Pourquoi les rappels du vaccin COVID-19 sont-ils si compliqués ?

Il y a quelques mois à peine, la protection offerte par les vaccins COVID-19 a apporté joie et soulagement aux Américains, permettant aux personnes entièrement immunisées d’abandonner leurs masques et de revenir à un semblant de vie pré-pandémique. Maintenant, cette protection ressemble plus à une illusion.

Que s’est-il passé?

Notre réponse immunitaire induite par le vaccin a-t-elle vraiment fait long feu ? La variante Delta est-elle responsable de la diminution de l’efficacité du vaccin ? La crainte résurgente de COVID-19 est-elle justifiée ? Les injections de rappel restaureront-elles notre protection – et l’espoir qui l’accompagne ?

La Food and Drug Administration et les Centers for Disease Control and Protection se sont penchés sur ces questions avant de donner le feu vert aux rappels dans certaines populations. Si ces conseils semblaient décousus ou confus, c’est en grande partie parce que la science est encore en train d’émerger.

Tenez compte des vents contraires de la politique, de la peur, de la désinformation généralisée et d’une campagne de vaccination qui a perdu son élan, et les choses deviennent encore plus difficiles.

Par exemple, en refusant de recommander qu’une troisième dose du vaccin Pfizer-BioNTech soit mise à la disposition de tous ceux qui ont reçu leur deuxième dose au moins six mois plus tôt, les membres d’un comité consultatif du CDC ont clairement indiqué qu’ils ne voulaient pas saper la confiance du public dans Les vaccins COVID-19 alors que tant de personnes n’ont même pas reçu leur première dose.

Comment est-ce qu’on est arrivés ici?

Commençons par reconnaître que les vaccins n’ont jamais été parfaits

Même dans les essais cliniques, le vaccin Pfizer-BioNTech s’est avéré efficace à 95 % pour prévenir les cas de COVID-19. Cela signifie que le risque de tomber malade après avoir reçu les vaccins était faible mais pas nul – et cela ne dit rien sur la capacité du vaccin à contrecarrer une infection à coronavirus en premier lieu.

De plus, ce chiffre élevé était peu susceptible de tenir dans des conditions réelles. Aux États-Unis, près de 3% des adultes sont immunodéprimés et donc peu susceptible de créer une forte réponse protectrice à un vaccin. De plus, de nouvelles variantes virales sont continuellement incubées au pays ou importées de l’étranger.

Des mutations aléatoires du génome du coronavirus pourraient le modifier de manière à le rendre plus transmissible ou à améliorer sa capacité à rendre les gens gravement malades. Une autre préoccupation est que les mutations peuvent modifier le virus de manière à empêcher les anticorps induits par le vaccin de le reconnaître.

L’essor de la variante Delta montre que les scientifiques ont raison de s’inquiéter. Dans carte après carte, la FDA et les experts du CDC ont cité des recherches suggérant que la souche désormais dominante a contribué à éroder l’efficacité des vaccins de multiples façons.

Les vaccins affectent le système immunitaire de manière complexe et mystérieuse

Les premiers mois suivant la vaccination sont l’apogée des anticorps : ils sont nombreux, récemment formés pour reconnaître leur virus cible et suffisamment variés pour reconnaître plusieurs de ses caractéristiques. Un virus cherchant à envahir est peu susceptible de se faufiler.

Mais à mesure que cette vague initiale d’anticorps se désintègre, le système immunitaire peut compter sur ses banques de mémoire – les légions de globules blancs dans lesquelles réside le plan de bataille pour lutter contre une nouvelle infection. L’apparition d’un virus devrait inciter ces cellules spécialisées à se mettre en action. Les lymphocytes T auxiliaires stimulent les lymphocytes B pour produire une nouvelle récolte d’anticorps. Ils incitent également d’autres lymphocytes T à traquer les cellules qui ont été infectées et à les tuer.

Mais ce processus n’est pas instantané, et si le coronavirus peut s’établir assez rapidement dans le nez et la bouche, le système immunitaire peut ne pas réagir assez rapidement pour barrer les portes. L’infection se produit.

Pour la plupart des gens – mais clairement pas tous – la cavalerie arrivera à temps pour émousser une invasion totale et éviter une maladie grave. Cela peut expliquer pourquoi les chercheurs ont découvert que plus le temps écoulé depuis la vaccination est long, plus les chances que les personnes inoculées soient positives pour une infection à coronavirus sont grandes, même si le taux auquel elles sont hospitalisées pour COVID-19 a augmenté beaucoup moins fortement.

Ce schéma a été observé en Israël, au Qatar et aux États-Unis. Dans une étudier qui se concentrait sur New York, la capacité combinée des trois vaccins disponibles à prévenir l’infection est passée de 92% début mai à environ 77% fin août, et la baisse a été observée dans tous les groupes d’âge. Pourtant, au cours de la même période, lorsque l’âge était pris en compte, l’efficacité des vaccins pour prévenir l’hospitalisation s’est maintenue. (À la mi-juin, cependant, les taux d’hospitalisation chez les adultes vaccinés de plus de 65 ans ont commencé à grimper.)

En matière d’immunité, l’âge compte

L’immunité s’affaiblit généralement à mesure que nous vieillissons, tout comme notre réponse aux vaccins. Ces deux faits ont joué un rôle clé dans la pandémie actuelle.

Avant que les vaccins ne soient disponibles, les personnes de 65 ans et plus étaient de loin les plus susceptibles de mourir du COVID-19. Ils ont donc été parmi les premiers Américains à se faire vacciner – et en particulier le vaccin Pfizer-BioNTech, qui est devenu le premier disponible.

