Les signes de vie en Europe peuvent être juste sous la surface

Les signes de vie en Europe peuvent être juste sous la surface

Si des signes de vie existent sur la lune glacée de Jupiter Europa, ils pourraient ne pas être aussi difficiles à trouver que les scientifiques l'avaient pensé, rapporte une nouvelle étude.

L'Europe de 1900 kilomètres (3 100 kilomètres) recèle un immense océan sous sa carapace de glace. De plus, les astronomes pensent que cette eau est en contact avec le noyau rocheux de la lune, ce qui rend possible une variété de réactions chimiques complexes et intrigantes.

Les chercheurs considèrent par conséquent Europa comme l'un des meilleurs paris du système solaire pour abriter la vie extraterrestre. L'Europe est également un monde géologiquement actif, de sorte que des échantillons de l'océan enterré peuvent régulièrement parvenir à la surface – par exemple par remontée d'eau localisée de l'océan lui-même et / ou par dégazage semblable à un geyser. par le télescope spatial Hubble de la NASA. [Photos: Europa, Mysterious Icy Moon of Jupiter]

La NASA vise à chasser de tels échantillons dans un avenir pas trop lointain. L'agence développe une mission de survol appelée Europa Clipper, dont le lancement est prévu au début des années 2020. Clipper étudiera de près Europa pendant des douzaines de survols, dont certains pourraient être en mesure de zoomer à travers les panaches soupçonnés de vapeur d'eau de la lune. Et la NASA travaille également sur une éventuelle mission d'atterrissage post-Clipper qui chercherait des preuves de vie sur ou à proximité de la surface d'Europan.

On ne sait pas, cependant, à quelle profondeur un atterrisseur Europa aurait besoin de creuser pour avoir une chance de trouver quelque chose. En effet, Europa est en orbite autour des ceintures de radiation de Jupiter et est bombardé par des particules chargées qui se déplacent rapidement, ce qui peut transformer les acides aminés et d'autres biosignatures possibles en bouillie.

C'est là que la nouvelle étude entre en jeu.

Tom Nordheim, un scientifique de la NASA, et ses collègues ont modélisé l'environnement des rayonnements d'Europa en détail, exposant à quel point les choses vont mal d'un endroit à l'autre. Ils ont ensuite combiné ces résultats avec des données provenant d'expériences en laboratoire, documentant la rapidité avec laquelle différentes doses de rayonnement découpent des acides aminés (un remplaçant ici pour des biomolécules complexes en général).

Les chercheurs ont trouvé une variation significative, avec certains locaux d'Europan (régions équatoriales) obtenant environ 10 fois le battement de radiation des autres (moyennes et hautes latitudes).

Aux endroits les plus bénins, selon l'équipe, un atterrisseur devrait probablement creuser à peine 1 pouce (1 pouce) dans la glace pour trouver des acides aminés reconnaissables. Dans les zones à fort tir, la profondeur de la cible serait de l'ordre de 4 à 8 pouces (10 à 20 cm). (Cela ne veut pas dire que les organismes européens potentiels seraient encore vivants à de telles profondeurs, cependant, les doses y sont assez élevées pour cuisiner même les microbes les plus durs de la Terre, selon les membres de l'équipe d'étude.)

Selon M. Nordheim, qui est basé à l'Institut de technologie de Californie et au Jet Propulsion Laboratory de la NASA, tous deux se trouvent à Pasadena.

"Même dans les zones de rayonnement les plus dures d'Europe, vous n'avez vraiment rien d'autre à faire que de gratter sous la surface pour trouver des matériaux qui ne sont pas lourdement modifiés ou endommagés par les radiations", at-il déclaré à Space.com.

Nordheim ajoute: «L'exposition aux radiations n'étant apparemment pas un facteur limitant, les planificateurs peuvent se sentir libres de cibler les zones d'Europe les plus susceptibles d'abriter de nouveaux dépôts océaniques – la zone de retombée sous un panache, par exemple – où que ce soit. ils peuvent mentir.

Les scientifiques n'ont toujours pas identifié de telles zones d'atterrissage prometteuses; l'imagerie Europa capturée à ce jour n'a pas été assez nette. Mais le travail d'Europa Clipper devrait changer les choses, a dit Nordheim.

"Quand nous aurons la reconnaissance Clipper, les images haute résolution, la situation sera complètement différente", a-t-il déclaré. "Cette reconnaissance Clipper est vraiment la clé."

La nouvelle étude a été publiée en ligne aujourd'hui (23 juillet) dans la revue Nature Astronomie.

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