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Martha Mitchell de ‘Gaslit’ a licencié le garde du corps Alfred Baldwin, stimulant le Watergate

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Dans le deuxième épisode de “Gaslit”, la nouvelle série limitée STARZ sur Martha et John Mitchell, avec Julia Roberts et Sean Penn, il y a une scène qui se déroule dans le Howard Johnson en face du Watergate. Dans une chambre d’hôtel, un guetteur nommé Alfred Baldwin rate les policiers en civil qui entrent dans le bâtiment pour arrêter les cambrioleurs au siège du Parti démocrate.

Baldwin, joué par Ivan Martin, a toujours été une figure majeure de l’histoire du Watergate, mais dans les décennies qui ont suivi le scandale, il est tombé dans l’obscurité – à tel point que sa mort a été annoncée tout récemment, même s’il est décédé en janvier 2020 à 83 ans. .

Bien que son rôle de guetteur ait également été décrit de manière célèbre dans un scène dans le film “Tous les hommes du président”, peu de gens savaient que le travail de Baldwin avec l’équipe de cambriolage n’avait eu lieu que parce qu’il avait été lavé en tant que garde du corps de l’irascible Martha Mitchell.

Une fois qu’elle a renvoyé Baldwin, les membres du comité de réélection du président de Richard M. Nixon (connu des critiques de Nixon sous le nom de « CREEP ») l’ont gardé pour faire un travail de surveillance sur les manifestants de la guerre – Baldwin est allé sous couverture en se déguisant en hippie – et lui a finalement demandé de travailler sur l’opération du Watergate. Il a agi comme un guetteur et a produit des transcriptions de conversations captées par les micros laissés au siège démocrate après le premier cambriolage. (Les arrestations ont eu lieu lors d’un deuxième cambriolage.)

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Une telle sérendipité change souvent l’histoire. Dans ce cas, la séquence d’événements qui a suivi a fait tomber un président.

Baldwin a été identifié comme un garde du corps potentiel pour Martha Mitchell juste un mois avant le début des cambriolages. James McCord (représenté par Chris Bauer dans “Gaslit”), ancien expert en écoute clandestine de la CIA et directeur de la sécurité du CREEP, avait pour tâche de localiser les gardes du corps de John Mitchell, le procureur général devenu président de campagne en 1972, et de sa femme, Martha. , un orateur régulier de l’administration qui attirait souvent des foules énormes en tant que personnage excentrique et coloré parmi une équipe d’hommes pour la plupart austères et boutonnés.

McCord avait du mal à trouver un bon candidat pour le détail protecteur en raison de la réputation de Martha Mitchell de boire et d’abuser des employés. McCord a consulté une liste d’anciens agents du FBI à New York et a été refusé par l’un après l’autre. Selon Selon des rapports ultérieurs du FBI, l’une des personnes interrogées contactées par McCord a déclaré que les exigences du poste étaient simples : “âge – fin de la trentaine ou début de la quarantaine” et “expérience sportive”.

Au moins cinq anciens agents ont été interrogés avant que McCord n’atterrisse sur Baldwin, 36 ans. De New Haven, dans le Connecticut, Baldwin était un avocat malheureux et un ancien agent du FBI divorcé et pataugeant. Dans le registre des ex-agents du FBI, Baldwin a souligné qu’il pourrait être disponible à court préavis pour toute nouvelle mission de sécurité. McCord était désespéré.

Le processus de vérification était presque inexistant. McCord appelé Baldwin le 1er mai 1972, et lui a demandé de venir à Washington pour une entrevue comme « une question urgente ». Baldwin a conduit cette nuit-là à DC et a rencontré le lendemain matin l’assistant de McCord et John Mitchell, Fred LaRue.

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Baldwin a été informé que Martha Mitchell se rendrait dans le Midwest ce jour-là et il a été embauché sur place. McCord lui a remis un revolver à nez retroussé de calibre .38. “Vous en aurez besoin pendant que vous serez avec Mme Mitchell”, a déclaré McCord. “Vous savez comment utiliser l’un d’eux?” Baldwin lui a assuré qu’il l’avait fait.

Lors du trajet en train ce soir-là vers le Michigan, Mitchell, qui n’aimait pas voler, retourna dans le compartiment de Baldwin. Selon sa secrétaire personnelle, Kristen Forsberg, Mitchell et Baldwin ont discuté autour d’un verre.

