Qu’est-ce qui a mal tourné pour Clippers? Et où vont-ils maintenant?

Neuf mois avant la fin des Nuggets Clippers‘saison, ils envoyaient leurs visiteurs de Los Angeles à leur sixième défaite en 13 matchs par une nuit de janvier fraîche. À la fin, la patience de Doc Rivers était aussi mince que l’air des Rocheuses.

Après avoir exprimé sa frustration face à deux décisions des officiels, l’entraîneur des Clippers a été sifflé pour deux fautes techniques, expulsé et emmené hors du terrain de Pepsi Center à un peu plus d’une minute de la fin.

La défaite a couronné un tronçon avec certains des jeux les plus égratignants du prétendant au championnat de sa saison très attendue, y compris une défaite de 26 points le 4 janvier qui a conduit le centre de sauvegarde Montrezl Harrell à déduire que «nous ne sommes pas une grande équipe». Ils n’étaient pas assez bons pour gagner à Denver non plus, a reconnu Rivers, affirmant que l’équipe avait attendu trop longtemps pour commencer à jouer. Pourtant, il a insisté sur le fait que l’équipe était sur la même longueur d’onde.

«Aucun de nous ici ne panique ou quoi que ce soit du genre», a déclaré Rivers. «C’est une longue saison. Et nous serons prêts.

La saison durerait quatre mois de plus que jamais en raison de l’interruption causée par la pandémie COVID-19. Pourtant, tout ce temps n’a pas pu aider les Clippers à être prêts, quand cela importait le plus, à nettoyer le jeu discontinu qui était une caractéristique non seulement au début de janvier mais une grande partie de la saison.

Poussés à nouveau par les Nuggets en demi-finale de la Conférence Ouest, les Clippers ont vu leur avance dominante en série 3-1 disparaît dans une série de tirs manqués, d’arrêts manqués et d’occasions manquées qui ont révélé que leur incohérence était toujours présente des mois plus tard. Ils ont fléchi leur potentiel de championnat tout en construisant des avances de 16, 19 et 12 points contre les Nuggets lors des trois derniers matchs de la série. Ils semblaient également impuissants lorsque Denver a commencé ses rallyes.

«Ils sont tombés sur une vraie équipe qui a joué ensemble, pas malgré les autres», a déclaré un dirigeant de la ligue.

La sortie plus tôt que prévu empêche la franchise de réaliser son objectif déclaré de remporter un championnat et les laisse regarder les Lakers rivaux continuer à poursuivre le leur.

Chris Webber, analyste de TNT et ancien All-Star, était parmi les nombreux qui ont choisi les Clippers pour gagner l’Ouest sur la base de la promesse alléchante d’ajouter à deux fois le joueur le plus précieux de la finale, Kawhi Leonard, et l’ancien joueur le plus précieux, Paul George, à un gamme d’acteurs établis, résilients et polyvalents qui ont excellé dans leurs rôles.

“Vous pensiez que la chimie serait juste dans leur effort et leur défense chaque nuit”, a déclaré Webber.

Au lieu de cela, un manque de chimie a été cité à plusieurs reprises par les joueurs après le match 7 comme un facteur clé expliquant pourquoi ils ont échoué lorsque leur talent n’a pas réussi à submerger leurs adversaires.

Les Clippers ont en moyenne seulement 45 points et 39% au tir en deuxième mi-temps contre Denver, des chiffres qui se sont classés derniers parmi les huit demi-finalistes de la conférence. George et Leonard ont réussi 11 tirs et les ont tous ratés au quatrième quart du match 7 et se sont combinés pour seulement cinq points après la mi-temps.

«Nous commençons à manquer des coups et vous pouvez nous voir faire de moins en moins confiance», a déclaré Rivers. «Je veux dire, écoute, évidemment j’aurais pu faire quelque chose de plus.

Dès le début du partenariat Leonard et George, il était entendu que l’intégration de stars face à la franchise connues pour leurs styles de prêche par l’exemple dans une hiérarchie de vestiaires établie prendrait du temps. Les voix les plus influentes de l’année précédente, telles que Lou Williams, Patrick Beverley et Harrell, sont restées. Ils ont cherché à lancer ce processus. Avant le début du camp d’entraînement, les Clippers avaient déjà joué à des jeux de ramassage pendant des semaines, affrété un bateau pour une sortie de pêche en haute mer et regardé un match de Rams depuis une suite du Colisée. À l’intérieur de la bulle de la ligue le mois dernier, les joueurs ont déclaré qu’ils se sont rapprochés tout en se demandant si l’équipe devrait continuer la saison en raison de préoccupations concernant l’injustice raciale.

Pourtant, le maillage s’est avéré plus difficile que prévu à mesure que les rôles des joueurs changeaient.

“Vous partez de l’année dernière, nous étions l’équipe à qui on ne s’attendait pas pour faire les séries éliminatoires et être une équipe de calibre de championnat lorsque vous faites venir deux gars de haut niveau, c’est un ajustement”, a déclaré Williams. “[Harrell] et moi, nous avons dû ajuster nos jeux. Je pense que tout le monde a dû se sacrifier et se mettre dans une position différente et ce genre de choses prend du temps, surtout lorsque vous le faites pendant des années à la fois.

«Pour Kawhi, il vient de remporter un championnat avec un groupe de gars complètement différent, pour venir ici. Paul était dans une situation différente. Il y avait tellement de pièces mobiles différentes.

