Pourquoi les terres rares sont un sujet brûlant de Five Eyes

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Les éléments de terres rares sont très demandés par les fabricants de véhicules électriques, de téléphones portables et de panneaux solaires – mais avec un pays responsable de la majorité des exportations de matériaux, il y a des suggestions que la Nouvelle-Zélande et d’autres doivent faire équipe pour sécuriser leur propre approvisionnement.

ANALYSE: À plus de 16 000 kilomètres de la Nouvelle-Zélande à vol d’oiseau, le Groenland est naturellement peu présent dans les discussions de politique étrangère sur nos côtes.

Mais ce sont les abondants minéraux et métaux des terres rares sur la plus grande île du monde qui ont suscité des appels à la Nouvelle-Zélande, ainsi qu’aux autres membres de l’alliance du renseignement Five Eyes, pour qu’elle accorde une plus grande attention au territoire autonome et à son importance géostratégique.

Un rapport publié ce mois-ci par le groupe de réflexion de la Polar Research and Policy Initiative basé à Londres, a proposé la création d’une «Five Eyes Critical Minerals Alliance», en grande partie en raison des préoccupations concernant la domination chinoise dans le secteur.

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Cela peut sembler une question obscure, mais il y a des craintes très tangibles qui motivent l’argument en faveur d’une plus grande attention.

Les éléments de terres rares comme le cérium et le lanthane sont devenus de plus en plus importants à mesure que les pays se tournent vers des technologies à faibles émissions, compte tenu de leur utilisation dans des composants pour véhicules électriques, panneaux solaires et éoliennes, ainsi que dans des articles de tous les jours comme les téléphones portables et les ordinateurs.

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Les travailleurs utilisent des machines pour creuser dans une mine de terres rares dans le comté de Ganxian, dans le centre de la Chine.

AP

Les travailleurs utilisent des machines pour creuser dans une mine de terres rares dans le comté de Ganxian, dans le centre de la Chine.

En dépit de leur utilisation répandue et en croissance rapide, les minéraux sont produits et exportés à une écrasante majorité dans un seul pays.

La Chine était responsable de plus de la moitié de la production mondiale d’éléments de terres rares en 2020, selon le United States Geological Survey, alors qu’elle était à l’origine d’environ 80% des importations aux États-Unis entre 2016 et 2019.

Cette dépendance à une seule source de terres rares a suscité des inquiétudes quant au manque de diversification au sein des chaînes d’approvisionnement – une inquiétude exacerbée par la rivalité des grandes puissances entre la Chine et les États-Unis et la guerre commerciale associée.

Le mois dernier, le Financial Times (FT) a rapporté des allégations selon lesquelles La Chine explorait la possibilité de nuire aux entrepreneurs américains de la défense en limitant les exportations de minéraux de terres rares utilisé dans la production d’avions de combat F-35 et d’autres armes sophistiquées.

L’article faisait suite à la décision du gouvernement chinois d’entamer des consultations sur de nouvelles réglementations plus strictes concernant l’extraction et l’exportation des minerais dans le pays.

Un article de la propriété du PCC Global Times le mois dernier, en réponse à la FT Le rapport a rejeté les affirmations que les exportations chinoises de terres rares vers les États-Unis avaient été restreintes, tout en avertissant simultanément qu’une telle mesure pourrait être prise à l’avenir contre «les entreprises étrangères qui nuisent aux intérêts de la Chine».

Le pays a pris des mesures similaires dans le passé: en 2010, il a été accusé d’avoir effectivement interdit les exportations de terres rares vers le Japon à la suite d’un différend territorial entre les deux nations (si une telle interdiction a eu lieu est quelque peu contesté, alors que le Premier ministre chinois de l’époque, Wen Jiabao, avait déclaré à l’époque que «la Chine n’utilise pas et n’utilisera pas les terres rares comme outil de négociation dans le commerce international»).

À l’époque, le différend a conduit plusieurs pays à commencer à explorer des sources alternatives de terres rares, et des travaux similaires sont en cours actuellement.

