On est en 2022 Où sont les voitures volantes ?

Une autre année s’est écoulée sans l’arrivée tant promise des voitures volantes. Un cynique pourrait dire « N’avons-nous pas eu assez de problèmes en 2021 ? » Mais d’autres gardent la foi, sachant qu’un jour nous glisserons les liens hargneux du trafic terrestre et survolerons les embouteillages dans une voiture volante.

Alors que nous entrons en 2022, quel est l’état de « l’industrie » de la voiture volante ?

Des entreprises axées sur la technologie comme la société japonaise NEC Corp. véhicules de démonstration comme l’APTOPIX qui a volé à une hauteur de trois mètres pendant environ une minute en 2019.

Des entreprises comme Aéromobil essaient de construire et de commercialiser des voitures volantes à roues en état de marche. Ou, si vous avez 92 000 $ de rechange qui traînent, il y a cette.

Ensuite, il y a cet impressionnant vidéo d’Aircar par Klein Vision. Un engin semblable à une voiture de sport décolle d’un champ d’herbe, vole vers l’aéroport de Bratislava, replie ses ailes et se rend en ville. La vidéo, tournée en juin 2021, compte près de sept millions de vues.

Mais la plupart des affaires portent sur l’EVTOL, ou les avions électriques à décollage et à sustentation verticaux. Les « taxis » conceptuels comme le Nexus de Bell sont conçus pour transporter quatre passagers plus un pilote (qui disparaîtra lorsque l’automatisation complète arrivera) jusqu’à 150 miles, en utilisant plusieurs rotors alimentés par des moteurs électriques alimentés par batterie.

Le taxi aérien Nexus a été un grand succès au Consumer Electronics Show 2019. Il est récemment réapparu comme un affichage au Smithsonian sans prendre l’avion, et encore moins transporter un passager payant. Lors de l’exposition Smithsonian sur « FUTURES », il a été rejoint par un autre rêve technologique qui n’a pas encore atteint les masses. Ce serait une rare ceinture de fusée de la Bell Aerospace Company des années 1960, le premier jet pack au monde.

Le concept de systèmes de transport urbain qui déplacent les personnes par voie aérienne est maintenant connu sous le nom de mobilité aérienne urbaine, ou UAM. La FAA déclare que le concept UAM « envisage un système de transport aérien sûr et efficace qui utilisera des avions hautement automatisés qui exploiteront et transporteront des passagers ou des marchandises à des altitudes inférieures dans les zones urbaines et suburbaines ».

À son arrivée, l’UAM sera composé « d’un écosystème qui prend en compte l’évolution et la sécurité de l’avion, le cadre d’exploitation, l’accès à l’espace aérien, le développement des infrastructures et l’engagement communautaire ».

Créer et construire une telle infrastructure est un défi entièrement différent que de construire des véhicules EVTOL réussis et de les faire certifier par la FAA. Mais les deux devront être accomplis avant qu’une adoption généralisée de la «voiture volante» puisse avoir lieu.

Uber était l’un des plus grands partisans de la mobilité aérienne urbaine, promettant un déploiement de véhicules aériens sur les marchés initiaux de Los Angeles et de Dallas-Ft. En valeur d’ici 2023. La société a lancé le Uber Élévation réseau pour s’associer avec d’autres pour construire l’infrastructure et les véhicules UAM. Dans ce futur proche alléchant, les EVTOL robotiques décolleraient, transportant des passagers payants jusqu’à 100 miles sur une grille électronique au-dessus d’une autoroute bondée. Lorsqu’il atterrirait, il serait accueilli par des véhicules terrestres Uber et les passagers se sépareraient.

Au salon CES 2020, Hyundai s’est associé à Uber pour présenter une maquette grandeur nature d’un engin EVTOL. Le «concept» de mobilité aérienne urbaine électrique Hyundai S-A1, co-marqué avec Uber Elevate, était juste hors de portée de la foule ébahie.

