«Nous sommes de retour à la frontière»: les séquelles de Michael en Floride

DRY CREEK, Fla.

Sur un chemin de terre rouge au centre de la Florida Panhandle, au milieu de champs de coton en cours de maturation, le bois de pinède ressemble à un bâton de ramassage. Certains arbres sont courbés comme des mantes de prière et les quelques poteaux électriques encore maigres sont inclinés selon des angles précaires, leurs fils bouclant autour des membres tendus.

Jusqu'au samedi, lorsque des voisins ont percé avec des scies à chaîne et une excavatrice, la maison de Lipford, située sur 160 acres de terre appartenant à la famille depuis la guerre de Sécession, a été coupée de la civilisation. La seule voie d'accès à la propriété était un véhicule tout terrain traversant les pâturages gorgés d'eau et des ponts construits avec des palettes en bois.

"Nous sommes de retour à la frontière", a déclaré Jean Lipford, 50 ans. Depuis que l'ouragan Michael a frappé cette ville mercredi, elle lave le linge dans un seau et se baigne dans la crique où son mari a construit un barrage avec de petites pierres. Sa fille Whitney, âgée de 23 ans, brandissait une scie à chaîne et rentrait à la maison toutes les deux heures pour allaiter son fils âgé de six semaines.

«Je veux de l'électricité et de l'eau. Nous pouvons nous occuper du reste », a déclaré Lipford.

Après avoir détruit la ville de Panama et anéanti Mexico Beach, l'œil de la tempête a balayé le nord-nord-est comme une faux, provoquant la misère dans l'une des régions les plus pauvres de la Floride, ainsi que dans l'Alabama et la Géorgie. Un pourcentage élevé de personnes vivent dans des maisons mobiles et d’autres structures vulnérables. La destruction s'étend loin dans les terres. Michael a gardé la force des ouragans tout au long des plantations de pacanes et des champs de coton de Géorgie.

Plus de 250 000 clients à travers la Floride étaient toujours sans électricité samedi. Seize centres d'hébergement hébergèrent 1 800 personnes.

Les opérations de recherche et sauvetage se poursuivent non seulement à Mexico Beach, détruite au bulldozer par une onde de tempête pouvant 14 pieds, mais aussi dans l’arrière-pays, où les résidents se débrouillent seuls et craignent parfois d’avoir été oubliés par le monde extérieur.

Deborah Bayer est sortie de l'ouragan Michael, serrant sa Bible dans la salle de bain de son mobile home à Lynn Haven, une petite ville située juste au nord de Panama Beach. Le ciel s'est assombri, l'électricité a été coupée, le vent a hurlé et elle a senti toute la structure bouger sur ses fondations. Un arbre s'est écrasé sur le toit.

«C'était une promenade amusante. Je suis restée assise à lire ma Bible, avec des bougies allumées. Je me suis contenté d'attendre que ça passe », se souvient Bayer, 47 ans, qui vit dans un parc à roulottes.

Les élus avaient ordonné à elle et à d'autres résidents d'évacuer avant l'ouragan. Mais comment? Jusqu'où? Elle travaille au salaire minimum dans un centre d’appel. Elle ne pouvait pas se permettre une chambre d'hôtel. Et la tempête est venue si vite qu’il n’y avait pas assez de temps pour se préparer à un séjour de plusieurs jours dans un abri lointain.

À Bristol, une petite ville du plus petit comté de la Floride, Liberty, où la plus grande route a deux voies et la moitié du terrain se trouve dans une forêt nationale, la directrice de la gestion des urgences, Rhonda Lewis, s’est retrouvée coupée du reste du monde. Pas de courant, pas de lignes fixes ou de connexions de téléphones portables, pas d'Internet. Un téléphone satellite ne fonctionnerait pas. Il n'arrêtait pas de dire «chercher. . . recherche. . . cherchant, dit Lewis.

Ce n'est que jeudi soir qu'elle a réussi à trouver un homme avec une radioamateur dans le comté voisin de Calhoun et à le ramener à Bristol, où elle pourrait envoyer des appels à l'aide.

«La reconstruction sera un problème. Parce qu'ils sont si pauvres. Beaucoup de maisons n'avaient aucune assurance », a déclaré Lewis.

Des lignes se sont formées à la quincaillerie Ace, où des personnes sont allées chercher des fournitures d’urgence. La Croix-Rouge est arrivée.

Vendredi, Tiffany Garling, directrice exécutive de la chambre de commerce du comté de Jackson – où se trouve Dry Creek – a dormi une nuit complète pour la première fois depuis dimanche, lorsqu'elle est allée travailler au centre des opérations d’urgence du comté. Elle ne sait pas combien de personnes sont encore coupées dans ce comté en grande partie rural, où les cacahuètes et le coton sont les principaux produits agricoles.

"Je n'ai aucune idée. C’est ça qui fait peur. Il n'y a aucun moyen d'estimer », a-t-elle déclaré.

Le défrichage des routes est laborieux, les autoroutes ayant besoin d'attention avant les routes nationales, les routes de comté ou les rues individuelles – dont beaucoup sont bloquées par des chênes géants nécessitant du matériel lourd, pas seulement une scie à chaîne.

Garling pense que le comté est à 100% sans électricité dans les zones résidentielles.