Cela incluait aussi leurs rotations. Leur premier match avec une liste saine était Noël. Ils ont joué avec une équipe complète 19 fois. Un problème courant, a déclaré Williams, était de trouver des joueurs habitués à différents systèmes d’attaque et de défense aux mauvais endroits. Leonard a déclaré que l’équipe avait besoin d’un «meilleur QI de basket-ball» pour la saison prochaine.

Pourtant, après la défaite de janvier à Denver, les Clippers ont remporté neuf de leurs 11 prochains matchs et en ont remporté sept sur huit au cours de la première semaine de mars, y compris une performance fulgurante contre Denver au Staples Center. Au moment où ils roulaient, avec les acquisitions de mi-saison Marcus Morris Sr., Reggie Jackson et Joakim Noah dans le giron, le coronavirus a mis fin à la saison.

Les Clippers se sont implorés de «gagner l’attente» pendant les quatre mois de congé de la ligue, mais l’attente du rythme s’est poursuivie même lorsque la NBA s’est de nouveau réunie à Orlando, en Floride. Le centre Ivica Zubac et le garde Landry Shamet sont arrivés avec plus de deux semaines de retard après avoir été testés positifs. pour COVID-19. Williams, Beverley et Harrell ont tous quitté la bulle pour pleurer la perte d’êtres chers. Harrell était parti pendant près d’un mois, revenant juste avant les séries éliminatoires.

«Les gars ont dû rentrer chez eux pour de bonnes raisons», a déclaré George. «Nous avons raté de peu beaucoup de temps avec des blessures en saison régulière et dans la bulle. Nous n’avons donc pas eu beaucoup de temps pour être ensemble. C’était la plus longue période que je pense que nous ayons joué ensemble. Mais ce n’était tout simplement pas suffisant et je pense que dans cette série, cela s’est montré. Denver est une équipe qui joue ensemble depuis longtemps. Quand les choses se compliquent, quand ils en ont besoin ou en ont besoin, ils se connaissent tout simplement.

Reggie Miller, le gardien du Temple de la renommée et analyste de TNT, a déclaré mercredi que George «doit commencer à se regarder» en partie pour son commentaire d’après-match selon lequel la saison passée n’avait pas été considérée comme un championnat ou un échec.

«Cette équipe a été construite pour gagner cette année», a déclaré Miller. «Vous ne pouvez pas me dire que c’était une question de chimie. Leur rival de la ville a un tout nouvel entraîneur à Frank Vogel. Ils ont aussi six, sept nouveaux joueurs? Avery Bradley n’est même pas dans la bulle? … Donc, tout le monde a affaire à la chimie lors de la reprise.

À la suite de la défaite de mardi lors du match 7, Rivers a clairement reconnu qu’il n’avait pas répondu aux attentes et qu’il «en prendrait la responsabilité». Rivers a été félicité pour son discours passionné d’après-match en août dénonçant le racisme. Plus récemment, cependant, il a été fortement critiqué pour son utilisation et ses ajustements dans la gamme.

Malgré le départ anticipé des Clippers, leur équipe est toujours au top de ses talents et devrait figurer parmi les meilleurs prétendants de l’Ouest la saison prochaine. Le dirigeant de la ligue pensait que les Clippers ramèneraient une grande partie de la même équipe en 2021, appelant cela le cours qu’il prendrait également. Les Clippers peuvent utiliser une exception de niveau intermédiaire en agence libre.

Les Clippers, a déclaré l’exécutif, devraient associer Leonard à la qualité de meneur de jeu avec lequel il a joué tout en remportant des championnats avec San Antonio et Toronto. C’est l’une des nombreuses améliorations nécessaires pour que leurs rêves de championnat deviennent réalité en 2021.

«C’est génial de revenir en arrière, mais les Clippers sont battables», a déclaré l’exécutif. «Ils ont besoin d’un meneur. Ils doivent en avoir un. Ils ont besoin d’une meilleure chimie. Ils doivent faire un meilleur travail de planification et d’ajustement. »

Qui est de retour:

G Patrick Beverley (7,9 points, 5,2 rebonds, deuxième équipe toute défense)

F Kawhi Leonard (27,1 points et 4,9 passes, 7,1 rebonds, deuxième équipe tout NBA et toute défense)

F Paul George (21,5 points, 5,7 rebonds, 3,9 passes)

G Terance Mann (2,4 points, 1,3 passes décisives en tant que recrue)

G Rodney McGruder (3,3 points, 2,7 rebonds)

C Joakim Noah (le contrat 2021 n’est pas garanti)

G Landry Shamet (9,3 points, 37,5% tir à trois points)

C Mfiondu Kabengele (3,5 points en 12 apparitions; la recrue a passé la majeure partie de la saison en G League)

G Lou Williams (entrant dans la dernière saison du contrat)

C Ivica Zubac (8,3 points, 7,5 rebonds, 10 doubles-doubles, un sommet en carrière)

Qui pourrait être parti:

F Marcus Morris Sr., joueur autonome sans restriction (10,1 points, 4,1 rebonds, 42% au tir)

F JaMychal Green, option de joueur à 5 millions de dollars pour 2021 (6,8 points, 6,2 rebonds, 38% de tir à trois points)

F / C Montrezl Harrell, joueur autonome sans restriction (18,6 points, 7,1 rebonds)

G Reggie Jackson, joueur autonome sans restriction (9,5 points, 3,2 passes)

F Patrick Patterson, joueur autonome sans restriction (4,9 points, 2,6 rebonds)

Et le brouillon?

Les Clippers ont échangé leur choix de première ronde 2020 à New York, en février, en échange de Morris, et ont échangé cinq choix au repêchage jusqu’en 2026, plus deux swaps de sélection, en échange de George.

Greif a rapporté de Los Angeles.

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