Quel a été l’impact de la pandémie Covid-19 sur la recherche sur le cancer?

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L’épidémie du coronavirus SRAS-CoV2 qui a commencé lentement à Wuhan, en Chine, il y a un an, avant d’envelopper rapidement le monde, a eu des effets dévastateurs étendus sur la vie, les moyens de subsistance et des économies entières. Bien que l’accent soit mis à juste titre sur l’impressionnante recherche scientifique qui s’attaque directement à la pandémie, y compris le travail de suivi du virus, les essais de traitements pour Covid-19 et le développement de vaccins, l’impact sur de nombreux autres domaines de la recherche médicale a été moins documenté et peut prendre plusieurs années. à accepter pleinement.

Le cancer, par exemple, est le deuxième cause principale de décès aux États-Unis, avec l’American Cancer Society projetant plus de 600000 décès par cancer en 2020. Malgré une pandémie de Covid-19 qui fait rage, c’est environ un quart de million de personnes de plus que ce qui est mort de Covid-19 l’année dernière aux États-Unis.

UNE enquête auprès de 239 chercheurs en cancérologie au Royaume-Uni en novembre de l’année dernière, les chercheurs ont estimé que leurs travaux seraient retardés en moyenne de 6 mois. Les mêmes chercheurs ont également estimé que les avancées majeures seraient retardées de près de 18 mois en raison des nombreux effets de la pandémie, notamment des fermetures de laboratoires, des réductions de financement et des obstacles à l’inscription de patients dans des essais cliniques.

Aux États-Unis, les restrictions et les revers de la recherche varient considérablement selon le lieu et la nature du travail. La recherche sur le cancer est également un sujet très diversifié avec des recherches non seulement développant de nouveaux traitements et les testant dans des essais cliniques, mais également des études portant sur la santé des personnes qui ont survécu au cancer et les disparités raciales et sociales qui affectent les soins et les résultats des personnes atteintes de cancer.

Forbes Health a interrogé plusieurs chercheurs sur le cancer aux États-Unis au sujet de leurs expériences au cours de la pandémie jusqu’à présent, leur demandant comment la pandémie les avait affectés et leur travail.

Dr Wayne Lawrence, DrPH, MPH, boursier en prévention du cancer, Division d’épidémiologie et de génétique du cancer, Institut national du cancer, MD.

Mes recherches portent sur l’épidémiologie du cancer avec un accent sur les populations minoritaires et économiquement défavorisées. Mon travail se situe à l’intersection de la vulnérabilité biologique et des inégalités dans la prestation des soins de santé », a déclaré Lawrence. «J’ai la chance de pouvoir travailler à domicile, car mes recherches consistent à analyser de grandes données basées sur la population sur un ordinateur plutôt que de travailler dans un laboratoire. Cependant, l’inquiétude constante que les membres de la famille soient infectés par Covid-19 détourne souvent mon attention de mes recherches. Cela s’intensifie car j’ai des membres de ma famille qui sont des travailleurs essentiels à New York », a ajouté Lawrence.

La recherche de Lawrence vise à développer de nouvelles approches de la prévention du cancer et à l’amélioration de la survie à long terme au cancer chez les personnes minoritaires et économiquement défavorisées, une question mise en évidence pendant la pandémie car il est maintenant bien connu que ces personnes ont également le plus grand risque de contracter et mourir de Covid-19.

«Ce qui est encore plus difficile pendant cette période, c’est la lutte de la société contre le racisme structurel aux États-Unis. La pandémie actuelle de Covid-19 a rendu la concentration sur mon travail difficile avec les préoccupations constantes d’infection parmi la famille et les amis. Regarder le pays lutter pour comprendre à quel point le racisme est profondément enraciné dans la société a aggravé cette difficulté », a déclaré Lawrence.

