Pourquoi Mars semble reculer

Pourquoi Mars semble reculer

Notre système solaire est en mouvement constant, avec les huit planètes – et la planète naine Pluton – en orbite autour du soleil. La plupart de ces planètes sont visibles de la Terre, même à l'œil nu. Si vous les suivez dans le ciel nuit après nuit, vous remarquerez que leur position change légèrement; comme ils orbitent autour du soleil, ils semblent se déplacer d'ouest en est sur un fond fixe d'étoiles lointaines.

Cependant, parfois, certains d'entre eux semblent inverser la direction et voyager en arrière – d'est en ouest – pendant des semaines à la fois, avant de reprendre leur cours habituel. Ce mouvement est appelé "mouvement rétrograde". Mais qu'est-ce que cela signifie, et que se passe-t-il exactement ici?

Le mouvement rétrograde est en réalité une illusion. La terre entoure le soleil plus vite que les planètes qui sont plus éloignées du soleil. Et quand la Terre passe une de ces planètes lointaines dans son voyage autour du soleil, pour ceux d'entre nous qui se tiennent sur la terre ferme, il semble que cet objet lointain inverse la direction – mais c'est juste une astuce de votre cerveau. La planète évolue dans la même direction que celle qu'elle a toujours, mais notre perspective est différente. [Seeing Things on Mars: A History of Martian Illusions]

Pensez-y de cette façon – vous êtes dans une voiture sur l'autoroute, et vous passez une autre voiture dans la voie suivante. En passant, on dirait que cette autre voiture recule. De toute évidence, le conducteur n'a pas soudainement commencé à conduire en marche arrière. Mais par rapport à votre voiture et votre élan, il semble que l'autre voiture se déplace activement dans la direction opposée.

Maintenant, appliquons cela à Mars. Environ tous les deux ans, Mars semble changer de cap dans le ciel et passer quelques mois à voyager en arrière. En 2018, le mouvement rétrograde a commencé le 28 juin, Mars semblant se déplacer d'ouest en est dans notre ciel jusqu'au 28 août, puis reprendre son chemin normal.

Mais pendant ces deux mois, ce n'est pas Mars qui fait quelque chose de différent – c'est la Terre.

Il faut 365 jours à la Terre pour orbiter autour du soleil. Mars a besoin de 687 jours terrestres pour faire un circuit complet. Nous sommes tous les deux en mouvement, mais Mars a encore du chemin à faire pour aller jusqu'au bout. Tous les 26 mois, la Terre rattrape Mars et passe devant. Comme notre trajectoire orbitale nous transporte au-delà de la planète rouge, nous éprouvons l'illusion que Mars s'éloigne de nous, plutôt que la réalité – que la Terre s'éloigne de Mars.

Après quelques mois de cela, notre perception de la façon dont nos planètes se déplacent frappe le bouton de réinitialisation, et Mars semble reprendre son mouvement vers l'avant.

Une planète qui s'incline rapidement

Et si ce n'est pas assez bizarre, parce que la Terre et Mars ont des inclinaisons différentes à leurs trajectoires orbitales, la forme du chemin qui suit le mouvement vers l'arrière de Mars peut changer entre les événements rétrogrades. Si vous observez et marquez la position de Mars nuit après nuit pendant rétrograde, vous verrez une forme émerger – parfois c'est une boucle fermée et parfois c'est plus un zigzag – tout dépendant où les planètes sont sur leurs axes inclinés.

Si la Terre et Mars orbitaient au même rythme et restaient dans des positions fixes les uns par rapport aux autres tout au long de leurs orbites, Mars aurait toujours l'air de se déplacer dans la même direction est-ouest. Comme ils ne le font pas, tous les deux ans, Mars reste temporairement à la traîne.

Le mouvement rétrograde était même visible aux premiers astronomes, qui étaient complètement confus quand ils ont vu cela et ont lutté pour l'expliquer. Mais il leur était impossible de trouver une solution qui corresponde aussi à l'idée populaire que la Terre était le centre du système solaire. Ce n'est que jusqu'au 16ème siècle – lorsque l'astronome polonais Copernic a placé le soleil au centre du système solaire – que tout ce mouvement rétrograde a soudainement eu un sens.

Article original sur Live Science.

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