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L’Irlande compte au moins 34 entreprises travaillant dans l’industrie spatiale

by Nouvelles


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A QUELQUES MILLES au nord de Midleton, après le East Cork Golf Club, une gigantesque antenne parabolique pointe vers le ciel.

Depuis 2010, ce site abrite le Centre spatial national, une entreprise privée engagée par les opérateurs de satellites pour communiquer avec leurs actifs orbitaux.

L’emplacement rural n’est pas une coïncidence, explique le PDG Rory Fitzpatrick. « En Irlande, le sud a une meilleure vue pour les satellites. Dans le sud, Cork possède la meilleure infrastructure. Et à Cork, nous avons des collines tout le long, ce qui le rend très calme ».

L’emblématique « Big Dish » – 32 mètres de diamètre – n’est plus utilisée, mais la société dispose d’une trentaine d’antennes plus modernes (bien que moins visuellement saisissantes), gérées par une douzaine d’employés.



un gros plan d'un pont : l'immense antenne parabolique du National Space Center


© Alamy Banque D’Images
L’immense antenne parabolique du National Space Center

En plus de parler aux satellites et de les diriger, ils aident également à analyser les données d’observation de la Terre qui en résultent, qui peuvent être utilisées pour garder un œil sur tout, des incendies de forêt aux bateaux de migrants.

Une grande partie de ce qui se passe au-dessus de nos têtes ressemble à ceci : axé sur la Terre, plutôt que sur l’exploration de l’univers. L’agence spatiale de l’Union européenne, par exemple, supervise le programme d’observation de la Terre Copernicus et le système de navigation par satellite Galileo, mais pas de missions vers Mars : il s’agit plus d’Uber que d’ET.

Les scientifiques irlandais s’intéressent à l’interstellaire. Le Dr Nicholas Devaney de NUI Galway souligne l’adhésion de l’Irlande à l’Observatoire européen austral, une organisation de 16 pays qui construit actuellement l’Extremely Large Telescope, en passe d’être le plus grand du monde. “L’autre grand développement est que nous avons l’une des antennes de LOFAR”, dit Devaney, faisant référence à un projet multi-pays pour écouter les ondes radio extraterrestres. « Il est composé d’antennes réparties dans toute l’Europe et il y en a une maintenant à Birr, dans le comté d’Offaly. C’est donc une autre installation à laquelle les astronomes et chercheurs irlandais ont accès ».

Mais l’exploration spatiale en tant que telle n’est pas une priorité du gouvernement. « Obtenir un financement quelconque de la part de la Science Foundation Ireland pour l’astrophysique et ce genre de choses est difficile car cela ne correspond à aucune des priorités nationales de recherche », déclare Devaney.



un satellite dans l'espace


© Shutterstock


L’État s’intéresse davantage à ce que le professeur Louis Brennan du Trinity College de Dublin appelle « les affaires de l’espace ». Co-auteur d’un livre du même nom en 2011, Brennan déclare que depuis lors « le rythme et l’ampleur de la croissance dans le secteur spatial ont été assez extraordinaires… le secteur spatial mondial global est estimé aujourd’hui à environ 350 milliards de dollars. (environ 300 milliards d’euros). Des estimations sérieuses prévoient que cette entreprise atteindra un billion de dollars en quelques années ».

Le plan de l’Irlande pour obtenir une part de ce gâteau est décrit dans le Stratégie spatiale nationale pour l’entreprise. Lancé en 2019, une partie de sa fonction est de persuader les multinationales concernées de prendre l’Irlande au sérieux comme destination d’investissement. “C’était une chose vraiment, vraiment importante”, dit Fitzpatrick à propos de la stratégie. « Peu importe ce qu’il y a dedans – nous en avons un ». Il prédit que les entreprises spatiales américaines commenceront bientôt à s’installer ici : « Je m’attendrais à ce que ce soit un catalyseur pour créer un dynamisme que nous n’avons pas encore eu ».

Fitzpatrick’s est l’une des sociétés les plus matures dans ce qui reste un petit secteur spatial irlandais, bien qu’en croissance. Enterprise Ireland, en charge de nourrir l’industrie, répertorie 34 entreprises dans son “répertoire de l’industrie spatiale», tandis qu’environ 80 ont obtenu des contrats avec l’Agence spatiale européenne au cours de la dernière décennie.

Il s’agit notamment de la société d’optique basée à Galway, mBryonics, qui cherche à communiquer avec des satellites à l’aide de lasers, et ENBIO, qui fabrique un « écran solaire pour satellites » à Clonmel. Un porte-parole du ministère de l’Entreprise, du Commerce et de l’Emploi dresse une liste impressionnante de technologies en cours : « avionique, électronique, sous-systèmes de propulsion, antennes, optoélectronique, structures, matériaux avancés, systèmes de données logicielles, analyse de données, géosciences et l’astrophysique ».

