Netanyahu et MBS ont de bonnes raisons de se rencontrer

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(Opinion Bloomberg) – Pourquoi tenir une réunion historique avec des conséquences géopolitiques potentiellement majeures et la nier?

Dimanche soir, le Premier ministre israélien Benjamin Netanyahu aurait volé dans un avion privé à destination de Neom, une ville futuriste en cours sur la côte de la mer Rouge en Arabie saoudite. Il était (de nouveau, apparemment) accompagné du chef du Mossad, Yossi Cohen, et d’au moins deux autres hauts conseillers de la défense.

Le lendemain, le journal israélien Haaretz et le Wall Street Journal ont rapporté que Netanyahu avait rencontré le prince héritier saoudien Mohammed Bin Salman et le secrétaire d’État américain Mike Pompeo.

Le ministre saoudien des Affaires étrangères, Faisal bin Farhan, a reconnu que le prince héritier et le secrétaire d’État se sont rencontrés, mais il a catégoriquement nié la présence d’Israéliens. Netanyahu a déclaré aux médias israéliens qu’il ne discutait pas, bien entendu, de ses missions diplomatiques sensibles. Dans le code israélien, un tel non-déni impliquerait généralement qu’il était en fait là.

Selon la loi, les secrets d’État israéliens doivent être approuvés par le censeur militaire avant de pouvoir être publiés. Le fait que la fuite de la réunion MBS de Netanyahu ait été approuvée pour publication me porte à croire que Bibi voulait qu’elle soit divulguée. Ehud Yaari, le journaliste israélien le plus chevronné qui couvre le Moyen-Orient, a déclaré lundi à la Douzième chaîne israélienne que les deux s’étaient déjà rencontrés.

Peut-être que le ministre saoudien des Affaires étrangères n’était pas là quand Bibi est arrivé. Mais cela met à mal la crédulité que Netanyahu, dont le vol a été suivi en ligne par un rédacteur en chef de Haaretz, s’envole secrètement vers une destination où le prince héritier et le secrétaire d’État sont réunis, et ne participe pas à la réunion.

La question est: pourquoi les Saoudiens prétendent-ils le contraire? Les pourparlers entre l’Arabie saoudite et Israël se poursuivent depuis des mois. Le sujet est de savoir si, et dans quelles conditions, le royaume rejoindra les Emirats Arabes Unis, Bahreïn et le Soudan dans la normalisation des relations avec Jérusalem. Un tel accord est nécessaire pour consolider une alliance militaire et diplomatique contre l’Iran.

Le président américain sortant, Donald Trump, espère depuis longtemps accueillir la signature d’un grand traité de paix à la Maison Blanche. Mais c’est maintenant très improbable. Même Pompeo le comprend. Pourtant, c’est un objectif louable.

Ces derniers mois, il a été largement rapporté que le prince héritier veut faire avancer les choses, mais se heurte à la résistance de son père âgé, le roi semi-retraité Salman bin Abdulaziz, qui est moins enthousiaste. Il est un partisan de longue date de la cause palestinienne; une relation ouverte saoudo-israélienne laisserait les Palestiniens privés d’un soutien arabe significatif.

MBS, qui est également ministre de la Défense, se soucie moins d’apaiser les Palestiniens que de la menace que l’Arabie saoudite fait face à l’Iran et à ses mandataires au Yémen et ailleurs. Une alliance sécuritaire de facto avec Israël existe déjà. Mais cette alliance nécessite une forte adhésion américaine.

L’administration Trump est à fond, mais elle est également en voie de disparition. Les Saoudiens pourraient bien voir la valeur de donner au président élu Joe Biden une victoire diplomatique rapide en négociant ce qui serait vraiment un traité historique.

Mais cela aurait un prix pour la nouvelle administration. La diplomatie de l’administration Obama-Biden recherchait de bonnes relations avec l’Iran. La pierre angulaire de cet effort était l’accord de limitation nucléaire de 2015 dirigé par les États-Unis. Après quatre ans de pression de l’administration Trump, ce pacte est désormais moribond. La semaine dernière, l’Agence internationale de l’énergie atomique a rapporté que l’Iran enrichissait de l’uranium à environ 12 fois le niveau autorisé dans l’accord.

Il y a quelques démocrates influents qui aimeraient voir Biden revenir au statu quo ante. Les Saoudiens et Israël disent qu’ils sont prêts pour de nouvelles négociations, mais seulement si les termes incluent une limitation stricte des missiles balistiques de l’Iran, la fin du soutien militaire iranien aux armées par procuration au Yémen, au Liban, à Gaza et en Syrie, et bien plus longtemps et plus rigoureusement inspecté à l’extrémité de l’uranium de qualité militaire.

Il est difficile d’imaginer que l’Iran serait d’accord, ce qui présente un choix à la nouvelle administration: il peut se tenir aux côtés d’Israël, de l’Arabie saoudite, des Émirats arabes unis, de l’Égypte et d’autres pays arabes sunnites, ou poursuivre une détente avec l’Iran.

Il y aura des pressions sur Biden de la part de l’Union européenne et de certains membres du Parti démocrate pour qu’ils poursuivent cette dernière politique. Mais il y a quatre sénateurs démocrates de haut niveau qui ont voté contre l’accord en 2015, et d’autres en sont venus à regretter leur soutien. Ajoutez les républicains, qui se sont presque tous opposés à l’accord avec l’Iran, et Biden a le début de la politique étrangère bilatérale qu’il recherche.

De telles machinations politiques peuvent sembler complexes, mais elles sont au cœur d’un fait fondamental de la vie au Moyen-Orient. L’Iran est une menace pour Israël et l’Arabie saoudite. Pour contenir cette menace et finalement la faire reculer, ils ont besoin de l’Amérique. Trump l’a compris et il est essentiel que Biden le fasse aussi. Netanyahu et MBS ont le plus grand intérêt à l’aider à voir la lumière.

Cette colonne ne reflète pas nécessairement l’opinion du comité de rédaction ou de Bloomberg LP et de ses propriétaires.

Zev Chafets est journaliste et auteur de 14 livres. Il a été un assistant principal du Premier ministre israélien Menachem Begin et le rédacteur en chef fondateur du Jerusalem Report Magazine.

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