Les scientifiques ont découvert un escargot de 99 millions d'années incroyablement préservé dans l'ambre

De toutes les créatures préhistoriques à trouver piégées dans l'ambre, nous n'aurions jamais pu nous attendre à un escargot.

Mais c’est exactement ce que les paléontologues ont découvert – ils sont si parfaitement conservés que leur coquille est restée intacte et que des tissus mous préhistoriques ont été observés pour la première fois. Une deuxième coquille d'escargot, moins bien conservée, se trouve également dans le même morceau d'ambre.

Enracinés dans de l'ambre de 99 millions d'années du Myanmar, les escargots sont originaires du Crétacé, lorsque certains des dinosaures les plus aimés au monde, tels que T. rex, velociraptor et triceratops ont foulé la Terre.

Leur morphologie suggère qu'ils sont des ancêtres de la famille des cyclophoridés d'escargots terrestres. Cela ne fait pas d'eux les plus anciens escargots jamais trouvés dans l'ambre, cela les placerait également parmi les plus anciens cyclophoroïdes trouvés en Asie.

Comme vous le savez probablement, les escargots sont extrêmement fragiles. Leurs corps sont mous et squish, et leurs exosquelettes – également appelés leurs coquilles – sont fragiles.

Certains ont été conservés dans les archives fossiles, mais les escargots conservés dans l'ambre sont exceptionnellement rares.

Xing et al./Cretaceous Research

Cette pièce, achetée auprès d'un collectionneur privé de fossiles en 2016, a 70 millions d'années de plus que tout autre tissu mou d'escargot identifié à ce jour. Et c'est tout à fait exceptionnel – y compris la tige de la tête, du pied et des yeux d'un jeune.

"La résine des arbres anciens a un potentiel de conservation exceptionnel, capturant les plus fins détails d'organismes fossiles vieux de plusieurs millions d'années dans un espace 3D parfait – à tel point qu'ils semblent avoir été piégés dans la résine hier", a indiqué le paléontologue Jeffrey Stilwell, de L'université Monash en Australie a déclaré à John Pickrell à National Geographic.

Il est difficile d'identifier avec certitude si l'escargot est très jeune, bien qu'il présente plusieurs caractéristiques morphologiques comparables à celles observées chez les espèces de Cyclophoridae vivantes et fossiles, comme un opercule, une sorte de "couvercle" que l'escargot utilise pour sceller ses coquille.

Ce qui est peut-être encore plus intéressant, c'est que l'escargot était probablement encore en vie lorsqu'il était enveloppé dans l'ambre, son corps tendu et déformé, avec une bulle d'air autour de sa tête.

"Les parties molles de l'escargot sont très étirées, et cela pourrait représenter une dernière tentative d'évasion en vain", ont écrit les chercheurs dans leur article.

"Etant donné que l'escargot était apparemment enseveli dans la résine des arbres alors qu'il était en vie, cela pourrait expliquer la distorsion prononcée dans les tissus mous conservés."

Xing et al./Cretaceous Research

Selon eux, la séquence probable des événements était que le minuscule escargot rampait avec son œil en pétard étiré lorsque la résine a commencé à l'engloutir. Il s’est étiré pour tenter de s’échapper et c’est à ce moment que la résine a coulé autour de son corps.

Une fois emprisonné, l’escargot exsudait de l’air, probablement d’un poumon à l’intérieur de sa coquille, qui bouillonnait vers l’extérieur et masquait sa tête.

Bien que cela ne facilite pas l'identification, le fait de l'existence de cet escargot est un ajout étonnant aux découvertes incroyables faites ces dernières années au Myanmar depuis environ 99 millions d'années.

Les découvertes précédentes incluent une queue de dinosaure recouverte de plumes délicates, la première découverte; un arachnide vraiment particulier avec une longue queue en forme de fouet; un minuscule "oiseau opposé" préhistorique d'une espèce morte avec les dinosaures; le plus vieux caméléon connu au monde; une "fourmi vampire" avec une pointe en métal sur la tête; grenouilles préhistoriques; et un bébé serpent.

L’escargot en ambre fait maintenant partie de la collection de l’Institut de paléontologie Dexu de Chaozhou, en Chine.

Et le papier qui le décrit a été publié dans la revue Recherche sur le crétacé.

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