Nuro lève près d'un milliard de dollars auprès de SoftBank

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La start-up de livraison sans conducteur Nuro vient de recevoir un coup de pouce de SoftBank. La société a annoncé lundi avoir obtenu un financement de 940 millions de dollars du fonds Vision Fund de la société de technologie japonaise, une somme gigantesque qui contribuera à accélérer la mission de Nuro de mettre en circulation des véhicules de livraison sans conducteur en masse.

C’est aussi un énorme vote de confiance pour l’une des startups les moins connues travaillant sur la technologie de conduite autonome. Formé en 2016 par deux ingénieurs de Google, Nuro s'est distingué en mettant l'accent sur la livraison de nourriture plutôt que sur le déplacement des personnes. La startup a récemment annoncé un service de livraison pilote en Arizona en partenariat avec le géant de l'épicerie Kroger.

«Nous avons passé deux ans et demi à constituer une équipe formidable, à lancer notre premier service sans pilote, à collaborer avec des partenaires incroyables et à créer une technologie permettant d'améliorer fondamentalement notre quotidien», a déclaré Dave Ferguson, cofondateur de Nuro, . «Ce partenariat nous donne l’occasion de franchir une nouvelle étape dans la réalisation de notre vision du commerce local et de la large application de notre technologie.»

Nuro est l’une des rares entreprises à utiliser des véhicules sans conducteur sur la voie publique aujourd’hui. Son véhicule R1 est environ deux fois plus large qu'une berline compacte, plus court que la plupart des voitures et ne laisse aucune place à l’intérieur pour les passagers ou les conducteurs. Jusqu'à présent, Nuro a construit six de ces véhicules et prévoit d'utiliser l'injection de liquidités pour en fabriquer davantage. Il est également prévu d’augmenter le parc d’essais de voitures standard équipées de matériel informatique et de logiciels à environ 50 véhicules, qu’il conduira sur les routes publiques de Californie, de l’Arizona et du Texas avec des chauffeurs de sécurité au volant.

Les 940 millions de dollars alloués à Nuro ne sont que le dernier investissement majeur de SoftBank dans les véhicules autonomes, qui est rapidement devenu l’une des forces dominantes du secteur. Le Vision Fund, un important investissement en capital-risque lancé par le géant japonais de la technologie en 2016, a également annoncé une contribution de 2,25 milliards de dollars à la division Croisières autonomes de GM.

Le conglomérat de technologies a acquis une participation de 20% dans Uber en 2017 à la suite du départ de Travis Kalanick de la société. Il est également fortement investi dans des sociétés concurrentes telles que Didi Chuxing (Chine), Grab Asia (Asie du Sud-Est) et Ola (Inde). SoftBank détient une participation de plusieurs milliards de dollars dans Nvidia, qui est devenu un fabricant de puces de premier plan qui alimente bon nombre des voitures autonomes actuellement testées.

Bien qu'il y ait encore beaucoup d'incertitude autour des voitures autonomes, en particulier en ce qui concerne la sécurité et les applications réelles, les entreprises qui développent la technologie continuent de gagner de l'argent à un rythme soutenu. La semaine dernière, une autre startup fondée par d'anciens ingénieurs de Google, Aurora Innovation, a annoncé qu'elle avait levé près d'un demi-milliard de dollars d'un certain nombre d'investisseurs, dont Amazon.

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