Mirage astronomique: à découvert une nouvelle «croix d'Einstein»

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Sur cette photo prise par le télescope spatial Hubble, les cinq marques lumineuses entourées de lettres forment une belle illusion d’optique… Car il n’existe pas en réalité, dans le petit coin du ciel, que deux objets célestes. Deux galaxies. La première est la tache jaune au centre de la figure. Elle est au premier plan, et par sa masse, se forme autour de l’espace-temps et donc la trajectoire de la lumière. Une autre galaxie est cachée derrière elle, trois fois plus distante. C’est le petit point qui paraît quatre fois, marqué de A à D.

La lumière émise par cette galaxie lointaine vient jusqu’à notre œil en suivant une courbure qui contourne la galaxie de premier plan: on dit que cette dernière fait office de lentille gravitationnelle. L’image de la galaxie lointaine est donc déformée. Elle apparaît souvent sous la forme d'un arc de cercle ou parfois d'un cercle entier lorsque l'observateur et les deux galaxies sont bien alignés – c'est un anneau d'Einstein, car le savant avait prédit ce phénomène optique, as a raison of the relativité générale.

Le phénomène de lentille gravitationnelle. (D’après ALMA, L. Calçada (ESO), Y. Hezaveh et al., CC BY)

Et dans les cas rares, l’image de la galaxie est dupliquée en quatre exemplaires qui forment une croix autour de la galaxie de premier plan, quand le lentillage gravitationnel est fort. Sur l’appelle alors croix d’Einstein.

Cette nouvelle croix d’Einstein, Créé en mars Les lettres du journal astrophysiquefor the one of one of old son genre on a découvre. Q2237 + 030, caché derrière une galaxie surnommée Lentille d’Huchra.

Camille Gévaudan

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