Lincoln Riley embauche un soulagement pour ceux qui chérissent USC

Mike Bohn venait de lancer une salve entraînante pour lancer une conférence de presse qu’il savait qu’il allait gagner, et les réverbérations résonnaient toujours depuis les remparts du Colisée alors que Matt Leinart se glissait tranquillement dans la première rangée de sièges avec sa femme, Josie, et son fils adolescent, Cole.

Ce géant endormi est bien éveillé. Debout et combats !

Que Leinart ait un fils qui s’étend bien au-delà de 6 pieds de haut était un spectacle choquant, un rappel certain de la durée de la dormance du programme. Lorsque Cole est né en 2006, son jeune père venait de perdre l’écrasante défaite de l’USC au Rose Bowl contre Vince Young et le Texas, qui était la dernière fois que les Trojans jouaient pour un championnat national. Comme n’importe quel père, Matt envisageait d’emmener son fils adulte aux matchs de football de son alma mater et de l’endoctriner à la manière des chevaux de Troie, montrant ainsi la culture de l’excellence qui l’avait transformé en vainqueur du trophée Heisman.

Mais au moment où Cole était assez vieux pour l’apprécier, l’USC était sous les sanctions et la supervision paralysantes de la NCAA, et les décideurs universitaires avaient en quelque sorte tout pris pour acquis, supposant que les bons moments continueraient de rouler, parce que, hé, ce est l’USC. Au cours des dernières années, même si cela lui faisait mal à l’intérieur, Leinart s’est avancé péniblement à la manière d’un combat, servant de facto d’ambassadeur national de l’USC dans son rôle d’analyste sur “Big Noon Kickoff” de Fox.

“C’est difficile”, a déclaré Leinart lundi après-midi, “parce que j’aime l’USC, et mon travail consiste à être objectif, et je veux juste parler de football universitaire. Mais je veux que mon alma mater soit bonne, et je veux qu’ils réussissent, et je les soutiens, et ce n’est pas grave, parce que c’est comme ça que le sport est. Et ça a été un défi. Difficile de voir cet endroit pas où je pense qu’il devrait être. Mais cela change tout cela.

Cette est l’embauche de Lincoln Riley, le nouvel entraîneur de football de l’USC, présenté lundi en grande pompe bien méritée au cours de ses cinq saisons à Oklahoma. Leinart et Riley ont tous les deux 38 ans. Ce sont des pairs – l’un remporte le trophée Heisman en tant que joueur et l’autre mentor, les quarterbacks qui le remportent – et pourtant Leinart ressemblait beaucoup à un fan alors qu’il regardait le transfert de pouvoir des Troyens en personne.

“C’est le plus heureux que j’ai été depuis longtemps”, a déclaré Leinart, “d’avoir quelqu’un comme Lincoln, exactement ce qu’il représente, son histoire. J’ai eu la chance de le couvrir pendant des années en travaillant chez Fox, et c’est juste un gars vraiment, vraiment spécial, un entraîneur spécial. Je sais juste qu’il va changer la culture ici. C’est tout ce que nous voulons en tant que chevaux de Troie, anciens élèves et fans, nous voulons insuffler de l’énergie à cet endroit et exciter les gens, car c’est vraiment un endroit spécial. Il ne fait aucun doute qu’il va le faire, sans aucun doute.

L’entraîneur de football de l’USC Lincoln Riley prend la parole lors de sa conférence de presse d’introduction lundi au Coliseum.

(Brian van der Brug / Los Angeles Times)

Leinart sait mieux que quiconque quel a été le récit national autour de l’USC au cours de la dernière décennie, car il a été l’une des seules personnes en mesure de dissiper l’idée que les chevaux de Troie vivent dans le passé sans direction pour l’avenir. C’est vraiment un endroit spécial.

Au cours des deux dernières années, depuis que Bohn a repris le département des sports après l’ère de décadence sous les anciennes légendes troyennes Pat Haden et Lynn Swann, il a intériorisé la douleur des fidèles. Et donc quand il a viré Clay Helton, il savait qu’il ne pouvait tout simplement pas tout gâcher.

