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Les soldats indiens oubliés de Dunkerque

by Nouvelles

Maj Akbar Khan, tête nue, au centre et en uniforme, et d’autres soldats indiens

L’évacuation remarquable des troupes alliées de Dunkerque a été un moment charnière de la Seconde Guerre mondiale. Ce qui n’est pas bien connu, c’est l’histoire de près de 300 soldats indiens qui faisaient également partie du contingent.

Au cours de neuf jours en mai 1940, plus de 338 000 forces alliées ont été évacuées de la plage et du port de la ville portuaire française de Dunkerque alors que l’armée allemande les attaquait.

Dans cette mer de militaires européens se trouvait le major Mohammad Akbar Khan, un soldat indien.

Le 28 mai, il a dirigé 300 soldats indiens et 23 soldats britanniques dans une colonne ordonnée le long du port bombardé jusqu’à East Mole, la jetée en bois de près d’un kilomètre de long qui figurait dans le film épique de Christopher Nolan en 2017, Dunkerque.

L’imposant soldat de 183 cm (6 pieds) est retourné en Inde après la guerre et est devenu plus tard un officier supérieur de la nouvelle armée pakistanaise lorsque l’Inde sous domination britannique a été divisée en Inde et Pakistan en août 1947. Il a été nommé aide militaire de Muhammad Ali Jinnah. , l’homme qui a fondé le Pakistan, a écrit plus de 40 livres et a rencontré le président Mao lors d’une visite en Chine.

Les soldats indiens comme le major Akbar qui ont été évacués de Dunkerque ont été complètement oubliés, selon l’historien britannique Ghee Bowman. Il a passé cinq ans dans cinq pays, à retrouver des archives perdues et des photographies d’albums de famille et à parler aux descendants des soldats.

Les soldats indiens appartenaient à la 25th Animal Transport Company, qui avait parcouru 11 265 km avec leurs mules pour aider l’armée britannique. Tous sauf quatre étaient musulmans.

Hexley et Ashraf 'se balançant le long de Broad St' à Birmingham, été 1941

Soldats indiens marchant à Birmingham en 1941

Ils portaient du kaki, des casques en étain, des casquettes et des pagris (turbans). Ils ne portaient aucune arme, car aucune n’avait été délivrée lorsqu’ils ont quitté le Pendjab six mois avant leur débarquement en France.

Au cours de l’hiver rigoureux en France, l’armée britannique avait besoin de mules pour remplacer les véhicules motorisés pour transporter des fournitures. Mais comme ils manquaient de “compétences de traitement des animaux”, les troupes indiennes ont été déployées pour les aider.

Quelque cinq millions de militaires du Commonwealth ont rejoint les services militaires de l’Empire britannique pendant la guerre. Près de la moitié d’entre eux étaient originaires d’Asie du Sud. Ce qui s’est passé avec les soldats indiens à Dunkerque n’est pas clair.

« L’histoire de ces soldats et de leurs camarades est l’une des grandes histoires inédites de la guerre », a déclaré M. Bowman, auteur, le plus récemment de The Indian Contingent : The Forgotten Muslim Soldiers of the Battle of Dunkerque.

Prenez, par exemple, Chaudry Wali Mohammad, qui raconta plus tard que « les avions allemands [were] comme de terribles oiseaux qui volent et nous tirent dessus… Je n’ai pas dormi pendant 15 jours”. Lui et son contingent arrivèrent à Dunkerque le 23 mai.

« Nous ne pensions pas sortir vivants de Dunkerque… Tout était en feu. Tout Dunkerque était en feu. Il y avait tellement d’incendies que c’était comme la lumière du jour…

“Le navire sur lequel nous étions censés monter a coulé. Nous sommes descendus sur la plage et avons découvert que le navire avait coulé, alors nous avons dû retourner dans les bois”, se souvient-il plus tard. Deux jours plus tard, Mohammad et ses troupes ont été évacués.

Ensuite, il y avait Jemadar Maula Dad Khan qui était fêté pour avoir fait preuve d’un « courage, d’un sang-froid et d’une décision magnifiques » en protégeant ses hommes et ses animaux lorsqu’ils étaient bombardés du sol et mitraillés dans les airs par l’ennemi.

“Je ne pense pas que l’importance des soldats indiens réside dans leur nombre. C’est dans le simple fait qu’ils étaient là, en tant qu’Indiens, en tant que citoyens de l’Empire, avec un maulvi [Muslim priest] et pagris, et une toute autre façon de voir le monde », a déclaré M. Bowman.

Kundan Lall, Herbert Foster, Betty Foster et trois cipayes non identifiés à la maison des Fosters près de Shirley, automne

Soldats indiens chez un résident britannique près de Shirley, Angleterre

Ces hommes avaient passé une grande partie de 1940 dans un village du nord de la France, juste au nord de la ville de Lille. Bravant un hiver mordant, ils faisaient de l’exercice et nourrissaient leurs mules. Ils ont rencontré des villageois locaux, charmant un public bondé avec leurs “gymkhanas hebdomadaires où ils ont exécuté des tours à dos de mule et dansé le bhangra [an energetic folk dance from Punjab]”.

Les choses ont changé rapidement en mai lorsque les Allemands ont attaqué la France, et “en l’espace de deux semaines, après avoir fait partie d’une armée multinationale bien ordonnée, disciplinée, les soldats ont fait partie d’une retraite chaotique vers la côte”, dit Monsieur Bowman.

En arrivant à Douvres, dit l’historien, ils ont joué de la musique folklorique du Pendjab, sur laquelle même “de nombreux spectateurs britanniques se sont joints à la danse”.

Ils ont été accueillis dans les foyers et les cœurs britanniques, et un ensemble de soldats de plomb a été reproduit après eux.

Leurs vies avaient changé alors qu’ils voyageaient de l’Inde vers des villages et des villes à travers la Grande-Bretagne et la France jusqu’à ce qu’ils rentrent chez eux après la fin de la guerre. Certains ont été capturés par les Allemands et détenus dans des camps de prisonniers de guerre en France, en Allemagne, en Italie et en Pologne.

Types de soldats indiens inspectés par leur officier.  Cette série de photos a été prise des troupes indiennes BEF "quelque part en Angleterre";  beaucoup d'entre eux viennent de rentrer de Dunkerque sous la direction du major Wainwright et du major Jermyn, deux officiers britanniques.  (

Près de 300 soldats indiens ont été évacués de Dunkerque

Alors pourquoi ces soldats ont-ils été oubliés dans les livres et les films de ce que Winston Churchill, le Premier ministre britannique pendant la Seconde Guerre mondiale, a qualifié de « miracle de délivrance » dans un célèbre discours de 1940 ?

L’une des raisons, selon M. Bowman, pourrait être qu’ils étaient “impliqués dans les affaires d’approvisionnement, pas dans les combats de première ligne, et on se souvient rarement de ces troupes de soutien”.

“La mémoire publique et l’oubli public sont des processus fascinants, il est difficile de mettre le doigt sur toutes les raisons”, explique M. Bowman.

« L’environnement d’après-guerre était très différent, en Europe et en Inde. En Europe, il y avait un besoin de reconstruction physique et de construction de nouvelles sociétés. L’accent était mis sur l’avenir et les éléments de la guerre qui ont survécu dans la mémoire populaire a été prise dans un domaine étroit, impliquant généralement des personnes aux visages blancs et aux arrière-plans chics.

“En Inde, le processus menant à l’indépendance et à la partition a pris le pas. L’histoire est toujours un processus en mouvement et en développement.”

Sudha G Tilak est journaliste et auteur de Temple Tales: Secrets and Stories from India’s Sacred Places

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