«Nos problèmes sont différents de ceux de la ville», a-t-elle déclaré. Sans électricité, les gens ne peuvent pas tirer d’eau de leurs puits.

Hayes Baggett, le chef de la police de la ville voisine de Marianna, a déclaré que les communautés de l'intérieur des terres ne reçoivent jamais autant d'attention que les villes aux plages de sable blanc. Mais les gens tirent ensemble, a-t-il dit. Il y avait eu quelques violations du couvre-feu et un peu de vol, mais pas de pillage généralisé.

Selon le bureau du gouverneur, les familles des comtés de Liberty et de Jackson ont été approuvées pour une assistance individuelle par la Federal Emergency Management Agency, et des vivres et de l’eau ont été largués dans les régions les plus touchées.

Des histoires similaires se sont déroulées dans la Géorgie voisine, où Becky Abshire, une résidente de longue date à Albany, s’inquiétait de la manière dont elle allait élever son petit-fils, Ashton, âgé de 10 ans, avec 750 $ de ses prestations d’invalidité.

Abshire, 60 ans, a évacué sa caravane de trois pièces mais est revenue constater qu'un arbre avait frappé la chambre qu'elle partage avec Ashton.

"Ce que je ne peux pas me permettre, j’espère que mon fils le fera", at-elle déclaré. Mais le fils a sa propre famille à soutenir.

Des opérations de sauvetage sont en cours à l’intérieur des terres, sur des routes en terre bloquées par des arbres abattus. Les équipes qui ne peuvent pas se rendre en voiture dans les zones rurales doivent se rendre à pied, a déclaré Sean Collins, 47 ans, pompier à la retraite à Marianna.

"Nous ne savons pas si certaines des personnes âgées qui vivent dans ces bois vont bien et ont été contactées", a-t-il déclaré.

Parce que Marianna est si loin de la côte – plus près de l'Alabama que de la ville de Panama – les résidents n'ont pas évacué, a-t-il déclaré.

"Personne n'a pensé que cela allait être aussi dévastateur", a déclaré Collins.

Même dans certaines parties de la ville de Panama, l’assistance semblait très éloignée. Une communauté avec des appartements de style jardin, les Garden Dickinson Memorial Homes, connus sous le nom de projets de la 11ème rue, était méconnaissable après la tempête. Le parking a été inondé. Plusieurs appartements étaient sans toit; les meubles ont été détruits. Les familles dormaient dans leurs voitures et leurs bancs.

Sur le trajet, une fuite de gaz inquiète les habitants pour une éventuelle explosion.

«Ce n’est pas une question de rire. Personne n'est venu nous aider. Non, rien du tout », a déclaré Samantha Gardner, 33 ans. Son garçon de 6 ans a eu deux crises d'asthme mercredi soir, a-t-elle dit, et les appels à la police pour obtenir de l'aide sont restés sans réponse.

«Il a besoin d'une machine. Nous n'avons aucun pouvoir. Nous n’avons pas d’eau. Nous n’avons pas de rien », at-elle déclaré.

De l'autre côté de la ville, Patty Butler, 52 ans, a pleuré en promenant son chien dans son quartier. Leur centre commercial, abritant un magasin d'alimentation, une imprimerie et un magasin de tamale, a été détruit. Le toit a disparu. Windows fermé, devantures cassées.

«C’est horrible», dit-elle. «Ils ont les meilleurs tamales que vous mangerez jamais», dit-elle en regardant le bâtiment détruit. La maison de Butler a été presque entièrement épargnée, des arbres tout autour s’y sont trouvés et son bateau a basculé.

«Nous avons un petit trou dans le toit et toutes nos clôtures ont disparu, mais nous pouvons vivre avec cela. D'autres personnes ont tout perdu, tout. Je suis tellement béni. Dieu est bon, il a été avec nous tout le temps. "

Pour cette communauté très unie, où les voisins sont allés vérifier les voisins après la tempête, les abonnés ayant passé le service ont passé leur téléphone à d’autres.

«Cela va nous rapprocher. Beaucoup plus près, dit-elle. "Je sens vraiment dans mon cœur que nous allons rebondir plus fort que jamais."

On ne sait toujours pas comment et où les gens vont rebondir.

Betty Davis, 80 ans, qui vit dans la communauté afro-américaine historique d'Apalachicola, connue sous le nom de Hill, qui remonte aux années 1830, a passé le vendredi après-midi à réfléchir à ce qui s'était passé et à ce qui pourrait suivre.

"J'étais allongé sur le sol et j'entendais cette chose arriver. Cela ressemblait à deux trains, sur des voies séparées", a déclaré Davis.

À Apalachicola, de nombreux habitants de la région s'appuient sur des liens familiaux solides pour surmonter les moments difficiles, mais la pêche aux huîtres, autrefois abondante, s'est effondrée au cours des dernières années, ce qui a accentué les pressions. Davis a dit qu'elle ne savait pas comment les plus pauvres se débrouilleraient après la tempête.

Mais elle sait une chose.

"S'ils en voient une autre arriver", a déclaré Davis, "Je partirai, si je dois marcher. Je ne referai jamais cela. "

Lazo a été reporté à Lynn Haven, en Floride, et à Albany, en Géorgie, Achenbach et Sellers, à Washington. Kevin Begos à Apalachicola, en Floride, a contribué à ce rapport.

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