Op-Ed: En une semaine, les éléments qui rendent la vie possible sur Terre se sont détraqués

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Le mois dernier, en une semaine, les éléments ont fait rage. Cinq phénomènes naturels se sont détraqués à la fois – la chaleur, le feu, le froid, le vent et la pluie – au cours d’une semaine de septembre dissonante qui a commencé par une pointe de température dans les rues calmes et les cours bien entretenues de ma ville natale dans la banlieue de Los Angeles.

Quand j’ai grandi dans les maisons de parcelles de Woodland Hills, creusées dans les collines couvertes d’armoise dans la vallée de San Fernando, nous étions familiers avec la chaleur de l’été. Il y avait une sorte de frémissement dans l’air lorsque la température atteignait 95 ou 100. Nous courions à travers des arroseurs et nous caraconnions par saccades pieds nus sur le trottoir brûlant. Je me souviens des vents chauds qui soufflaient des herbes épineuses dans notre jardin.

Plus de quatre décennies plus tard, le 6 septembre, Woodland Hills est entré dans l’histoire en rapportant le température la plus chaude jamais vue enregistré dans le comté de Los Angeles, une température incroyable de 121 degrés – 20 degrés de plus que ces journées chaudes dont je me souviens si bien. À cette température, l’air ne fait pas que trembler; il aspire chaque once d’humidité de tout et vous laisse à bout de souffle. Des milliers de personnes dans mon ancien quartier se sont retrouvées sans électricité alors que le système électrique du sud de la Californie se déformait sous la contrainte de rester au frais.

Et ce n’était que le début d’une semaine apocalyptique.

Trois jours après l’entrée indésirable de Woodland’s Hills dans le livre des records, moi, comme tout le monde dans la baie de San Francisco, je me suis réveillé dans un ciel sans soleil. La fumée de plusieurs mégafires du nord de la Californie a bloqué le soleil et nous a laissés dans un crépuscule crasseux brun orangé. Beaucoup de gens ont dormi trop longtemps, éprouvant la même désorientation que celle des oiseaux, dont les gazouillis étaient absents ce jour-là parce qu’il n’y avait pas de lever de soleil et donc pas de matin. L’air sentait un cendrier renversé. Et cela, bien sûr, n’était rien comparé aux expériences de ceux qui ont perdu leur maison et, dans certains cas, leur vie dans les incendies.

Ces incendies, certains brûle encore au moment où j’écris ceci, a explosé dans la pire saison des incendies de tous les temps, selon les mots de ce journal. La semaine était à peine terminée.

De l’autre côté des montagnes Rocheuses, le Colorado a été frappé par un temps terriblement froid alors que la température a chuté de 55 degrés d’un jour à l’autre et un pied de neige est tombé des mois avant qu’il ne soit censé le faire.

Pendant ce temps, dans cette course sans ligne d’arrivée, en fin de semaine, une tempête tropicale prenait de l’ampleur dans le golfe du Mexique. C’était le premier d’une série de tempêtes qui ont épuisé l’alphabet romain pour les noms d’ouragan plus tôt dans la saison. que jamais enregistré.

En quelques jours, l’ouragan Sally a déclenché des vents violents et des averses qui ont dévasté des régions de l’Alabama et de la Floride, où des lignes électriques ont été abattues et des milliers de personnes sans électricité.

En quelques jours, chaque élément qui rend la vie possible sur Terre – le soleil, l’air, l’eau – est devenu fou furieux.

Que se passe-t-il?

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En 2008, une équipe de scientifiques réunie par le US Geological Survey a découvert que la pluie ne tombait plus selon des schémas remontant à des siècles. En termes scientifiques, la plage de fluctuation des précipitations est appelée «stationnarité» – la base de référence à partir de laquelle toutes les hypothèses sur l’eau commencent, notamment quand elle tombe et combien. «La stationnarité est morte» était le titre de l’étude qu’ils ont publiée dans la revue Science et par la suite développé dans la recherche sur une autre décennie. Cette simple phrase de trois mots nous dit tout sur ce qui se passe actuellement: nous ne pouvons plus prédire l’avenir en nous basant sur les modèles du passé.

Leurs découvertes étaient comme une alarme dans notre théâtre bondé d’une planète. L’eau est la clé de toute vie. Les mêmes gaz à effet de serre qui enveloppent la Terre dans une couverture de hausse des températures perturbent également gravement le flux et le reflux de la condensation et de l’évaporation dans les voies navigables terrestres et dans les rivières atmosphériques au-dessus de nos têtes qui maintiennent l’équilibre de la planète.

Le terme «changement climatique» rend à peine justice à l’ampleur des changements résultant de ces perturbations. Un meilleur mot pourrait être la Volatilité climatique, avec un grand V. Le déséquilibre règne.

Ce qui nous ramène à cette semaine de septembre.

L’histoire arrière de la température à Woodland Hills est la même que l’histoire arrière du paysage desséché qui a aidé à faciliter les incendies. C’est aussi l’histoire de la chute de température dans les Rocheuses, entraînée en partie par l’air froid dans l’atmosphère déplacé par la masse d’air chaud sans précédent sur la côte ouest. Et c’est l’histoire des ouragans fréquents qui déclenchent la pluie en gouttes massives plutôt que pendant plusieurs jours de pluie.

Les conséquences et les coûts de cette semaine dévastatrice sont toujours en cours de calcul. Une chose est sûre: il en coûtera des millions de dollars pour aider les familles et les communautés à se reconstruire à partir d’une semaine seulement, et des milliards de plus pour répondre aux conséquences des catastrophes à venir.

Et qui paie pour ça?

Pour répondre à cette question, un scientifique affilié au Climate Accountability Institute, Richard Heede, a analysé près de deux siècles de données atmosphériques et les a croisées avec des audits des émissions mondiales de gaz à effet de serre. Heede a trouvé que seulement 20 entreprises sont responsables de plus d’un tiers de tous les gaz à effet de serre émis entre 1965 et 2017. Quatre de ces entreprises sont américaines – Chevron, ExxonMobil, Peabody Energy et ConocoPhillips.

Ces quatre sociétés américaines de combustibles fossiles sont à elles seules responsables d’émettre au moins 8,5% de toutes les émissions mondiales au cours des 52 dernières années. Ils sont l’histoire arrière à l’histoire arrière.

Le feu et la pluie ont toujours marqué la vie des humains sur Terre, mais jamais auparavant aux extrêmes que nous enregistrons maintenant, selon un rapport qui vient d’être publié des Nations Unies, ainsi que d’innombrables autres sources au cours de la dernière décennie. La chaleur dans ma ville natale, l’intensité de l’incendie dans votre ville natale, l’arrivée soudaine de froid et de neige, les tempêtes torrentielles dans tant de villes natales, ont été sculptées par les mains de l’homme (en fait, il n’y a pas de femmes PDG dans l’une des 20 plus grandes sociétés pétrolières mondiales). Les entreprises qui ont contribué à cette dévastation sont connues, elles ont des dirigeants et des administrateurs publiquement identifiables, et elles disposent de vastes ressources.

Il est temps pour eux de payer pour leur part des désastres contre nature et du chaos déchaînés sur Terre, pour la contribution des combustibles fossiles aux catastrophes de cette semaine de septembre désastreuse, sans parler des semaines record à venir.

Mark Schapiro est l’auteur de «La fin de la stationnarité: à la recherche de la nouvelle norme à l’ère du choc carbone» et, plus récemment, de «Graines de résistance: la lutte pour sauver notre approvisionnement alimentaire». Il est chargé de cours à la Graduate School of Journalism de l’UC Berkeley. @schapiro

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