Peu de temps avant l’élection présidentielle de l’année dernière, le président américain de l’époque, Donald Trump, a publié un décret destiné à stimuler l’extraction et le traitement des matériaux au pays, tandis que le Premier ministre australien Scott Morrison a lancé la semaine dernière un plan sur 10 ans pour augmenter la production dans le pays, ce qui avait le deuxième niveau d’exportations le plus élevé derrière la Chine en 2020.

Mais le rapport du Polar Research and Policy Institute a encouragé les pays à réfléchir plus loin en déclarant: «L’abondance relative de plusieurs minéraux critiques, y compris des terres rares, au Groenland, offre aux États-Unis et à leurs alliés la possibilité de réduire leur dépendance à l’égard de la Chine. pour les ressources essentielles à leurs besoins en matière de défense et de sécurité, d’énergie renouvelable et de secteur de haute technologie et, par conséquent, pour améliorer la sécurité de leurs ressources et leur compétitivité stratégique. »

Selon le rapport, 27 des 41 sociétés détenant des licences d’exploitation, d’exploration et de prospection minière au Groenland «ont leur siège social, sont cotées ou sont essentiellement connectées au Royaume-Uni, au Canada et en Australie».

Discussions sur le “ découplage ”

Tout en notant que la Nouvelle-Zélande «ne semble pas avoir été aussi active … dans des projets de minéraux critiques dans le Nord élargi», elle affirme que «le secteur minier tourné vers l’extérieur et l’expertise technique croissante dans la recherche sur les minéraux critiques» le rendraient un partenaire important dans une alliance de minéraux Five Eyes.

Le Gouvernement a accordé une certaine attention à la question des terres rares et d’autres minéraux critiques et à leur valeur pour la Nouvelle-Zélande.

En 2018, la ministre de l’Énergie et des Ressources, Megan Woods, a déclaré qu’une étude de GNS Science montrant le potentiel d’exploiter des gisements de lithium, d’éléments de terres rares (REE) et de nickel-cobalt en Nouvelle-Zélande[ed] une réelle opportunité économique pour la Nouvelle-Zélande ».

Dans un document de stratégie décennal publié en 2019, le gouvernement s’est également engagé à produire une liste de minéraux critiques pour le pays. Une porte-parole du gouvernement a déclaré à la salle de presse que la liste était “dans ses étapes conceptuelles” et permettrait de mieux comprendre les besoins nationaux, tandis qu’un éventail d’organisations poursuivaient des recherches sur la manière dont les minéraux ou éléments pourraient être extraits ou transformés sous une forme utilisable et intégrés dans nouvelle technologie.

Il semble y avoir peu d’enthousiasme pour l’idée d’une incursion au Groenland ou d’une extension de Five Eyes pour couvrir les minéraux: un porte-parole du ministre des Affaires étrangères, Nanaia Mahuta, a renvoyé la salle de presse au ministère des Affaires étrangères et du Commerce, qui dans un bref communiqué a déclaré il n’était «au courant d’aucune initiative multilatérale en réponse aux questions soulevées».

Étant donné la réticence apparente de la Nouvelle-Zélande à étendre la portée de Five Eyes au-delà d’une relation de partage de renseignements à une alliance géopolitique plus large, il n’est pas surprenant qu’il n’y ait pas d’enthousiasme manifeste pour le concept.

L’idée n’est cependant pas entièrement nouvelle: en juillet, le Gardien signalé les politiciens de centre-droit du Royaume-Uni et d’Australie étaient intéressés par la «mise en commun» de réserves stratégiques clés comme les minéraux essentiels pour réduire la dépendance à l’égard de la Chine.

Étant donné les préoccupations plus larges concernant la diversification de la chaîne d’approvisionnement et une poussée pour le «découplage» de certains critiques de Pékin, il est peu probable que ce soit la dernière Nouvelle-Zélande qui entend parler du concept non plus.

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