Hyundai a depuis créé son entreprise de voitures volantes, appelant le nouveau groupe Supernal. Il s’attend à ce que le premier taxi volant EVTOL soit mis en service en 2028.

Un autre ancien partenaire d’Elevate, Embraer, lance son groupe EVTOL, Eve. La nouvelle société deviendra publique via SPAC avec un réclamé 2,4 milliards de dollars évaluation.

La société mère d’Elevate a survécu à la pandémie, mais Uber reste sous son prix d’introduction en bourse de 45 $. Peut-être absorbé par les questions de rentabilité et de survie pendant COVID, Uber a transféré son groupe Elevate à Joby Aviation en décembre dernier. Dans le cadre de l’accord, Uber a investi un 75 millions de dollars supplémentaires à Joby.

Joby, fondée en 2009, a annoncé son intention de lancer un taxi aérien tout électrique à décollage et atterrissage verticaux dès 2023. La société, qui a levé plus de 820 millions de dollars et emploie plus de 500 personnes, est devenue publique via SPAC cette année. Joby peut avoir besoin de tout cet argent et plus encore ; les experts de l’industrie pensent qu’il peut falloir un milliard de dollars pour construire un véhicule EVTOL et le faire passer par le processus de certification de la FAA. Stock Joby (JOBY:NYSE) atteint 13,40 $ à sa date de lancement du 11 août. Le 29 décembre, il a clôturé à 6,98.

Connu principalement comme un service de réservation de sièges pour hélicoptères et hydravions sur la côte est des États-Unis, Blade Air Mobility (BLDE : NASDAQ) a annoncé son intention de se lancer dans le secteur naissant de l’UAM en commandant 20 avions EVTOL à Technologies bêta. L’Alia EVTOL à six passagers de Beta, qui devrait être livré d’ici 2024, a une autonomie projetée de 250 milles marins et une vitesse de croisière de 170 milles à l’heure. Blade s’est qualifiée de « première société de mobilité aérienne urbaine cotée en bourse » lorsqu’elle a lancé son SPAC en mai 2021.

Lors du dernier Consumer Electronics Show en 2020, j’ai assisté à un panel UAM qui s’est terminé par un orateur exhortant la foule à contacter leurs législateurs et à faire pression pour le financement de l’infrastructure UAM. Avec l’avènement de COVID-19, les législateurs se sont rapidement retrouvés avec des problèmes plus urgents, tout comme les participants au CES. Désormais, le CES Show, où de telles nouvelles technologies sont lancées, est lui-même menacé d’annulation par COVID.

Lors du panel, les partisans des réseaux EVTOL et UAM ont évoqué l’opposition locale potentielle. Ils pensaient que cela se concentrerait sur le bruit du nouvel avion volant à basse altitude. Mais les communautés peuvent être plus préoccupées par le potentiel d’un EVTOL volant à basse altitude de s’écraser sur les maisons ou les écoles. A Los Angeles, désigné comme l’un des deux sites de lancement d’Uber Elevate en 2023, les souvenirs du crash de Kobe Bryant sont encore frais.

Los Angeles avait en fait autrefois une « compagnie aérienne verticale ». Tout en hélicoptère, Los Angeles Airways a desservi une grande partie de la Californie du Sud, y compris Disneyland. Malheureusement, deux accidents mortels d’hélicoptère, tuant chacun plus de 20 personnes, ont mis LAA à la faillite en 1971.

Cette génération de voitures volantes survolera-t-elle de tels problèmes ? Dans le monde EVTOL, comme pour l’ensemble de l’industrie aéronautique, 2021 a été une année de transition et de consolidation. Jusqu’à présent, le monde des voitures volantes a été composé d’offres, de démos, de prototypes, de maquettes et de conceptions d’artistes. De tels rêves se réaliseront-ils enfin d’ici 2023 ?

De nombreux problèmes doivent être résolus avant que la mobilité aérienne urbaine n’arrive réellement. Mais les voitures volantes sont une idée qui ne disparaîtra jamais.

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