Les chercheurs universitaires connaissent déjà des niveaux élevés d’épuisement professionnel, de stress et de problèmes de santé mentale par rapport à la population générale et beaucoup constatent que la pression supplémentaire de la pandémie augmente leurs capacités à exécuter leurs programmes de recherche.

Je suis toujours aux prises avec la mesure dans laquelle la pandémie en cours affecte ma vie quotidienne. À ce stade, je serai plus productif lorsque ma famille et mes amis auront reçu le vaccin Covid-19. L’inquiétude constante des proches infectés et mourant du Covid-19, en particulier ceux qui vivent dans des zones où le nombre de cas augmente alarmant, rend difficile la concentration sur les projets », a déclaré Lawrence.

Olivia Geneus, Ph.D. Candidat en nanotechnologie à l’Université d’État de New York, Buffalo, NY.

Geneus travaille sur une solution nanotechnologique pour fournir des thérapies ciblées directement à un type de tumeur cérébrale appelé glioblastome multiforme (GBM), qui a actuellement un taux de survie très faible. Son campus de l’Université d’État de New York à Buffalo a été temporairement fermé pendant la première vague de la pandémie.

«Avec le verrouillage brusque du campus, y compris de nos laboratoires, les expériences menées auparavant ont dû être immédiatement interrompues sans aucun plan quant à la manière de procéder. L’accès à nos centres d’instruments pour tester nos échantillons est également devenu difficile en raison des directives de distanciation sociale à l’échelle du campus. Et sur le front-end, les matériaux de laboratoire et les produits chimiques prennent désormais beaucoup plus de temps à être expédiés lorsqu’ils sont commandés », a déclaré Geneus.

Geneus, comme de nombreux étudiants diplômés, aide à encadrer et à former d’autres étudiants plus tôt dans leur carrière, un autre aspect de la recherche qui a été perturbé.

«Pendant la pandémie, il est tout à fait évident que l’apprentissage virtuel a diminué les commentaires et l’engagement de mes étudiants. Je ne veux jamais que mes élèves se sentent isolés de leur environnement d’apprentissage et de leur expérience. De plus, en tant que mentor de recherche aux cycles supérieurs, mes mentorés de premier cycle ne sont pas en mesure d’acquérir l’expérience de laboratoire et de recherche qu’ils auraient normalement acquise », a déclaré Geneus.

Cependant, un point positif inattendu pour Geneus était que le temps forcé loin de son laboratoire lui a donné une chance de terminer certains travaux précédents.

«Il est assez difficile d’estimer avec précision à quel point la pandémie de Covid-19 a retardé les progrès de mes recherches. L’obtention de données précises à partir des expériences de laboratoire qui sont menées est le principal facteur à l’origine de ces revers. Cependant, ce que je contrôle, c’est le temps passé à terminer mon article de recherche du premier auteur pour publication », a déclaré Geneus.

Dr Christopher Sweeney, MBBS, oncologue médical au Dana-Farber Cancer Institute à Boston, MA.

Le Dr Sweeney est un oncologue en exercice et professeur à la Harvard Medical School. Ses recherches portent principalement sur les essais internationaux de phase III chez les hommes atteints d’un cancer de la prostate. En avril 2020, l’équipe internationale venait de lancer une nouvel essai clinique tester une nouvelle thérapie pour un type particulier de cancer de la prostate et a dû agir rapidement pour modifier l’essai afin que les patients puissent toujours participer.

«L’équipe mondiale a convoqué et modifié l’essai conformément aux réglementations gouvernementales pertinentes pour permettre les visites de télésanté et la livraison de médicaments au domicile des patients et ainsi minimiser les visites en personne dans un établissement de soins de santé tout en maintenant la capacité de surveiller en toute sécurité les patients et fournir les soins nécessaires. Nous avons également jugé que certaines visites étaient encore essentielles et nous nous sommes assurés que des protocoles d’isolement étaient en place afin que les patients puissent toujours bénéficier des traitements conçus pour gérer leur cancer de la prostate avancé. Il a fallu une réflexion et des ajustements rapides mais judicieux et, en fin de compte, il s’est avéré être un modèle efficace et a permis la poursuite en toute sécurité de la recherche qui a le potentiel de réduire le risque de décès des hommes du cancer de la prostate », a déclaré Sweeney.