Dès le premier jour, il a mis Riley, le quart-arrière chuchoteur des plaines aux yeux bleu ciel et au sourire facile, au sommet de sa liste. Hé, pourquoi ne pas creuser, se préparer pour le terrain, se balancer des talons et faire dire non au gars ?

Bohn et son chef de cabinet, Brandon Sosna, ont préparé une présentation de 50 diapositives qui visait à répondre à toutes les questions qu’un candidat potentiel pourrait avoir sur un programme USC qui a remporté un titre Pac-12 depuis 2008. Pourquoi quitter l’Oklahoma, qui a été à trois éliminatoires de football universitaire sous la direction de Riley, pour l’USC ? Bohn et Sosna, avec le soutien de la présidente de l’école Carol Folt, se sont assurés d’avoir toutes les bonnes réponses.

“Parce que nous nous soucions beaucoup”, a déclaré Bohn, “et nous avons ressenti une pression immense, une pression immense. C’est un programme qui mérite ce genre de respect. Nous savons ce que cela signifie. Nous savons ce que cela signifie pour nos anciens, pour la marque, ce que cela signifie pour Los Angeles, pour le Pac-12, et dans une large mesure, je pense que nous savons ce que cela signifie pour le football universitaire.

La conviction de Bohn qu’il pourrait attirer l’un des rares grands gagnants éprouvés du sport à LA a été testée tout au long de cette recherche, a-t-il admis. Il y avait des doutes que Riley abandonne l’école qui lui a donné une telle longueur d’avance après le départ à la retraite de Bob Stoops en 2016. L’Oklahoma est une fière institution avec une base de fans enragés pour qui la tradition est aussi profonde qu’à USC.

Si Riley avait dit non et que l’USC avait signé Matt Campbell de l’Iowa State à la place, cela aurait envoyé le message que les chevaux de Troie sont toujours l’une des 10 premières destinations malgré le récent effondrement. Mais l’embauche de Riley ressemblait davantage à un coup d’État, envoyant le message que le travail à l’USC reste aussi souhaitable que n’importe quel autre dans le pays.

“Je suis au courant de ce programme, conscient de ce qu’il est fait et de ce qu’il peut être”, a déclaré Riley. «Je pense que c’est très connu dans le monde du football universitaire. Cela en faisait partie, mais vous ne pouvez pas vous fier uniquement au logo.

À Bohn, l’USC a finalement eu un directeur sportif qui s’est rendu compte qu’il faudrait plus que de la nostalgie, de la romance et simplement espérer une renaissance. Sa préparation et son timing, combinés à l’attrait de l’entraînement, du recrutement et de la vie à Los Angeles, ont fait la différence pour laquelle Riley et sa jeune famille étaient ici aujourd’hui et non Norman, Okla., ou Baton Rouge, La.

Un entraîneur-chef quittant un programme légendaire pour un autre est presque sans précédent dans ce sport. L’USC pourrait s’en réjouir pendant peut-être 24 heures. Dans le football universitaire d’aujourd’hui, aucun avantage ne dure longtemps, aucune scène nationale ne reste exclusive ; Lundi en fin d’après-midi, des nouvelles fuyaient selon lesquelles l’État de Louisiane avait rapidement répondu au casse des Troyens contre Riley en arrachant l’entraîneur de Notre-Dame Brian Kelly à South Bend, dans l’Indiana.

La belle chose pour les fans de l’USC ? Ils n’avaient plus à regarder avec envie les postures des autres programmes, leurs mouvements et leurs secousses désespérées pour atteindre le sommet à tout prix astronomique.

Cette fois, les chevaux de Troie ont finalement joué leur rôle dans l’écosystème sauvage et merveilleux du football universitaire. Ils ne sont pas tout à fait en arrière, mais ils sont de retour dans le match.

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