Même le leader autonome, Waymo, a du mal à devenir autonome

Même le leader autonome, Waymo, a du mal à devenir autonome

Le lancement mercredi de Waymo One, le service de taxi commercial autonome de Waymo, est loin des attentes de la société elle-même fixée plus tôt dans l'année.

À la fin du mois de septembre, une porte-parole de Waymo a informé Ars par courrier électronique que le service de Phoenix serait totalement sans conducteur et ouvert aux membres du public – des affirmations que j'ai rapportées dans cet article.

Nous savons maintenant que Waymo One ne sera pas entièrement sans conducteur; il y aura un conducteur dans le siège du conducteur. Et Waymo One n’est ouvert au public que dans le sens le plus étroit et le plus technique: initialement, il ne sera disponible que pour les premiers coureurs – les mêmes personnes qui participent au programme d’essais de Waymo depuis des mois.

Cela semble être le dernier signe indiquant que la technologie de Waymo progresse plus lentement que prévu, y compris le leadership de Waymo il y a un an. Les personnes qui ont observé les véhicules de Waymo sur la voie publique au cours des derniers mois affirment que les voitures ont encore du mal à faire face aux virages à gauche non protégés, aux fusions et à d'autres situations délicates.

Waymo est largement considéré comme le leader de l'industrie. La société a commencé à travailler sur la technologie d'auto-conduite en 2009, bien avant que la plupart des autres entreprises du secteur de la technologie et de l'automobile ne prennent cela au sérieux. Donc, si Waymo n'est pas prêt à lancer un service sans pilote après plus de 18 mois de tests publics intensifs, cela devrait nous rendre sceptiques face aux affirmations d'autres sociétés selon lesquelles elles seraient prêtes à lancer une technologie entièrement autonome dans un avenir rapproché.

Waymo One est à peine un service public

Le lancement de Waymo One ressemble moins au lancement d’un service public et commercial qu’à une nouvelle image de marque de son programme d’essais. Waymo a promis de lancer un service commercial avant la fin de l'année et Waymo One est techniquement admissible. Mais le service ne semble guère plus ouvert au public que le programme pour débutants que Waymo avait organisé la semaine dernière.

Lors d'une conversation téléphonique de jeudi, une porte-parole de Waymo a refusé de me dire combien de clients s'étaient inscrits à Waymo One le premier jour ou combien de trajets ils avaient effectués. Si beaucoup de gens s’inscrivaient, on s’attendrait à ce que certains publient des photos ou des vidéos sur les réseaux sociaux, mais 48 heures après le lancement officiel, je n’ai trouvé aucun signe indiquant que des personnes utilisaient Waymo One. avoir d'autres personnes.

Je suis sûr que Waymo dit la vérité quand il dit qu'il a invité "des centaines" d'anciens coureurs à passer à Waymo One, et je suppose qu'au moins une poignée de personnes s'est inscrite. Mais ce n’est pas ce qui se produit normalement quand une grande entreprise publique lance un nouveau produit majeur.

Waymo a abandonné son projet de lancement sans pilote

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Agrandir / Ceci est une capture d'écran de la vidéo de Waymo de novembre 2017 annonçant le début des tests sans pilote. Il montre des voitures Waymo sans conducteur qui circulent dans des rues résidentielles presque vides.

Waymo

Je n'étais pas le seul journaliste à qui on avait dit que le premier service commercial de Waymo serait entièrement sans conducteur.

En mars, le New York Times a annoncé que le service Phoenix de Waymo serait lancé d’ici la fin de l’année. Waymo "avait pour objectif d'avancer rapidement avec un service de conduite sans conducteur pour le public car il était convaincu que ses véhicules pourraient fonctionner en toute sécurité dans pratiquement toutes les situations de conduite où ils seraient utilisés" Fois' Neal Boudette a écrit. Le même article indiquait que Waymo s'attendait à "fournir jusqu'à un million de trajets par jour" d'ici la fin de 2019.

Mais ces derniers mois, Waymo semble avoir perdu confiance en ses opérations sans conducteur. Amir Efrati, de l'Information, a rapporté la semaine dernière que "pour des raisons de sécurité, la société Alphabet a remis les soi-disant" conducteurs de la sécurité "au volant de ses prototypes les plus avancés."