Dr Erica T. Warner, ScD MPH, professeur adjoint de médecine, Massachusetts General Hospital et Harvard Medical School à Boston, MA.

Les recherches du Dr Warner portent sur les facteurs de risque du cancer du sein et les disparités raciales dans le traitement, le diagnostic et la survie du cancer du sein, ainsi que sur les moyens d’améliorer les soins aux patients dans ces domaines.

«J’avais plusieurs projets, dont une étude financée par l’American Cancer Society et Pfizer sur la survie au cancer du sein chez les femmes noires, qui étaient prêts à être lancés au moment où toutes les recherches d’observation ont été interrompues en mars. Ces projets ont été considérablement retardés par la pandémie en raison de l’arrêt, puis du temps qu’il a fallu pour les reconcevoir pour recruter et inscrire des participants et mener l’étude à distance », a déclaré Warner.

Warner estime que les projets de son groupe ont été retardés d’environ un an, jusqu’à présent, par la pandémie. Cependant, comme de nombreux chercheurs, Warner a également créé des projets pour résoudre les problèmes causés ou exacerbés par la pandémie.

«Nous avons mené une enquête nationale en partenariat avec plusieurs organisations de défense du cancer du sein afin de comprendre du point de vue des patientes comment la pandémie a affecté le diagnostic et le traitement du cancer du sein. Je travaille également avec plusieurs collaborateurs pour utiliser de grandes bases de données institutionnelles pour voir comment les taux de dépistage ont diminué à la suite de la pandémie et pour mieux comprendre comment ramener les femmes aux soins », a déclaré Warner.

Dr. Elizabeth Wayne, PhD, ingénieur biomédical à l’Université Carnegie Mellon à Pittsburgh, PA.

Le Dr Wayne a récemment lancé son propre groupe de recherche et se concentre sur l’étude des interactions des cellules immunitaires avec les biomatériaux à des fins d’administration de médicaments, de diagnostic et de découverte de médicaments.

«Mon travail est fortement expérimental et en tant que tel les réductions de densité [of people] les exigences ont rendu difficile la planification et la conduite des expériences en laboratoire. De plus, je suis professeur en début de carrière – j’ai commencé mon poste en août 2019 – mon laboratoire est si jeune que nous sommes encore en phase de formation. Être à proximité de quelqu’un en dehors de votre foyer pendant de longues périodes est la seule chose que vous n’êtes pas censé faire et pourtant c’est exactement ce dont j’ai besoin », a déclaré Wayne.

Wayne, comme de nombreux autres chercheurs, a également des fonctions d’enseignement et de mentorat universitaires, qui ont été gravement affectées par la pandémie en cours. La nécessité de s’orienter largement vers des solutions d’apprentissage virtuel a créé de nombreux défis, en particulier pour les étudiants en sciences, car de nombreux programmes nécessitent une expérience pratique en laboratoire.

«Les post-doctorants, les étudiants diplômés ont eu l’impression d’être en attente et cela a révélé ou exacerbé les problèmes de santé physique, sociale et mentale. J’apprécie également le mentorat des étudiants de premier cycle, mais il a été très difficile de fournir une expérience de recherche significative. Moi-même ainsi que d’autres collègues ont tourné vers la création d’expériences de laboratoire virtuel et je crois que c’est quelque chose qui pourrait avoir une grande utilité même après la pandémie. Néanmoins, je m’inquiète absolument de la façon dont cela affectera la capacité des étudiants à démontrer leur capacité de recherche, ce qui est apprécié sinon requis pour l’admission dans les programmes de doctorat STEM », a déclaré Wayne.

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