L'IRS a vraiment besoin de nouveaux ordinateurs

L'IRS a vraiment besoin de nouveaux ordinateurs

Les contribuables qui se sont précipités pour remplir le formulaire 1040 avant la date limite de mardi peuvent prendre un certain confort du fait qu’ils sont très peu susceptibles d’obtenir une visite de suivi de l’Internal Revenue Service. Au cours des 50 dernières années, les taux d’audit ont baissé assez régulièrement. Aujourd’hui, le contribuable moyen a une chance sur 200 de se faire auditer. La tendance à la baisse a conduit à des préoccupations que l’IRS a besoin de plus de financement pour faire son travail correctement et avec compétence. C’est vrai, mais avant que le Congrès ne dépense de l’argent pour recruter plus d’auditeurs, il devrait viser le système informatique archaïque de l’agence. Il a contribué à faire baisser les taux d’audit à des plus bas historiques, mais il a désespérément besoin d’une mise à niveau. Après la création du premier impôt sur le revenu permanent en 1913, les agents de l’IRS examinaient les déclarations à la main, pesant laborieusement sur les chiffres, vérifiant les calculs et signalant les déclarations qui semblaient suspectes. Cela prenait énormément de temps. Cela a également conduit à un taux d’audit très élevé. Un contribuable sur 10 a été soumis à un “examen sur le terrain” du personnel de l’IRS, selon une estimation de 1926.

Cela a été possible parce que peu de contribuables ont effectivement rempli le formulaire 1040; la plupart ne l’ont pas fait parce que leur revenu est tombé bien au-dessous du seuil. À mesure que les dépenses gouvernementales augmentaient à partir de la fin des années 1930, de plus en plus d’Américains se retrouvaient à payer des impôts sur le revenu. Cette tendance n’a fait que s’intensifier dans les années d’après-guerre. Et là se pose un problème: Comment les agents de l’IRS pourraient vérifier autant de déclarations de revenus, et encore moins effectuer des audits à cette échelle? À mesure que les taux de vérification se sont effondrés à la fin des années 1940, les préoccupations suscitées par la perte de revenus ont alimenté la recherche de solutions. Commodément, un moyen de résoudre le problème est apparu à ce moment précis de l’histoire: l’ordinateur. Les premiers ordinateurs centraux peuvent ressembler à des dinosaures maintenant, mais ils ont offert un moyen d’examiner les déclarations de revenus sur une échelle de masse. À la fin des années 1950, l’IRS a commencé à utiliser des ordinateurs pour corréler et comparer les informations soumises par les contribuables sur leurs formulaires 1040 avec les chiffres de revenu fournis par les employeurs. En 1959, le Washington Post, saisissant l’atmosphère du moment, a mis en garde contre les «machines à cerveau» qui devraient bientôt vérifier les retours des contribuables; le Wall Street Journal les a appelés «les robots-producteurs». Au début des années 1960, l’IRS avait accumulé une puissance de calcul stupéfiante au service de la compilation, de la compilation et de l’audit des retours. Les stars de ce nouveau monde courageux se composaient d’un certain nombre d’ordinateurs centraux IBM, dont beaucoup résidaient dans un bâtiment en brique quelconque à Martinsburg, en Virginie-Occidentale. C’était le cœur – ou le cerveau – du nouvel ordre. Et cela a déclenché de sérieux avertissements que la gigue était en place. “Le monstre de Martinsburg va nous avoir tous”, a écrit Charles Seib dans Harper’s Weekly. “Le contribuable imaginatif, qui dans le passé a eu au moins une chance comme un passionné de la roulette russe, doit maintenant avoir la certitude que toutes les chambres sont chargées et la gâchette réglée.”

