L’homme de Néandertal a souffert du premier exemple de maladie sautant de l’animal à l’homme

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Le Vieil Homme de La Chapelle, reconstitution néandertalienne par Elisabeth Daynès.

En 1908, les frères Amadee et Jean Bouyssonie ont trouvé le squelette de Néandertal le plus complet à ce jour dans une petite grotte près de La Chapelle-aux-Saints, en France. Le spécimen, connu sous le nom de « vieil homme de La Chappelle », est rapidement devenu célèbre, les paléontologues utilisant les outils et les connaissances limités de l’époque considéraient les Néandertaliens comme des bêtes brutales, poilues et bossues ressemblant à des gorilles. À ce jour, de nombreuses personnes portent ce stéréotype négatif avec la culture populaire décrivant souvent les Néandertaliens comme des brutes penchées et stupides.

Cependant, des preuves récentes suggèrent que les Néandertaliens étaient tout sauf stupides. Ils ont utilisé des outils sophistiqués et des pratiques culturelles complexes telles que enterrements rituels, peintures rupestres, et bijoux symboliques. Nous savons aussi maintenant que les Néandertaliens marchaient debout – c’est juste que la posture affaissée et les genoux pliés du vieil homme de La Chapelle étaient dus à sa mauvaise santé. Des études ont montré que l’homme de Néandertal, qui avait environ 40 ans au moment de sa mort il y a environ 50 000 ans, souffrait d’arthrose avancée.

Voici à quoi les gens pensaient que les Néandertaliens ressemblaient au début du 20e siècle. Crédit : Domaine public / Porte de recherche.

En fait, une nouvelle étude a révélé que l’homme de Néandertal était probablement en proie à diverses affections, dont la brucellose. La maladie est encore répandue aujourd’hui et est généralement acquise lorsque nous entrons en contact direct avec un animal infecté, généralement après avoir mangé ou bu un produit animal contaminé.

Selon le Dr Martin Haeusler, expert en médecine interne à l’Université de Zurich et auteur principal de la nouvelle étude, il s’agit peut-être du premier exemple d’événement de débordement – une maladie ou une infection qui est passée d’un animal à un humain. Un événement de débordement est ce qui, par exemple, a causé la pandémie de COVID-19, après que le virus SARS-CoV-2 a été transmis des chauves-souris aux humains. Le redoutable virus Ebola qui ravage l’Afrique depuis des décennies provient également des chauves-souris.

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Brucellose provoque de la fièvre, des douleurs musculaires, des sueurs nocturnes et peut durer des semaines à des années, selon la gravité de l’infection et la disponibilité (ou de celle-ci) du traitement. Les symptômes les plus graves de la brucellose comprennent l’épididymite/orchite, l’infertilité, les mortinaissances et les avortements. “Cela aurait pu représenter un aspect important de la santé des Néandertaliens, ou plus généralement des humains du Paléolithique”, ont écrit les chercheurs dans leur étude.

Les chercheurs ont découvert que le vieil homme de La Chappelle avait dû attraper la maladie zoonotique lorsqu’ils ont examiné les fossiles et ont conclu que toutes les déformations de la colonne vertébrale et de l’articulation de la hanche de l’homme ne pouvaient pas être expliquées par l’usure causée par l’arthrose.

“Au contraire, nous avons constaté que certains de ces changements pathologiques doivent être dus à des processus inflammatoires”, a déclaré Haeusler. CNN« Une comparaison de l’ensemble du schéma des changements pathologiques trouvés dans le squelette de La Chapelle-aux-Saints avec de nombreuses maladies différentes nous a ensuite conduit au diagnostic de brucellose. »

Auparavant, des preuves de brucellose avaient été trouvées dans des squelettes humains de l’âge du bronze remontant à environ 5 000 ans, mais les nouvelles preuves étaient beaucoup plus anciennes d’un ordre de grandeur significatif.

Compte tenu de l’âge de l’homme de Néandertal, les chercheurs pensent qu’il devait avoir une forme bénigne de la maladie, qu’il a probablement attrapée en consommant cru un animal infecté. Il pourrait s’agir d’un mouton sauvage, d’une chèvre, d’un renne ou d’un bison, qui faisaient tous partie du régime alimentaire des Néandertaliens. Il est très peu probable que la maladie ait été causée par la consommation de mammouths ou de rhinocéros laineux, des animaux paléolithiques régulièrement chassés qui n’ont probablement pas contracté la brucellose d’après ce que nous savons des parents vivants de ces espèces éteintes.

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Dans une étude antérieure publiée en 2019, Haeusler et ses collègues ont découvert que l’homme de Néandertal avait également perdu la plupart de ses dents et avait dû être nourri et pris en charge par d’autres membres de son groupe, ce qui peut être considéré comme une preuve indirecte de la compassion néandertalienne.

Les nouvelles découvertes sont parues dans la revue Rapports scientifiques.

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