Ils étaient seuls ensemble lors du voyage le lendemain de Detroit à New York, lorsque le train a heurté et tué un piéton. Baldwin devint morose. Forsberg plus tard Raconté le FBI qu’après leur arrivée, un agacé Mitchell “a mentionné que Baldwin n’arrêtait pas d’évoquer le sujet de l’accident à plusieurs reprises”.

Le lendemain, Baldwin l’accompagna à un déjeuner au Waldorf. Mitchell a vu Baldwin rire et plaisanter avec un couple là-bas, et ce fut la goutte d’eau qui a fait déborder le vase. Elle a dit à Forsberg qu’elle considérait Baldwin comme “insistant, vocal et quelqu’un qui ne resterait pas en arrière-plan”. Il a été limogé après un voyage.

“C’est ça,” dit Mitchell exaspéré. “Je ne prends plus de recommandations de McCord.”

Dans une déposition pour un procès intenté par les démocrates après le cambriolage, Mitchell s’est plaint sur les choix de McCord pour ses gardes du corps, les appelant «ces horribles créatures».

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McCord s’est senti désolé pour Baldwin et a essayé de lui trouver d’autres missions pour le CREEP. Baldwin, en costume, s’est mélangé aux manifestants de la guerre pendant la semaine où le Pentagone a été bombardé par le Weather Underground.

Et puis, fatalement, Baldwin s’est retrouvé dans une chambre d’hôtel à écouter de tôt le matin jusqu’à minuit des conversations téléphoniques sur écoute du Comité national démocrate du Watergate de l’autre côté de la rue. Il s’est avéré que les cambrioleurs avaient placez les appareils d’écoute dans le mauvais bureau, et la plupart de ce que Baldwin a écouté était des appels entre des secrétaires et des maris ou des petits amis. Les transcriptions de ces appels étaient si décevantes qu’une deuxième effraction a été ordonnée dans la nuit du 16 au 17 juin 1972 – il y a 50 ans ce mois-ci.

Baldwin a raté les flics infiltrés en civil qui se sont présentés pour enquêter sur un appel que l’agent de sécurité Frank Wills (joué par Patrick Walker dans “Gaslit”) a passé lorsqu’il a remarqué qu’une porte du sous-sol avait été enregistrée pour la deuxième fois.

La légende raconte que Baldwin regardait la télévision lorsque les policiers sont arrivés, mais Baldwin a toujours nié cela. Ce que nous savons, c’est qu’une fois que les lumières ont commencé à clignoter dans la DNC, Baldwin a essayé trop tard d’avertir les cambrioleurs par talkie-walkie. “Ils nous ont eu”, a été la dernière transmission de McCord et de son groupe.

Le FBI a retracé un numéro dans les journaux téléphoniques d’Howard Johnson jusqu’au domicile de Baldwin dans le Connecticut. Le 5 juillet, il coopérait pleinement avec les enquêteurs. Il jouera un rôle majeur dans l’ouverture de l’affaire.

Lorsque Baldwin a comparu devant le Sénat Comité du Watergate en 1973, il a déclaré au panel que sa vie avait été « brisée ». “Je ne peux pas trouver d’emploi maintenant et je suis sans fonds”, a déclaré Baldwin. “Ma famille a été déshonorée.”

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Sans doute, plus que la vie personnelle de Baldwin a été brisée; son échec en tant que guetteur et sa coopération précoce avec les enquêteurs ont été les maillons clés d’une chaîne qui a abouti à la démission de Nixon deux ans plus tard. Dans un monde “sans”, peut-être que le Watergate n’aurait jamais eu lieu si Martha Mitchell avait gardé Baldwin comme garde du corps.

D’un autre côté, il est difficile de dire que McCord et ses patrons — G. Gordon Liddy et Howard Hunt — auraient peut-être trouvé un gardien plus compétent. Baldwin a témoigné que lorsqu’il a été présenté à Liddy et Hunt, McCord a essayé d’utiliser des pseudonymes pour protéger leur identité.

Mais quand Liddy et Hunt sont arrivés, McCord a présenté Baldwin comme “Al” plutôt que son alias, Bill Johnson. Ensuite, McCord n’a pas pu se souvenir des pseudonymes de Liddy et Hunt. Alors McCord a abandonné et « vient de nous présenter sous nos noms personnels », a témoigné Baldwin.

Dans une opération de ce calibre, pouvez-vous vraiment rejeter tout le blâme sur un guetteur distrait ?

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