Ce qui manque, c’est toute suggestion d’une Nasa irlandaise ou d’un SpaceX. Mais l’absence de tout ce qui ressemble à un programme spatial indigène est hors de propos, déclare Mark McCarville du cabinet de conseil en technologie et télécommunications Mindseed. “Vous n’avez pas besoin de lancer des fusées pour entrer dans l’espace”, a-t-il déclaré au Journal. “La place de l’Irlande est plus un fournisseur de composants ou de sous-systèmes” – une partie de la chaîne d’approvisionnement pour les missions spatiales ou les lancements de satellites, plutôt que de les organiser.

Brennan convient qu’il existe des opportunités qui n’exigent pas qu’une personne possédant un passeport irlandais fasse l’expérience de l’apesanteur, en s’appuyant sur notre secteur technologique existant. «Il y a des facteurs en jeu qui suggèrent que l’Irlande peut jouer un rôle dans l’espace – en termes de concentrations industrielles, en termes de technologie, en termes de données, de points forts en informatique, en science des matériaux, en nanoscience. Avoir une expertise et des spécialisations dans ces domaines est une très bonne base en termes de développement de technologies pour le secteur spatial ».

Les start-up reçoivent un soutien initial d’Enterprise Ireland, mais la prochaine étape cruciale tend à être un contrat de l’Agence spatiale européenne. L’organisation de 22 membres, qui est distincte de l’UE, a passé 11,5 millions d’euros de contrats avec 28 entreprises irlandaises l’année dernière. Parmi ceux-ci, un record de 13 en obtenait un pour la première fois. McCarville, qui aide les entreprises dans le processus d’appel d’offres de l’ESA, affirme que la majorité de ses clients sont de nouveaux arrivants. « C’est ce que la délégation irlandaise [at ESA] veulent voir – une nouvelle industrie arrive tout le temps ».

L’agence finance également la recherche : l’équipe de Devaney à NUI Galway est impliquée dans “le développement d’une technologie pour une future expérience pour tester la mécanique quantique dans l’espace”, ainsi que dans “l’optique active” pour les télescopes spatiaux.

Mais contrairement à l’argent de l’UE qui a contribué à stimuler l’économie irlandaise au fil des ans, ce financement de l’ESA provient en fin de compte du gouvernement irlandais. En vertu de la règle du « retour géographique » de l’organisation, la plupart de nos 19 millions d’euros l’abonnement annuel est effectivement réservé aux entreprises irlandaises ; le revers de la médaille est que l’argent allemand de l’ESA reste également en grande partie en Allemagne. Le défi pour le secteur spatial irlandais naissant est d’aller au-delà du besoin de ce soutien indirect de l’État en remportant des contrats commerciaux et en attirant des investissements privés.



une grue à côté d'un plan d'eau


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Ce dernier peut être difficile. Jusqu’à présent, seule une poignée d’entreprises irlandaises de «voyage spatial» ou de «satellite» ont attiré un financement en capital-risque, selon la base de données Crunchbase. « Nous avons un secteur qui se développe, mais il se développe lentement parce que les entreprises indigènes n’ont pas le financement de la Californie », dit Fitzpatrick.

La stratégie spatiale nationale mesure le succès non seulement par le nombre de contrats remportés par l’ESA, mais aussi par le chiffre d’affaires et l’emploi dans les entreprises irlandaises « spatiales ». L’objectif est que les deux doublent d’ici 2025. Le premier rapport sur les progrès accomplis par rapport à la stratégie doit être examiné plus tard cette année par un groupe de coordination interdépartemental des entreprises spatiales, qui s’est réuni pour la première fois en mai.

Alors, l’Irlande va-t-elle vraiment sur la lune, économiquement parlant ? Nous sommes, après tout, en retard à la fête : les pays avec de grandes industries de défense, comme la Russie et les États-Unis, avaient une longueur d’avance.

Mais Brennan de la Trinity Business School estime qu’il est encore tôt pour le secteur spatial commercial dans le grand schéma des choses – et l’Irlande a la forme lorsqu’il s’agit de choisir les gagnants. « Nous avons très bien ciblé les secteurs au début de leur cycle de vie », souligne-t-il. « Si vous faites partie d’une industrie en pleine croissance, les opportunités sont tellement plus grandes, et toutes les prévisions sont que l’espace va croître de manière assez significative ».

Ce qui mettrait vraiment les propulseurs de fusée sous l’industrie serait la réponse du 21e siècle à l’alunissage, dit Fitzpatrick. «Je vous garantis que lorsque le premier gars descendra d’un vaisseau spatial vers Mars, la planète entière s’arrêtera et regardera. Tous les enfants iront à l’école dans des tenues martiennes. C’est très proche. Et quand cela arrivera, vous allez avoir une explosion d’intérêt pour tout ce qui a trait à l’espace ».

Ce travail est cofinancé par Journal Media et un programme de subventions du Parlement européen. Toutes les opinions ou conclusions exprimées dans cet ouvrage sont celles de l’auteur. Le Parlement européen n’a aucune implication ni responsabilité dans le contenu éditorial publié par le projet. Pour plus d’informations, consultez ici.

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