L'espèce d'anguille électrique nouvellement identifiée est l'animal le plus choquant de tous les temps

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Les données génétiques ont révélé l'existence de plusieurs espèces d'anguilles électriques distinctes dans toute l'Amérique du Sud, y compris l'anguille (et l'animal) le plus choquant découvert à ce jour.

Les scientifiques ont supposé que l'anguille électrique ne représentait qu'une seule espèce, depuis que le taxonomiste Carl Linnaeus a décrit cette créature pour la première fois il y a 250 ans. Des chercheurs qui ont examiné des spécimens d'Amérique du Sud ont révélé que les anguilles trouvées dans différentes eaux présentaient des formes, des facteurs génétiques et même des capacités de production de décharges électriques très différentes. Les anguilles électriques étant secrètement de multiples espèces, cela ne fait que confirmer qu'il existe une tonne de biodiversité dans le monde que nous ne connaissons pas encore.

«La découverte d'une diversité d'espèces cachées sur un organisme aussi accrocheur (plus de 2,5 mètres de long) et connu depuis longtemps (décrit il y a 250 ans) indique qu'une quantité énorme d'espèces attendent d'être découvertes dans la forêt amazonienne , C. David de Santana, premier auteur de l'étude du Muséum national d'histoire naturelle de Washington, a déclaré à Gizmodo dans un courrier électronique. "Nombre d’entre eux peuvent guérir des maladies ou inspirer des innovations technologiques, renforçant le besoin crucial de protéger les points chauds de la biodiversité de la Terre."

L'anguille électrique est un poisson répandu et charismatique qui hante les eaux douces sud-américaines. L'électricité est un composante cruciale Les poissons électriques ont un organe spécialisé fabriqué à partir de cellules génératrices de courant qui fonctionnent de la même manière que les piles de lampe de poche, où l’ajout de plusieurs éléments en série rend la lumière (ou, dans ce cas, le choc) plus lumineuse. Les anguilles utilisent ces organes pour se déplacer et assommer leurs proies.

Les chercheurs ont examiné 107 anguilles électriques prélevées dans les eaux du nord de l'Amérique du Sud, mesurant différentes parties de leur corps et analysant leur ADN. Les poissons se ressemblent, se différencient principalement par la forme de leur tête. Cependant, l’analyse génétique a révélé que les anguilles électriques comprennent en réalité trois espèces dont l’ADN mitochondrial – l’ADN contenu dans la centrale des cellules, distinct de l’ADN nucléaire déterminant l’identité – diffère davantage de celui de l’ADN mitochondrial humain par rapport à celui des chimpanzés, a expliqué de Santana.

Les chercheurs ont proposé de nommer les trois espèces Electrophorus voltai, Electrophorus electricus, et Electrophorus variiet a publié leur description des espèces dans la revue Nature Communications.

Les trois espèces diffèrent par plus que la génétique. E. varii vit dans les basses terres au-dessous du niveau de la mer, dans une eau boueuse qui conduit bien l'électricité, tout en E. electricus et E. voltai habitent des eaux plus claires dans les régions de haute altitude en Guyane et au Brésil, respectivement.

L'analyse a également révélé que E. voltai pourrait produire des chocs atteignant 860 volts, plus élevés que ceux mesurés auparavant pour les anguilles électriques ou tout autre organisme. Troisième rail alimentant le métro de la ville de New York porte 625 volts, tandis que les chaises électriques utilisées pour les exécutions produisent plus de 2000 volts.

Il est important de bien comprendre la biodiversité de ces eaux douces tropicales, a déclaré James Albert, biologiste à l’Université de Louisiane à Lafayette, qui n’a pas participé à l’étude.

Les rivières d'Amazonie sont «une concentration incroyablement riche et dense d'espèces dans un volume d'habitat relativement petit», a-t-il déclaré à Gizmodo. Déterminer quelles espèces existent est une étape importante pour les protéger du développement humain, qui fait déjà des ravages sur les terres de l’Amazone. Albert a également noté que de nombreux auteurs du document étaient brésiliens, ce qui montre que les scientifiques de ce pays sont déterminés à comprendre et à protéger la biodiversité de leur pays. Il a déclaré qu'il espérait voir une organisation similaire de scientifiques étudiant les espèces sauvages tropicales d'Afrique et d'Asie du Sud-Est.

De Santana a fait remarquer que cette recherche ne portait que sur 107 spécimens et que des travaux supplémentaires seraient nécessaires pour vérifier certaines des hypothèses avancées dans le document, telles que les raisons pour lesquelles les différentes espèces produisent des tensions de forces variables.

La biodiversité s'étend bien au-delà de ce que nous pouvons voir de nos yeux – ce qui semble être une espèce pourrait en réalité être constitué de multiples populations aussi différentes que les humains des chimpanzés. La perte d’habitats à forte concentration de biodiversité pourrait entraîner l’extinction d’espèces fascinantes que nous ne connaissions même pas encore.

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