Nouvelles preuves dans le documentaire PBS

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Thescelosaurus se déplaçait tranquillement le long du rivage. S’étirant sur environ 12 pieds de long et pesant environ 500 livres, le dinosaure très musclé cherchait peut-être de la nourriture – ou essayait d’éviter de manger.

Doté de sourcils osseux proéminents et d’un bec pointu, Thescelosaurus se balançait sur deux pattes avec la majeure partie de son corps incliné. Avancez tandis que la longue queue s’étend vers l’arrière pour l’équilibre. Soudain, le dinosaure leva la tête et regarda autour de lui, agité alors que le calme brisait les chaînes du pouvoir terrifiant de la nature.

Le sol a commencé à trembler avec de violents tremblements alors que l’eau de la mer voisine se précipitait en réponse. Le ciel était rempli de braises, qui flottaient et brûlaient la forêt vierge luxuriante.

Thescelosaurus a paniqué et a semblé s’enfuir – mais il était trop tard. Tout a changé en un instant alors que des vagues de boue et de débris de 30 pieds descendaient au galop la route maritime depuis le sud, détruisant la vie et les membres dans le processus. Le dinosaure est tombé dans l’inondation dévastatrice et ses jambes ont été arrachées de ses hanches par la violente explosion.

Cette époque – il y a 66 millions d’années à la fin du Crétacé, lorsqu’un astéroïde destructeur de la Terre a mis fin au règne des dinosaures – a été figée dans l’époque actuelle par un fossile étonnant découvert l’année dernière sur le site de fouilles de Tanis dans le Dakota du Nord. Ce pied parfaitement conservé montre clairement la peau, les muscles et les os du Thescelosaurus à trois doigts.

Bien que les détails des scénarios de mort décrits ci-dessus soient émaillés, ils sont basés sur de nouvelles découvertes et calculs passionnants de Robert de Palma, paléontologue principal à Tanis.

“Nous ne dirons jamais avec certitude à 100% que cette patte provient d’un animal mort ce jour-là”, a déclaré le scientifique. “La chose que nous pouvons faire est de déterminer la probabilité qu’il soit mort le jour où la météorite est tombée. Quand on regarde la préservation du pied et de la peau autour de l’os articulaire, on parle le jour de l’impact ou juste avant. Plus de pourriture.”

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DePalma et pieds de dinosaure apparaîtra dans Deux épisodes de “Nova” à la télévision Ils seront diffusés en direct les mercredis : “Dinosaur Apocalypse : The New Evidence” et “Dinosaur Apocalypse : The Last Day”. Le biologiste et historien de la nature, Sir David Attenborough, animera l’émission, qui a été coproduite avec la BBC.

Le pied et plusieurs autres restes découverts sur le site du Dakota du Nord sont les premiers vrais fossiles à montrer la mort et la destruction survenues lorsqu’une roche spatiale de 16 km de long a frappé la péninsule du Yucatan dans le golfe du Mexique. Cet impact, il y a 66 millions d’années, a anéanti les dinosaures et provoqué l’extinction de 75 % de la vie animale et végétale sur Terre.

À cette époque, le monde était un endroit beaucoup plus chaud. Il n’y a pas de calotte glaciaire et le niveau de l’eau est plus élevé. Le continent nord-américain est divisé en deux par la Western Inland Sea Route. Tanis est situé sur la rive du grand fleuve, qui est devenu le canal de massacre après l’impact de l’astéroïde. L’onde de choc provenant de près de 3 000 milles a fait exploser la voie maritime avec un tsunami aux proportions épiques.

Comme le souligne de Palma, Thescelosaurus n’en a jamais eu l’occasion.

“Vous ne voulez pas être là ce jour-là”, a-t-il dit. Il y avait un mur de mort qui se dirigeait vers la rivière. De plus, toutes ces orbes incandescentes sont tombées du ciel. Ce sont comme des perles de verre surchauffées qui pénètrent dans l’atmosphère terrestre après avoir été éjectées du site du cratère du Yucatan. Puis toutes ces secousses sismiques se sont produites. C’est vraiment l’enfer sur terre. »

Cependant, la perte des dinosaures est une aubaine pour les paléontologues. Après la découverte de Tanis en 2008, les scientifiques ont commencé à réaliser que les fossiles s’y étaient peut-être formés à ce moment crucial. Une série de découvertes majeures ont été faites, dont une patte de dinosaure, un embryon de ptérosaure encore dans sa carapace, une tortue empalée par un morceau de bois et la peau bien conservée d’un tricératops. Beaucoup de ces fossiles ont été présentés au public pour la première fois dans un documentaire de PBS.

Les plus évidents sont peut-être les fossiles de poissons trouvés sur le site en 2019, ce qui a surpris de nombreux scientifiques. Dans ces restes fossiles, les chercheurs ont trouvé les preuves intégrées dont ils avaient besoin pour étayer les affirmations selon lesquelles les animaux sont morts lorsque l’astéroïde a frappé : une boule de verre, connue sous le nom de projectile, qui est tombée du ciel ce jour fatidique.

Pensez-vous que les dinosaures rugissaient comme s’ils étaient dans Jurassic Park ? De nouvelles recherches indiquent que la vérité est un peu faible.

“Ce sont les poissons qui sont morts ce jour-là”, a déclaré de Palma. “Nous le savons parce qu’ils ont des projectiles qui frappent leurs branchies.”

Les chercheurs ont trouvé d’innombrables échantillons de ces boules de verre, qui contiennent tous différents composants chimiques typiques des événements d’impact majeurs. Le verre fondu est fait de sable et d’autres matériaux terrestres, et a été éjecté dans l’atmosphère par des explosions causées par la collision de l’astéroïde avec la planète – environ 10 milliards de bombes atomiques. À l’intérieur de l’un de ces cratères circulaires se trouve une petite plaque de roche qui pourrait provenir de l’astéroïde tueur lui-même.

De Palma, chercheur de troisième cycle à l’Université de Manchester au Royaume-Uni et professeur adjoint de sciences de la terre à la Florida Atlantic University, dirige l’effort à Tanis depuis 2012. Lui et d’autres scientifiques de l’équipe ont publié plusieurs articles clés décrivant la découverte. et explication. méthodologies scientifiques utilisées pour dater les fossiles et autres preuves.

DePalma insiste sur le fait que ce qui se passe ensuite est directement pertinent pour le monde d’aujourd’hui.

On m’a demandé : ‘Pourquoi devrions-nous nous en soucier ?’ Les dinosaures ont disparu depuis longtemps. «Ce n’est pas seulement pour les geeks paléo. Cela s’applique directement à aujourd’hui. Nous assistons à la mort massive d’animaux et de biomes exposés à des situations extrêmement stressantes dans le monde entier. En regardant à travers cette fenêtre vers le passé, nous pouvons appliquer ces leçons à ce jour. “

Pour produire l’épisode “Nova”, DePalma a travaillé directement avec l’un de ses protagonistes – Attenborough, 96 ans – en examinant l’invention et en discutant de sa signification.

“Sir David et moi avons interagi et consulté sur tout”, a déclaré de Palma. “C’était une expérience incroyable. Il ne pouvait contenir son enthousiasme. Quand on regarde des fossiles et qu’on parle de ce qu’ils signifient, on ne peut pas nous séparer. Nous continuons à parler d’eux. Nous serions là toute la journée si personne ne nous arrêtait.”

“Dinosaur Apocalypse” est diffusé les mercredis à 21 h HE sur PBS.

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