Cela fait des personnes âgées le groupe d’âge le plus éloigné de la vaccination. Et avec des preuves claires qu’ils sont à nouveau vulnérables au COVID-19 sévère, les conseillers de la FDA et du CDC ont convenu que les personnes de 65 ans et plus qui ont reçu leur deuxième dose du vaccin Pfizer-BioNTech au moins six mois plus tôt devraient recevoir une injection de rappel. de ce vaccin mis à leur disposition.

Une étude du CDC suggère que ce groupe fait partie de ceux qui ont le plus besoin de rappels. Pour les personnes de 65 ans et plus aux États-Unis qui ont reçu le vaccin Pfizer-BioNTech, la protection contre l’hospitalisation pour COVID-19 est passée de 86 % entre janvier et mai à 73 % entre juin et août.

Les Américains plus âgés qui ont reçu le vaccin Moderna s’en sont mieux tirés : leur protection est passée de 91 % à 86 %, une différence trop faible pour être statistiquement significative.

Dans l’ensemble, le vaccin Moderna a mieux résisté que celui de Pfizer-BioNTech dans tous les groupes d’âge, bien que tous les changements aient été suffisamment faibles pour pouvoir être dus au hasard.

L’explication de cette tendance n’est pas claire du tout. Cela pourrait refléter l’importance de l’âge, le temps écoulé depuis la vaccination ou le vaccin particulier qu’ils ont reçu.

La dose compte probablement aussi

D’autres variables jouent probablement un rôle dans la longévité d’un vaccin, bien que les scientifiques aient encore beaucoup à apprendre. Par exemple, le nombre de fois qu’une personne vaccinée est exposée au coronavirus affecte-t-elle son risque d’infection ? La quantité de virus est-elle importante ? Ces facteurs (ou d’autres) influencent-ils le risque de tomber gravement malade ?

Les réponses sont d’un intérêt vital pour les travailleurs de la santé et les autres personnes occupant des emplois essentiels qui sont fréquemment en contact avec des personnes susceptibles de porter le virus. Si la protection vaccinale peut être submergée par des doses fréquentes ou élevées de virus, ces travailleurs pourraient avoir besoin de mises à jour périodiques tant que la pandémie se poursuivra.

L’incertitude s’est reflétée dans les mesures réglementaires de la semaine dernière concernant les injections de rappel.

Mercredi, le La FDA a modifié son autorisation d’urgence pour que le vaccin Pfizer-BioNTech permette l’utilisation d’un rappel chez les adultes “dont l’exposition institutionnelle ou professionnelle fréquente au SRAS-CoV-2 les expose à un risque élevé de complications graves” du COVID-19.

Le lendemain, le groupe consultatif du CDC sur les pratiques de vaccination a voté contre une proposition identique après que plusieurs membres du groupe ont fait valoir qu’il n’y avait pas suffisamment de preuves que ces travailleurs en bénéficieraient. Mais en quelques heures, la directrice du CDC, le Dr Rochelle Walensky, a mis de côté ce conseil et a approuvé l’accès de ces travailleurs aux rappels.

Ce qui est vrai pour le vaccin Pfizer-BioNTech peut ne pas être vrai pour les autres

Trois vaccins protègent les Américains, et ils sont chacun uniques.

Ceux fabriqués par Pfizer-BioNTech et Moderna utilisent l’ARNm pour demander aux cellules de fabriquer un morceau de coronavirus suffisamment gros pour entraîner le système immunitaire à le reconnaître, mais beaucoup trop petit pour causer des dommages.

Au-delà, les deux vaccins sont formulés différemment. Le produit Pfizer contient 30 microgrammes de vaccin, une quantité identique pour les trois doses. Les premier et deuxième vaccins de Moderna contiennent 100 microgrammes de vaccin, mais sa dose de rappel contient 50 microgrammes.

Le moment des tirs diffère également. Les deux premières doses de Pfizer sont administrées à trois semaines d’intervalle et celles de Moderna sont espacées de quatre semaines.

Les experts en vaccins ont commencé à suggérer que donner au système immunitaire plus de temps pour répondre à une dose initiale avant de donner la seconde pourrait rendre l’immunité plus forte et peut-être plus durable. La semaine supplémentaire entre les doses de Moderna pourrait être une raison importante de la résistance comparativement meilleure de ce vaccin.

Quoi qu’il en soit, une période de six mois entre les deuxième et troisième injections peut être encore meilleure pour induire une immunité durable.

Le vaccin à dose unique Johnson & Johnson utilise une conception de vaccin plus traditionnelle – un virus du rhume inoffensif avec une charge utile qui introduit le système immunitaire à la protéine de pointe du SRAS-CoV-2.

À ses débuts, on a constaté que le vaccin réduisait le risque d’infection symptomatique de 66 %, et qu’un étude ultérieure ont rapporté qu’il réduisait de 68% le risque de maladie grave chez les personnes de plus de 50 ans.

Il y a des preuves que la variante Delta a réduit son efficacité, bien qu’un étudier sponsorisé par J&J a montré qu’un seul coup réduisait le risque de COVID-19 de 79% sans aucune baisse alors que la variante Delta prenait de l’importance. Un grand étude publiée par le CDC a constaté que la protection contre l’hospitalisation est tombée à 60% après que Delta est devenu dominant aux États-Unis

La semaine dernière, J&J a sorti constatations préliminaires d’une grande étude qui a testé la valeur de l’ajout d’un deuxième jab. Aucun de ceux qui ont reçu une injection de rappel 56 jours après leur dose initiale n’a développé de cas grave ou critique de COVID-19. Parmi les participants à l’étude aux États-Unis, le rappel a réduit le risque de maladie modérée de 94 %.

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