L’État pourrait établir une mutuelle d’assurance comme garantie contre la responsabilité de la réhabilitation des mines

Le président du Sénat, Craig Blair, a déjà exprimé son soutien à sa priorité absolue, Projet de loi du Sénat 1, et fini par exprimer que à travers le témoignage devant la commission des finances du Sénat.

Le président du Sénat Craig Blair

Blair voit un tsunami financier potentiel si la Virginie-Occidentale ne met pas en place un programme d’assurance pour couvrir la remise en état des mines. Il est motivé par un récent audit législatif soulignant que la Virginie-Occidentale pourrait devoir payer des centaines de millions de dollars en frais de remise en état des mines si les sociétés détentrices d’obligations disparaissaient.

“Nous ne pouvons pas nous permettre que cela se produise”, a déclaré Blair au Comité sénatorial des finances aujourd’hui.

Blair a noté que dans son poste actuel de président du Sénat, il a décidé de ne pas parrainer de nombreux projets de loi, sauf en signe de respect traditionnel pour les projets de loi prioritaires du gouverneur. Mais dans ce cas, il est le principal parrain du projet de loi 1 du Sénat, qui a également une liste bipartite de coparrains.

Stephen Baldwin

“Je pense que c’est une excellente idée. Je l’ai signé », a déclaré aujourd’hui le chef de la minorité au Sénat, Stephen Baldwin, D-Greenbrier, aux membres du comité des finances.

Le Comité des finances a accepté le projet de loi et l’a envoyé au Sénat au complet.

Le projet de loi créerait une société mutuelle d’assurance minière. Des actions législatives ultérieures pourraient injecter 50 millions de dollars en fonds de démarrage pour établir le programme.

L’assureur serait un rempart contre la possibilité que les difficultés financières des compagnies charbonnières puissent les rendre incapables de respecter leurs obligations de reconquérir les terres qu’elles ont exploitées.

À l’heure actuelle, le Fonds spécial de remise en état de l’État est mis en place pour couvrir tout manque à gagner, mais le souci est qu’il pourrait être submergé par les obligations.

Le projet de loi instituant la mutuelle d’assurance précise qu’elle ne serait pas considérée comme un service ou un organisme de l’État, mais plutôt comme une société régie par cinq administrateurs. Le président, cependant, serait nommé par le gouverneur, et les autres membres seraient également nommés par des fonctionnaires de l’État.

“Je pense que lorsque tout cela sera terminé, et dans cinq ou dix ans, cela fournira une police d’assurance à l’État de Virginie-Occidentale et à l’industrie minière de cet État”, a déclaré Blair à ses collègues sénateurs.

« Ce n’est pas un renflouement. Considérez cela comme une police d’assurance.

David Raider, directeur à la retraite de la West Virginia Mutual Insurance Co. qui s’occupait des réclamations pour faute médicale des médecins, a également témoigné devant le comité. Raider aide l’État à faire fonctionner la mutuelle d’assurance,

Ron Stollings

Le sénateur Ron Stollings, D-Boone, a demandé si 50 millions de dollars suffiraient par rapport à la responsabilité globale. “Comment cela va-t-il nous aider?”

Raider a répondu: «On ne sait pas ce qui va se passer ici, à quel point ça va être mauvais. Va-t-il se chiffrer en milliards de dollars? Nous ne pouvons pas le dire.

Il a reconnu que les 50 millions de dollars pourraient s’avérer insuffisants, mais les a décrits comme un point de départ.

“Si nous lançons cette entreprise et, essentiellement, la mettons sur l’étagère – soyez prêts en cas de crise”, a déclaré Raider.

« Si cela devient le problème dont vous parlez, les 50 millions de dollars seront insuffisants, et nous devrons obtenir une subvention fédérale ou quelque chose pour faire monter cette entreprise dans les fourchettes supérieures. Mais vous devez avoir un minimum pour commencer, et c’est ce que représentent les 50 millions de dollars.

Le financement de la remise en état des mines en Virginie-Occidentale est devenu une telle question que des groupes environnementaux, dont le Sierra Club déposé une plainte fédérale l’été dernier visant à faire pression sur le gouvernement fédéral pour qu’il intervienne.

L’été dernier également, les législateurs ont entendu le résumé d’une Rapport de 52 pages présentant la probabilité de la remise en état des mines comme une bombe budgétaire.

En bref, la Virginie-Occidentale est soumise aux exigences fédérales d’avoir suffisamment d’argent disponible pour achever la remise en état de toutes les zones où les titulaires de permis font défaut.

La Virginie-Occidentale autorise les sociétés minières à déposer des cautions de 1 000 $ à 5 000 $ l’acre, des montants qui, selon les estimations du Département de la protection de l’environnement, ne couvriraient qu’environ 10 % des coûts de remise en état. La Virginie-Occidentale comble le vide avec ce qu’elle appelle des fonds spéciaux de remise en état, qui sont financés principalement par une taxe de 27,9 cents prélevée sur chaque tonne courte de charbon produite.

L’augmentation des coûts de remise en état combinée à la pression économique sur l’industrie du charbon a mis en évidence la possibilité d’une crise financière.

Une organisation appelée le Special Reclamation Fund Advisory Council prévoit que le passif des permis déjà existants s’élèvera à 496,7 millions de dollars au cours des vingt prochaines années.

“Le programme de récupération des mines de charbon de Virginie-Occidentale continuera de nécessiter des centaines de millions de dollars pour récupérer les sites de permis conformément à la réglementation fédérale”, a conclu le rapport du vérificateur législatif.

« Le programme n’a pas de plans d’urgence connus si les fonds de remise en état devenaient insolvables. Si les sources de financement actuelles du programme s’avéraient insuffisantes pour répondre aux exigences de la réhabilitation, les obligations financières supplémentaires qui en résulteraient pourraient s’avérer préjudiciables au budget de l’État.

Une grande inquiétude est le nombre de compagnies charbonnières qui ont fait faillite ces dernières années. Six sociétés charbonnières cotées en bourse détenant 52% des permis et 59% des mines de l’État ont déclaré faillite entre avril 2014 et janvier 2016, note le rapport.

“L’effet le plus évident sur les fonds spéciaux de remise en état est la présomption que les entreprises en faillite sont les plus vulnérables financièrement”, indique le rapport.

« Les plus grandes entreprises ont pu se réorganiser ou vendre des actifs et sortir de la faillite. Cependant, le grand nombre de sites traversant plusieurs entreprises et/ou faillites est un indicateur potentiel que ces sites pourraient ne pas être viables à long terme. »

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