l'administration actuelle. La guerre commerciale non déclarée que Donald Trump a déclenchée avec la plupart des partenaires commerciaux des États-Unis a effrayé les investisseurs et les industries. Malgré les efforts du gouvernement pour atténuer les effets de la hausse des prix, des secteurs clés tels que l'agriculture et le secteur manufacturier signalent un ralentissement de l'activité et le personnel de General Motors (GM) a confirmé que les licenciements de la société étaient dus aux prix de l'acier dictés par les tarifs.

Le défi de réagir aux récessions

Il se peut qu'il n'y ait pas beaucoup d'outils dans la boîte si et quand cette récession se produit.

Au cours des dernières années, le gouvernement a épuisé les ressources qu’il utiliserait habituellement pour lutter contre la récession. Les taux d’intérêt, tout en augmentant, sont restés à un niveau historiquement bas depuis 2008. La Réserve fédérale réagit généralement à un ralentissement en réduisant les taux sous l’impulsion des prêts, mais pour le moment, elle n’a pas beaucoup à couper.

Les dépenses de relance du gouvernement seraient limitées par la dette nationale de 21 000 milliards de dollars. Bien que l'économie des manuels scolaires recommande que le Congrès achète et embauche pour soutenir le marché privé pendant une récession, cela serait politiquement et (peut-être) économiquement difficile.

Les réductions d’impôts, un autre atout, ont déjà été épuisées. Les coupes de décembre dernier ont créé ce que les économistes ont appelé un «sucre élevé», essentiellement une poussée des dépenses de consommation dans une économie déjà en croissance. Avec le prix de 2 300 milliards de dollars de cette législation et, là encore, le niveau élevé de la dette publique, il serait difficile de procéder à une nouvelle série de réductions d'impôts et (selon leurs bénéficiaires) d'inonder simplement les marchés déjà liquides de capitaux inutiles.

C’est là, plus que tout autre, le principal problème auquel les décideurs seront confrontés. Si une récession se produit, le gouvernement n'aura peut-être pas beaucoup de ressources pour acheter, engager ou prêter quand nous en avons le plus besoin.

(Cet article a été corrigé.)

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