L’Université de Floride interdit aux professeurs de témoigner dans une affaire de droit de vote

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L’Université de Floride interdit à trois professeurs de fournir un témoignage d’expert dans un procès contestant un nouvelle loi qui, selon les critiques, restreint les droits de vote, affirmant que cela va à l’encontre des intérêts de l’école en entrant en conflit avec l’administration du gouverneur de Floride Ron DeSantis.

Bien que la décision soit critiquée comme une menace pour la liberté académique et la liberté d’expression, l’université a déclaré samedi dans un communiqué qu’autoriser les professeurs Dan Smith, Michael McDonald et Sharon Austin à servir d’experts rémunérés pour les plaignants contestant la loi serait « contraire à la les intérêts de l’université en tant qu’institution de l’État de Floride.

“L’Université de Floride a une longue expérience en matière de soutien à la liberté d’expression et à la liberté académique de notre faculté, et nous continuerons de le faire”, indique le communiqué.

Les avocats d’une coalition de groupes civiques contestant la loi ont déclaré vendredi dans des documents judiciaires que les professeurs avaient été informés par l’université que leur témoignage d’expert serait en désaccord avec l’administration du gouverneur de Floride Ron DeSantis, créant un conflit pour l’école.

«UF refusera les demandes de ses employés de s’engager dans des activités extérieures lorsqu’il déterminera que les activités sont contraires à ses intérêts. Comme UF est un acteur étatique, les litiges contre l’État sont contraires aux intérêts d’UF », selon un e-mail d’un vice-président adjoint de l’université à McDonald qui a été déposé avec les documents judiciaires.

Un autre responsable de l’université a déclaré dans un e-mail à Smith que “les activités extérieures qui peuvent poser un conflit d’intérêts à la branche exécutive de l’État de Floride créent un conflit pour l’Université de Floride”.

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Les avocats des professeurs ont déclaré samedi qu’ils engageraient une action en justice pour violation du premier amendement et de la liberté académique si l’école ne revenait pas sur la décision.

« L’université ne peut pas faire taire les professeurs sur des questions d’une grande importance publique. Ces professeurs sont des citoyens autorisés à participer au marché des idées », ont déclaré les avocats Paul Donnelly et Conor Flynn dans une lettre à un avocat universitaire. “Ces restrictions illégales sont honteuses et pourraient très bien dissuader les meilleurs universitaires de rejoindre les rangs de l’UF.”

Le directeur juridique de l’ACLU de Floride, écrivant au nom de Smith, a déclaré que le professeur agissait en tant que citoyen privé et que son témoignage serait crucial pour le public pour comprendre “l’un de leurs droits les plus précieux”.

“Mais peut-être plus important encore, UF ne devrait tout simplement pas se tourner vers le gouverneur DeSantis pour décider des activités de discours qu’il autorisera ses employés et ses étudiants à s’engager”, a écrit Daniel Tilley de l’ACLU aux responsables de l’université.

Comme les universités ailleurs, l’Université de Floride autorise systématiquement ses professeurs à témoigner dans les cas où ils peuvent apporter leur expertise, et Smith a déjà témoigné dans des affaires de droit de vote en Floride.

Dans sa déclaration, l’Université de Floride a déclaré que la décision de ne pas laisser les professeurs effectuer un travail rémunéré en dehors ne leur refusait pas leurs droits au premier amendement ou leur liberté académique.

Les avocats de la coalition des groupes civiques tentent d’obtenir des témoignages du gouverneur sur son rôle dans la formation de la nouvelle loi, mais les avocats de l’administration s’opposent à cette tentative. La nouvelle loi limite l’utilisation des boîtes de dépôt de vote par correspondance, oblige les électeurs à demander un vote par correspondance et interdit aux non-scrutateurs de donner à manger ou à boire aux électeurs qui font la queue.

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Il y a deux semaines, le jour où il a découvert qu’il ne serait pas en mesure de témoigner, Smith a tweeté une image du livre classique d’Hannah Arendt “Les origines du totalitarisme”.

“Dépoussiérer ce classique de la bibliothèque pour une lecture légère le week-end”, a écrit Smith.

Pour sa part, McDonald a tweeté vendredi soir une vidéo de Tom Petty chantant: “Je ne reculerai pas.” Lui et ses collègues “sont les professeurs privés de notre droit constitutionnel à la liberté d’expression par l’université”, a-t-il écrit.

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