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On n’a pas parlé du massacre de Tulsa pendant longtemps

by Nouvelles

Au début du XXe siècle, il y avait un quartier à Tulsa, une ville américaine importante de l’état de l’Oklahoma, où le niveau de vie était particulièrement élevé. Il s’appelait Greenwood, et plus de dix mille Afro-Américains y vivaient qui dirigeaient et fréquentaient des entreprises florissantes, un fait anormal pour les États-Unis à l’époque, où dans les États du Sud, les quartiers à majorité noire étaient généralement les plus pauvres. Greenwood, d’autre part, était si riche que l’intellectuel afro-américain bien connu Booker T. Washington l’appelait “Negro Wall Street”.

En l’espace d’un seul jour il y a cent ans, le 31 mai 1921, la prospérité que la communauté de Greenwood avait réussi à construire a été détruite dans un épisode qui est resté ignoré pendant des décennies dans la mémoire collective américaine, et récemment redécouvert aussi grâce aux témoignages, à une commission d’État et à l’intérêt suscité par certains produits culturels comme la série Gardiens de 2019, situé à Tulsa.

Ce qui est maintenant connu sous le nom de massacre de Tulsa a été déclenché par un incident déroutant le 30 mai entre Dick Rowland, un métier de cireur de chaussures noires de 19 ans, et Sarah Page, une opératrice d’ascenseur blanche de 17 ans. Page a travaillé dans un bâtiment où il y avait la seule salle de bain publique de la ville pour les Noirs (la ségrégation entre noirs et blancs aux États-Unis est restée en place jusqu’aux années 1960), et c’est là que les deux se sont rencontrés. Rowland, devant aller aux toilettes, prit l’ascenseur. Les contours de ce point de l’histoire ne sont toujours pas clairs aujourd’hui, mais on sait qu’à un certain moment, Page a été entendu crier. L’hypothèse la plus probable, avancée par l’Oklahoma Historical Society, est que Rowland a simplement marché sur le pied de la jeune fille. Mais ensuite, ce qui s’était passé n’était pas clair, il y avait de l’excitation et de nombreuses personnes sont venues. Les deux garçons se sont enfuis.

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Le matin du 31 mai, un journal local a écrit qu ‘”un nègre avait agressé une fille” et dans un éditorial a incité la population blanche à le lyncher. Le lynchage des Noirs par les Blancs était relativement fréquent à l’époque, car les lois sur la ségrégation accordaient aux Blancs l’indulgence et l’impunité. Rowland a ensuite été arrêté, bien que Page n’ait signalé aucun type d’agression.

Tulsa, Oklahoma, 27 maggio 2021 (Brandon Bell / Getty Images)

le casus belli du massacre de Tulsa est attribuable à l’épisode de l’ascenseur, mais les causes les plus profondes étaient autres: le racisme systémique de la société américaine à l’époque, le fait que le Ku Klux Klan (le groupe terroriste bien connu des racistes et des suprémacistes blancs), et surtout l’inquiétude et l’envie que le quartier aisé de Greenwood suscitait parmi la population blanche de Tulsa, sentiments que les journaux locaux n’hésitaient pas à susciter.

Le soir du 31 mai, une foule d’hommes blancs armés s’est rassemblée devant le palais de justice où Rowland était détenu, pour le lyncher. Peu de temps après, un groupe d’hommes afro-américains, également armés, est arrivé pour le défendre. La situation s’est rapidement aggravée. Les Noirs faisaient partie de la minorité de la foule en colère des Blancs, qui ont envahi Greenwood en détruisant et en incendiant des maisons et en saccageant des magasins. Les témoignages parlent d’une violence extrême et imparable: George Monroe, qui a survécu au massacre, en 1999 il a dit que les blancs «ont essayé de tuer tous les noirs qu’ils rencontraient».

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Selon les reconstructions les plus fiables, entre 100 et 300 personnes sont mortes tandis que des centaines ont été blessées. Les cadavres étaient empilés au coin des rues, transportés hors de la ville sur des camions appartenant à la municipalité, brûlés dans des incinérateurs, jetés dans une rivière ou entassés dans des fosses communes. Environ 1 470 maisons ont été incendiées et 35 blocs ont été pratiquement rasés. Six mille personnes ont été emprisonnées et presque tous les habitants du quartier se sont retrouvés sans abri.

Certains avions ont volé pendant le massacre de Tulsa, mais on ne sait pas s’ils étaient tous des forces de l’ordre ou si certains ont également été utilisés pour attaquer la communauté afro-américaine. En 1921, il y avait deux hangars à Tulsa qui avaient la capacité d’accueillir 14 avions, il est donc probable que certains étaient des avions blancs privés, et il y a plusieurs témoignages qui parlent de bombes incendiaires et de tirs d’en haut. Selon certains historiens, Tulsa a été la première ville de l’histoire des États-Unis à être bombardée de cette manière (les seules frappes aériennes de l’histoire des États-Unis ont été celles de Pearl Harbor en 1941, crême Philadelphia en 1985 et à New York en 2001).

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Quand tout fut fini, l’opinion publique accepta la reconstruction proposée par les autorités locales selon laquelle les noirs s’étaient rebellés contre les blancs à Greenwood et provoquaient des troubles. Cette version a également été utilisée par les agences d’assurance comme motif de refus des demandes d’indemnisation des habitants du quartier. De nombreux survivants ont quitté la ville, il n’y a eu aucune conséquence juridique et ce qui s’était passé a rapidement cessé de parler.

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Le massacre de Tulsa a été pratiquement ignoré jusqu’à la fin des années 1960 lorsque Don Ross, un homme politique et journaliste afro-américain né à Tulsa, a fondé un journal qui a publié des articles sur le massacre. Ross est ensuite entré au congrès de l’État de l’Oklahoma et a créé une commission chargée de reconstituer les événements de 1921, qui a publié en 2001 une description détaillée des dommages subis par la communauté lors du pillage et a exigé une compensation pour les survivants et leurs proches. Le congrès de l’État et le tribunal fédéral ont refusé la demande.

Peinture murale dans le quartier de Greenwood (Win McNamee / Getty Images)

Au cours des années suivantes, de nombreux survivants, désormais âgés, ont publiquement raconté ce qu’ils avaient vu, contribuant à faire connaître l’histoire aux habitants de Tulsa, qui n’en avaient souvent jamais entendu parler. Ce n’est que l’année dernière que le département de l’éducation de l’État a déclaré qu’il voulait inclure le massacre dans les programmes d’histoire de l’école. Il y a trois survivants du massacre, tous âgés de plus de cent ans. Dernièrement ont été entendus par une commission du Congrès sur les événements de Tulsa, qui enquête sur l’opportunité d’accorder une indemnisation aux descendants des victimes. Viola Ford Fletcher, 107 ans, a déclaré qu’elle se souvenait encore des coups de feu aveugles sur les habitants de Greenwood, des cris et de l’odeur de fumée.

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