Selon le nouveau système, les données contenues dans les déclarations de revenus papier – ainsi que tous les autres formulaires émis par les employeurs, les maisons de courtage et les banques – seraient codées sur des cartes perforées papier par une armée de travailleurs de bureau. Les données seraient alors “lues” par l’ordinateur et stockées sur des milliers de bandes magnétiques. Les ordinateurs centraux en L et les machines à bobines de bande de l’installation de Martinsburg sont devenus une destination de choix pour ceux qui cherchent un aperçu de l’avenir. “Tant de visiteurs viennent à gawk”, a expliqué le New York Times en 1964, “qu’un enclos en verre a été construit pour qu’ils puissent s’y asseoir”. Tout au long des années 1960, l’IRS a travaillé pour construire ce qu’il a appelé le «fichier principal individuel» de tous les contribuables, chacun identifié par son numéro de sécurité sociale. Cette base de données contiendrait toutes les informations pertinentes pour chaque contribuable. “En 1966,” a prédit Seib dans Harper’s, “chaque déclaration de revenus dans la nation sera sous le regard froid et électronique du monstre.”

Cela s’est avéré à la fois une bénédiction et une malédiction pour l’IRS. Selon le Times, entre 1963 et 1967, le nombre de contribuables ayant déclaré un revenu d’intérêt a augmenté de 45%; Le montant total des revenus d’intérêts et de dividendes déclarés à l’IRS a augmenté de 2,8 milliards de dollars au cours de la même période. “Le globe oculaire de l’ordinateur était l’aiguillon de la vertu”, rapporte le journal. En même temps, le grand nombre de pistes possibles sur le sous-paiement des impôts menaçait de submerger le personnel très humain chargé de superviser les audits. L’IRS a résolu le problème de deux façons. D’abord, il a commencé à utiliser les ordinateurs pour envoyer des lettres automatisées demandant aux contribuables de corriger les erreurs. En effet, il s’est appuyé sur des lettres types pour réaliser ce que les vérifications sur le terrain avaient accompli auparavant. Dans le même temps, il a commencé à utiliser des données historiques pour construire des algorithmes conçus pour détecter les retours suspects. De tels retours pourraient ne contenir aucune erreur, mais à cause de certains drapeaux rouges – une déduction inhabituelle, une déviation de quelque norme – l’ordinateur pourrait signaler le retour. Plus le score «Dif» ou «discrimination» est élevé, plus il est probable que quelque chose de louche ait lieu. Les taux de vérification ont dérivé à la baisse, une tendance qui se poursuit à ce jour. Bien que l’IRS ait périodiquement mis à jour son système informatique, le système actuel utilise toujours le même code, qui a été écrit il y a près de 60 ans. La plupart sont dans le langage de programmation de l’Assemblée, que l’IRS lui-même a décrit comme «archaïque» et «inflexible». Pire, le nombre de programmeurs qui peuvent comprendre et maintenir le code derrière le fichier principal individuel (FMI) diminue à chaque passage an. Selon le Bureau de la responsabilisation du gouvernement , Le FMI et son équivalent commercial (le BMF) sont les plus anciens systèmes informatiques utilisés par le gouvernement fédéral. (Le deuxième dans ce concours douteux est le logiciel utilisé pour coordonner les armes nucléaires de la nation.) Les plans visant à remplacer le FMI par un équivalent du vingt et unième siècle connu sous le nom de CADE (Customer Account Data Engine) ont échoué. La transition est maintenant bien en retard. En conséquence, la probabilité d’une panne informatique catastrophique pendant la saison des impôts augmente avec chaque année qui passe. Cela ne pose peut-être pas le même danger qu’un missile errant, mais la perspective de chèques de remboursement perdus, d’audits inutiles et d’autres erreurs suggère que le moment est venu d’amener l’IRS dans le 21ème siècle. Cette colonne ne reflète pas nécessairement l’opinion du comité de rédaction ou de Bloomberg LP et de ses propriétaires. Pour contacter l’auteur de cette histoire: Stephen Mihm à smihm1@bloomberg.net Pour contacter l’éditeur responsable de cette histoire: Mike Nizza à mnizza3@bloomberg.net

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