Qatar Airways et Airbus s’apprêtent à s’affronter devant les tribunaux à propos d’un différend sur la peinture de l’A350

LONDRES, 26 mai (Reuters) – Airbus (AIR.PA) et Qatar Airways se dirigent vers un procès d’été de trois mois l’année prochaine après qu’un juge britannique a accordé à la compagnie aérienne un calendrier relativement rapide tout en rejetant ses réclamations procédurales dans un différend amer en matière de sécurité et de contrat.

Le juge a déclaré à une division de la Haute Cour de Londres qu’il y avait un “intérêt public” dans l’issue du différend, qui a vu le transporteur du Golfe remettre en question la sécurité d’environ deux douzaines d’avions de ligne long-courriers A350 au sol en raison de défauts dans leur peau protectrice.

Airbus a reconnu que ces jets et d’autres souffraient d’érosion de la surface peinte et d’une couche de protection contre la foudre, mais insiste avec le soutien des régulateurs européens sur leur sécurité, malgré le refus du Qatar de prendre plus de livraisons.

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“Je ne doute absolument pas que cette affaire devrait être jugée dès que possible”, a déclaré le juge David Waksman, soutenant l’appel de la compagnie aérienne à un procès rapide.

Cependant, il a rejeté une offre de la compagnie aérienne visant à scinder l’essai en deux parties pour permettre à Airbus d’effectuer une analyse technique plus approfondie, ce que l’avionneur dit avoir déjà fait.

Il a également refusé d’ordonner à Airbus de cesser formellement d’essayer de livrer plus d’A350 à Qatar Airways, ou de s’abstenir de revendre des avions non livrés, alors que le différend s’éternise.

La décision de procédure signifie qu’Airbus est libre de tenter de déclencher des clauses de paiement à mesure que d’autres avions sont construits. Il peut également essayer de vendre des A350 que le Qatar a rejetés à des transporteurs comme Air India, qui, selon des sources de l’industrie, pourraient intervenir en tant qu’acheteur.

Les clauses font partie de milliers de documents confidentiels susceptibles d’être examinés au microscope lors du procès alors que deux des acteurs les plus puissants de l’industrie s’affrontent en audience publique.

Qatar Airways a remis en question les défenses de l’avion contre la foudre, qui frappe les avions commerciaux environ une fois par an, et poursuit Airbus pour 1 milliard de dollars de dommages et intérêts pour les avions inactifs.

Airbus a intenté une contre-poursuite pour le retour de millions de dollars de crédits accordés lors de la vente d’avions à réaction et a accusé le Qatar de refuser de prendre des avions comme moyen de lutter contre la surcapacité.

FRAIS JURIDIQUES

Qatar Airways a déclaré qu’un “procès accéléré (apporterait) une résolution rapide de ce différend sans précédent” et lui permettrait d’évaluer la cause des dommages aux avions que le Qatar a cloués au sol.

Airbus a salué le blocage des demandes d’injonction de la compagnie aérienne et a renouvelé les appels à un règlement. “La poursuite du litige n’est dans l’intérêt d’aucune des parties”, a-t-il déclaré.

Waksman a exhorté les deux parties à entrer dans une “période de réflexion” d’ici juin prochain lorsqu’une fenêtre pour le procès s’ouvrira.

“Pour le moment, cette affaire semble instable – cela pourrait changer”, a-t-il déclaré.

S’adressant à une salle d’audience remplie de représentants des meilleurs cabinets d’avocats, il a déploré le cirque juridique entourant l’effondrement de l’un des partenariats commerciaux les plus proches de l’aviation.

“Les coûts pour les deux parties sont bien trop élevés à mon avis. Il y a beaucoup trop de temps passé ici”, a-t-il déclaré.

D’autres compagnies aériennes continuent de piloter l’A350 après que les régulateurs européens ont réaffirmé la conception.

Le différend s’est élargi en janvier lorsque Airbus a résilié un contrat distinct avec le Qatar pour des avions A321neo plus petits.

À moins d’un règlement, l’essai complet devrait englober à la fois les contrats A350 et A321neo et explorer les décisions techniques et commerciales remontant à l’accord de Qatar Airways pour lancer l’A350 en tant que son plus gros client en 2007.

Le divorce public a suscité des inquiétudes en privé de la part de hauts responsables au Qatar et en France, où Airbus est basé, mais jusqu’à présent, aucun État n’est intervenu directement, selon des diplomates.

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Reportage de Tim Hepher; Reportage supplémentaire de Mahmoud Mourad ; Montage par Elaine Hardcastle, Kirsten Donovan

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