Quels sont les cinq plus gros astéroïdes et constituent-ils une menace pour la Terre ?

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Les scientifiques de la NASA ont identifié plus d’un million d’astéroïdes à ce jour.

Les restes rocheux sont laissés sur la formation précoce de notre système solaire il y a 4,6 milliards d’années.

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Le vaisseau spatial Dawn de la NASA a capturé une image de l’astéroïde géant Vesta en 2011Crédit : AFP

Quels sont les cinq plus gros astéroïdes et constituent-ils une menace pour la Terre ?

La plupart des 1 113 527 astéroïdes sont en orbite autour du soleil entre Mars et Jupiter dans la ceinture principale d’astéroïdes.

Ils varient en taille – d’un énorme 329 miles (530 km) de diamètre à un maigre 33 pieds (10 mètres) de diamètre, selon la NASA.

Bien qu’il soit possible qu’un astéroïde frappe la Terre un jour, les chances sont assez minces car ils sont si loin.

Les astronomes surveillent le ciel et suivent régulièrement les astéroïdes pour établir le risque, et nous serions probablement au courant d’un coup imminent des années à l’avance.

Un porte-parole du Jet Propulsion Laboratory de la NASA a déclaré : « La NASA ne connaît aucun astéroïde ou comète actuellement sur une trajectoire de collision avec la Terre, donc la probabilité d’une collision majeure est assez faible.

“En fait, pour autant que nous puissions en juger, aucun objet de grande taille n’est susceptible de heurter la Terre à un moment quelconque au cours des prochaines centaines d’années.”

La NASA surveille un astéroïde appelé Bennu qui a 1/2700 chance d’impacter la Terre entre 2175 et 2195.

Mais comme c’est un long moment, voici les cinq plus gros astéroïdes.

1. Cérès

Le plus gros objet de la ceinture d’astéroïdes entre les orbites de Mars et de Jupiter est Cérès.

C’était le premier astéroïde découvert en 1801 et était à l’origine considéré comme une planète.

Elle a ensuite été reclassée en astéroïde dans les années 1850, mais a été à nouveau reclassée en planète naine en 2006.

Bien qu’il ne soit plus strictement un astéroïde, il occupe la première place car il mesure 940 km de diamètre.

Ceres porte le nom de la déesse romaine du maïs et des récoltes – et a la même origine que le mot céréale.

Il a fallu 1682 jours terrestres – soit 4,6 ans – à Cérès pour faire un tour du soleil.

Et il effectue une rotation autour de son axe toutes les neuf heures.

2. Vesta

Vesta est le plus gros astéroïde officiel de la ceinture d’astéroïdes principale et le deuxième corps le plus massif.

Il a été découvert par Heinrich Wilhelm Olbers en 1807.

Vesta a un diamètre d’environ 329 miles (530 km), représentant près de neuf pour cent de la masse totale de tous les astéroïdes.

De forme sphérique, Vesta s’est séparé en croûte, manteau et noyau un peu comme la Terre.

3. Pallas

Pallas a été nommé d’après la déesse grecque de la sagesse après sa découverte en 1802.

Il mesure environ 318 miles (512 km) de diamètre et représente environ sept pour cent de la masse totale de la ceinture d’astéroïdes.

Contrairement à d’autres astéroïdes, l’orbite de Pallas est fortement inclinée à 34,8 degrés, ce qui la rend relativement inaccessible à l’étude.

4. Hygiene

Hygiea arrive en quatrième place à 270 miles (434 km) de diamètre.

C’est un astéroïde majeur de la ceinture principale, mais il pourrait bientôt être considéré comme une planète naine en raison de sa forme presque sphérique.

Si elle le devient, ce sera la plus petite planète naine de notre système solaire.

L’astronome Annibale de Gasparis a découvert l’astéroïde en 1849.

Hygiea n’est pas considérée comme potentiellement dangereuse car son orbite ne la rapproche pas de la Terre.

5. Interamnie

Interamnia complète la liste des plus gros astéroïdes.

L’astéroïde s’étend sur 350 km de diamètre et tourne autour du soleil tous les 1 950 jours, soit 5,34 ans.

Il n’est pas considéré comme viable d’explorer Interamnia en raison de sa distance par rapport à la Terre.

Quelle est la différence entre un astéroïde, un météore et une comète ?

  • Astéroïde: Un astéroïde est un petit corps rocheux qui orbite autour du Soleil. La plupart se trouvent dans la ceinture d’astéroïdes (entre Mars et Jupiter) mais ils peuvent être trouvés n’importe où (y compris sur une trajectoire pouvant impacter la Terre).
  • Météoroïde : Lorsque deux astéroïdes se heurtent, les petits morceaux qui se détachent sont appelés météorites.
  • Météore: Si un météoroïde pénètre dans l’atmosphère terrestre, il commence à se vaporiser puis devient un météore. Sur Terre, cela ressemblera à une traînée de lumière dans le ciel, car la roche est en train de brûler.
  • Météorite: Si un météoroïde ne se vaporise pas complètement et survit au voyage dans l’atmosphère terrestre, il peut atterrir sur la Terre. À ce stade, il devient une météorite.
  • Comète: Comme les astéroïdes, une comète tourne autour du Soleil. Cependant, plutôt que d’être principalement constituée de roche, une comète contient beaucoup de glace et de gaz, ce qui peut entraîner la formation de queues étonnantes derrière elles (grâce à la vapeur de glace et de poussière).
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