En effet, il n'est pas clair si les véhicules sans conducteur ont déjà représenté une fraction significative des activités de test de Waymo. Selon un article d’Efrati datant du mois d’août, les tests sans conducteur sont généralement effectués "dans des zones résidentielles relativement petites de Chandler, en Arizona, où le trafic est peu dense".

Cela correspond à l’expérience de Ryan Randazzo, journaliste à la Arizona Republic qui a couvert Waymo au cours des deux dernières années. Comme il est basé dans la région de Phoenix, il est capable d’observer régulièrement les véhicules Waymo en action et d’en parler à d’autres personnes dans la région – notamment trois jours en octobre et en novembre, où il a suivi les véhicules Waymo pour voir leur comportement.

"Je ne crois pas que quiconque en ait vu un sans conducteur à la place du conducteur" depuis que Waymo a annoncé pour la première fois des tests sans conducteur en novembre 2017, a-t-il déclaré à Ars. "J'ai demandé cinq manières différentes – quel pourcentage de manèges [are driverless]… ils ne répondront pas à cette question. "

Les voitures Waymo aux prises avec des situations difficiles

En octobre et novembre, Randazzo a passé trois jours à observer les voitures de Waymo en action, soit en les suivant sur les routes, soit en surveillant le dépôt de la société à Chandler. Il a publié ses découvertes dans une vidéo YouTube. Les résultats suggèrent que les véhicules de Waymo ne sont pas encore prêts pour un fonctionnement totalement autonome.

"Les changements de voie semblent être un problème pour les voitures", explique Randazzo dans la vidéo. En essayant de se déplacer dans une voie encombrée, une voiture Waymo semblait manquer à la capacité d'un conducteur humain d'anticiper les actions des autres conducteurs et de se faufiler dans un endroit dégagé. Au lieu de cela, le véhicule allumerait son clignotant et attendrait quelques secondes qu'une ouverture apparaisse. Si aucun ne paraissait, il éteindrait le clignotant et attendrait un moment avant de réessayer.

"En fait, il a fallu à cette voiture presque une minute et demie pour changer de voie ici", a déclaré Randazzo. "Nous avons parlé à une personne qui utilise ces véhicules dans l'est de la vallée. Il a dit qu'ils ratent parfois leur tour, tant ils sont hésitants."

Lors d'un autre incident, une voiture Waymo faisait partie d'une file de voitures s'approchant d'une intersection où un accident de voiture bloquait la voie de droite. Les conducteurs humains ont vu le problème loin devant et ont commencé à se déplacer sur la voie de gauche. La voiture Waymo continua tout droit et ne tenta de fusionner que lorsqu'il se trouvait à quelques longueurs de voiture des cônes de signalisation. La voiture a ensuite brusquement annulé la fusion gauche et est entrée à droite dans une voie de virage. Randazzo suppose que c'était le conducteur de la sécurité humaine qui prenait le véhicule en charge.

Une vidéo postée sur YouTube en septembre montre bien un véhicule Waymo qui peine à fusionner sur une autoroute de Californie.

Selon L'information est EfratiWaymo a du mal à passer d’une rue résidentielle à faible vitesse à un boulevard majeur. C'est aussi un problème le Washington Post observé lors d'un récent tour d'essai de Waymo. le Poster a signalé que "les virages à gauche peuvent être douloureusement lents" lors du passage sur une artère de circulation majeure.

Avec ce genre de défis, il n’est pas surprenant que Waymo ait choisi de garder les conducteurs de sécurité dans ses voitures. Et pour être clair, je ne reproche pas à Waymo de l'avoir fait. Bien au contraire, ils méritent d'être félicités pour la sécurité. Mais si Waymo a largement interrompu les essais avec des véhicules sans conducteur (et il existe de nombreuses preuves circonstancielles qu’ils en ont), il serait bien que Waymo égalise le public à ce sujet.

Et si même Waymo – longtemps considéré comme le leader du secteur – a du mal à déployer des voitures sans conducteur, cela peut être un motif de scepticisme quant au fait que ses rivaux réussiront bientôt cet exploit. Nous allons voir de plus en plus de voitures autonomes sur nos routes. Mais il faudra peut-être attendre un certain temps avant de voir ceux qui fonctionnent sans pilote.

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