Monkeypox se propage en Occident, déconcertant les scientifiques africains

LONDRES – Alors que de plus en plus de cas de monkeypox sont détectés en Europe et en Amérique du Nord, certains scientifiques qui ont surveillé de nombreuses épidémies en Afrique se disent déconcertés par la propagation inhabituelle de la maladie en Occident.

Des cas de la maladie liée à la variole n’ont pas été observés auparavant chez des personnes n’ayant aucun lien avec l’Afrique centrale et occidentale. Mais au cours de la semaine dernière, la Grande-Bretagne, l’Espagne, le Portugal, l’Italie, les États-Unis, la Suède et le Canada ont tous signalé des infections, principalement chez des jeunes hommes qui n’avaient jamais voyagé en Afrique auparavant.

La France, l’Allemagne, la Belgique et l’Australie ont confirmé vendredi leurs premiers cas de monkeypox.

« Je suis abasourdi par cela. Chaque jour, je me réveille et il y a plus de pays infectés », a déclaré Oyewale Tomori, un virologue qui dirigeait auparavant l’Académie nigériane des sciences et qui siège à plusieurs conseils consultatifs de l’Organisation mondiale de la santé.

“Ce n’est pas le genre de propagation que nous avons vu en Afrique de l’Ouest, il se peut donc qu’il se passe quelque chose de nouveau en Occident”, a-t-il déclaré.

Les épidémies au Nigeria, qui signale environ 3 000 cas de monkeypox par an, se produisent généralement dans les zones rurales, où les gens sont en contact étroit avec des rats et des écureuils infectés, selon Tomori. Il a déclaré que la maladie ne se propage pas très facilement et que de nombreux cas sont probablement manqués.

Tomori espérait que l’apparition de cas de monkeypox à travers l’Europe et d’autres pays occidentaux favoriserait la compréhension scientifique de la maladie.

Le responsable de l’intervention d’urgence de l’Organisation mondiale de la santé, le Dr Ibrahima Soce Fall, a reconnu cette semaine qu’il y avait encore “tant d’inconnues en termes de dynamique de transmission, de caractéristiques cliniques (et) d’épidémiologie”.

Les autorités britanniques ont jusqu’à présent signalé neuf cas de monkeypox, notant que les cas les plus récents concernaient tous de jeunes hommes qui n’avaient jamais voyagé en Afrique et qui étaient homosexuels, bisexuels ou avaient des relations sexuelles avec des hommes.

Les autorités espagnoles et portugaises ont également déclaré que leurs cas concernaient de jeunes hommes qui avaient pour la plupart des rapports sexuels avec d’autres hommes et ont déclaré que ces cas avaient été détectés lorsque les hommes se sont présentés avec des lésions dans les cliniques de santé sexuelle.

Les experts ont souligné qu’ils ne savent pas si la maladie se propage par le sexe ou par d’autres contacts étroits liés au sexe.

“Ce n’est pas quelque chose que nous avons vu au Nigeria”, a déclaré le virologue Tomori. Il a déclaré que des virus qui n’étaient pas initialement connus pour se transmettre par voie sexuelle, comme Ebola, se sont avérés plus tard le faire après que de plus grandes épidémies aient montré différents schémas de propagation.

La même chose pourrait être vraie pour le monkeypox, a déclaré Tomori. “Nous devrions revoir nos dossiers pour voir si cela aurait pu se produire, comme entre un mari et sa femme”, a-t-il déclaré.

En Allemagne, le ministre de la Santé, Karl Lauterbach, a déclaré que le gouvernement était convaincu que l’épidémie pouvait être contenue. Il a dit que le virus était séquencé pour voir s’il y avait des changements génétiques qui auraient pu le rendre plus infectieux.

Les scientifiques ont déclaré que s’il est possible que le premier patient de l’épidémie ait attrapé la maladie en Afrique, ce qui se passe actuellement est exceptionnel.

“Nous n’avons jamais rien vu de tel que ce qui se passe en Europe”, a déclaré Christian Happi, directeur du Centre d’excellence africain pour la génomique des maladies infectieuses. “Nous n’avons rien vu qui indique que les schémas de transmission du monkeypox ont changé en Afrique, donc si quelque chose de différent se produit en Europe, alors l’Europe doit enquêter là-dessus.”

Happi a également souligné que la suspension des campagnes de vaccination contre la variole après l’éradication de la maladie en 1980 pourrait par inadvertance contribuer à la propagation de la variole du singe. Les vaccins contre la variole protègent également contre la variole du singe, mais la vaccination de masse a été arrêtée il y a des décennies.

“En dehors des personnes en Afrique de l’Ouest et centrale qui peuvent avoir une certaine immunité contre la variole du singe suite à une exposition passée, l’absence de vaccination contre la variole signifie que personne n’a aucune sorte d’immunité contre la variole du singe”, a déclaré Happi.

Shabir Mahdi, professeur de vaccinologie à l’Université de Witwatersrand à Johannesburg, a déclaré qu’une enquête détaillée sur l’épidémie en Europe, notamment pour déterminer qui étaient les premiers patients, était désormais essentielle.

“Nous devons vraiment comprendre comment cela a commencé et pourquoi le virus gagne maintenant du terrain”, a-t-il déclaré. « En Afrique, il y a eu des épidémies très contrôlées et peu fréquentes de monkeypox. Si cela est en train de changer, nous devons vraiment comprendre pourquoi.

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Geir Moulson à Berlin et John Leicester à Paris ont contribué à ce rapport.

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