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Michael Eisner surpris par la rupture de la MLB avec Topps

by Nouvelles

La rupture de la Major League Baseball avec Topps Co. a frappé Michael Eisner à l’arrière de la tête – même si quelques mois plus tôt, il avait dissipé les inquiétudes d’autres acteurs financiers qui l’avaient signalé comme un risque, ont déclaré des sources à The Post.

L’ancien grand patron de Disney – qui est devenu président de l’emblématique fabricant de cartes de baseball en 2007 – a été pris de court plus tôt ce mois-ci lorsque la MLB a annoncé qu’elle mettait fin à sa relation de 70 ans avec Topps en faveur d’un nouveau partenariat à long terme avec Fanatics, le fabricant d’articles de sport à croissance rapide.

En effet, Mudrick Capital – un fonds spéculatif qui avait accepté de rendre Topps public avec une société de chèque en blanc qui valorisait l’entreprise à 1,3 milliard de dollars – a déclaré qu’il n’avait pas eu vent de la décision surprise de la MLB avant le jour de son annonce.

Néanmoins, des initiés affirment que des investisseurs potentiels avaient spécifiquement interrogé Eisner sur les risques que Topps perde son contrat MLB plus tôt cette année lorsque la société a tenté de se vendre lors d’une vente aux enchères en février pour capitaliser sur une explosion de la demande d’objets de sport de collection provoquée par une pandémie.

En réponse, disent-ils, Eisner leur a dit qu’il n’y avait rien à craindre.

“Nous leur parlons tous les jours”, a déclaré Eisner à propos de la MLB lors d’un appel privé avec des soumissionnaires potentiels à l’époque, selon une source qui a été informée de l’appel. « Nous sommes vraiment des partenaires avec eux… notre marque est inextricablement liée à leur marque. »

C’est en dépit du fait qu’il y a eu des discussions l’hiver dernier sur le fait que le fabricant de cartes de sport rival Panini jouait à l’époque pour le contrat de la carte de baseball, selon un conseiller qui a participé à la vente aux enchères.

Les prétendants craignaient également que Fanatics, dont le PDG Michael Rubin avait signé un accord de commercialisation avec la MLB deux ans plus tôt, ne cherche à élargir ses liens commerciaux avec la MLB.

La MLB a mis fin à son partenariat de 70 ans avec le fabricant de cartes de baseball Topps
STRF/STAR MAX/IPx

“Il était convaincu qu’ils ne perdraient pas leur contrat”, a déclaré la source à propos d’Eisner, ajoutant que le légendaire magnat des médias n’envisagerait que la possibilité que les coûts de la licence augmentent, même s’il insistait pour que le contrat soit renouvelé.

“Je ne sais pas comment vous pourriez complètement écarter cette possibilité”, a ajouté la source.

Malgré la confiance d’Eisner, certains prétendants à l’époque pensaient que l’orgueil d’Eisner pourrait lui coûter cher, selon le conseiller. En fait, un soumissionnaire de Topps s’est éloigné, estimant qu’il ne pouvait pas obtenir de financement en raison de l’incertitude entourant le contrat MLB, a déclaré le conseiller, refusant de nommer la société.

“Il n’y avait aucun moyen de souscrire la partie des cartes de sport de leur entreprise”, qui représentait 55% des ventes de Topps, selon la source. « Comment souscrire un contrat à renouveler ? »

Topps était devenu vulnérable au camouflet de la MLB parce que ses propriétaires avaient sous-investi dans l’entreprise, ont indiqué des sources. La société de capital-investissement Madison Dearborn Partners contrôle Topps, qu’elle a achetée en 2007 en partenariat avec la société d’investissement d’Eisner Tornante Co.

Michel Rubin
Michael Rubin, PDG de Fanatics, a signé un accord commercial avec la MLB.
Patrick McMullan/PMC via Getty Images

Madison Dearborn a refusé de commenter. Un porte-parole d’Eisner a également refusé de commenter.

“Je pense qu’il y avait une dynamique très claire entre Madison Dearborn et Eisner”, a déclaré une source. “Eisner voulait investir davantage dans l’entreprise et Madison Dearborn ne l’a pas fait.”

En fait, Topps n’a investi que 2 millions de dollars en dépenses d’investissement en 2019 et 1 million de dollars en 2020, selon une présentation aux investisseurs, qui se vantait des dépenses modestes de Topps. Le plan était d’augmenter les dépenses d’investissement à 5 millions de dollars par an en 2021 et 2022, selon la présentation. (À titre de perspective, le chiffre d’affaires de l’entreprise en 2020 était de 567 millions de dollars.)

“L’équipe de direction de Topps a déclaré que nous pouvions faire beaucoup pour développer l’entreprise, mais nous n’avons pas les capitaux pour le faire”, a déclaré l’analyste. “Cela a probablement laissé une ouverture”, a ajouté l’analyste, notant que des rivaux comme Fanatics se lancent de manière plus agressive dans les jetons non fongibles (NFT) en développant le commerce des cartes à collectionner.

D’autres ont noté que Topps a insisté sur le fait que son budget était serré alors même que la société avait emprunté 200 millions de dollars en octobre, dont une partie était utilisée pour payer un dividende à ses propriétaires.

Michael Eisner, ancien président et chef de la direction de The Walt Disney Company, s'entretient avec des journalistes le premier jour de la conférence annuelle Allen & Company Sun Valley, le 11 juillet 2017 à Sun Valley, Idaho
Michael Eisner est devenu président des Topps en 2007.
Drew Angerer/Getty Images

“De toute évidence, Topps détournait beaucoup d’argent pour eux-mêmes”, a déclaré un initié.

Le président exécutif de Topps, Andy Redman, a déclaré plus tôt ce mois-ci que la société ne savait pas que la MLB négociait avec quelqu’un d’autre.

“Non seulement nous ne savions pas que la Major League Baseball négociait avec quelqu’un d’autre que Topps concernant nos droits au-delà de 2025, mais nous avons été brusquement informés … qu’un accord avait été conclu, finalisé et exclusif avec Fanatics”, a-t-il déclaré.

Pendant ce temps, des sources ont déclaré qu’Eisner, 79 ans, qui a dirigé Walt Disney Co. de 1984 à 2005 et qui prévoyait de rester président de Topps après la fusion, a tenté de donner aux investisseurs l’impression qu’il a apporté de la valeur à la relation MLB, même si ça lui a glissé entre les doigts.

“Je ne sais pas si Eisner compte autant qu’il le pense”, a ajouté le conseiller. “Les jeunes ne se soucient pas d’Eisner.”

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