Les rayons battent Astros dans le match 7 pour atteindre les World Series

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Et pourquoi pas? Ils vont tous aux World Series.

«Nous passons le temps de notre vie en ce moment», a déclaré le voltigeur des Rays Kevin Kiermaier après une victoire de longue haleine, après que son équipe se fraye un chemin à travers le terrain pour laisser une mosaïque de traces de célébrations. «Nous voulons juste terminer cela de la bonne façon.»

Pour avoir une chance, pour obtenir à moins de quatre victoires de leur premier titre, les Rays ont battu les Astros de Houston, 4-2, dans le match 7 de la série de championnats de la Ligue américaine. Ils ont jumelé deux premiers circuits avec 5 manches sans but de Charlie Morton. Leur enclos a tenu bon. Ils ont utilisé une nuit, juste un morceau de cette course d’un mois, pour sortir de leur propre chemin et esquiver l’emprise de l’histoire.

En survivant aux Astros – en ne s’effondrant pas sous le poids de la pression auto-infligée – les Rayons ne seront pas la réponse à une question triviale. Une défaite aurait fait d’eux la deuxième équipe de l’histoire de la MLB à prendre une avance de 3-0 dans une série au meilleur des sept. Cela a été possible car, après avoir fait un zoom avant, les chauves-souris des Rays se sont éteintes et leur tangage s’est fané. Les Yankees de New York de 2004 auraient été leur entreprise. Il a fallu trois jours pour passer de la destinée aux World Series à trébucher vers un match avec les Dodgers de Los Angeles ou les Braves d’Atlanta.

Mais peu importe comment vous y parvenez. Il importe seulement que vous le fassiez. Et ces rayons, construits sur les armes et la défense, ont réussi juste assez de coups pour vaincre une équipe d’Astros toujours traînée par un scandale qui secoue le sport. Le manager de Tampa Bay, Kevin Cash, a aiguillonné son attaque alors que cette semaine avançait. Il fallait quelqu’un d’autre que Randy Arozarena ou Manuel Margot pour intervenir. Pourtant, à la fin, alors que les enjeux continuaient de grimper, alors que le baseball se débattait avec le retour des Astros, un mélange d’Arozarena et du receveur Mike Zunino était la solution.

Ils ne pouvaient pas agir seuls. Morton, pour sa part, avait l’habitude d’avoir une saison sur ses épaules. Il a lancé cinq sans but pour remporter le match 7 de l’ALCS pour les Astros en 2017. Il a décroché les 12 derniers retraits de leur victoire pour le titre cet automne. Il a ensuite changé de camp, signé avec les Rays et, l’année dernière, les a menés devant les Oakland Athletics dans un jeu de cartes joker. Cash l’a appelé le gars de Tampa Bay. Et donc Morton est sorti et a recommencé.

«Je ne dirais pas que je suis à l’aise», a déclaré Morton en expliquant pourquoi ou comment il s’épanouit dans les matchs à élimination. «J’imagine qu’après le premier couple, quand j’ai réalisé que je pouvais le faire, c’est devenu quelque chose que j’attendais avec impatience.»

Il n’a toujours jamais traîné dans un match à élimination. Arozarena était juste le dernier à lui donner une avance critique. Dans le bas du premier, deux frappeurs après que Lance McCullers Jr. ait plongé Margot, Arozarena a percuté un plomb bas au-dessus de la clôture du centre droit. Le circuit était son huitième des séries éliminatoires, battant le record de recrue établi par Evan Longoria en 2008, la dernière fois que Tampa Bay a remporté le fanion. Arozarena a répondu en regardant le ballon, en criant sur son banc, en lançant sa batte si rapidement – comme si elle lui piquait les mains – que son casque a basculé et s’est écrasé dans la terre. Puis il a arrondi les bases sans elle. Puis, une manche plus tard, Zunino a creusé l’écart avec un tir en solo à gauche.

“Je n’ai pas de mots pour décrire ce qu’il a fait, ce qu’il a signifié pour nous en séries éliminatoires”, a déclaré Cash à propos d’Arozarena, qui a été nommé MVP de l’ALCS pour avoir écrasé les Astros avec neuf coups sûrs et quatre explosions dans la série. «Pour lui, avoir une batte à la main, avec une opportunité pour un gros coup de circuit, a vraiment arrangé beaucoup de monde dans la pirogue.

“Le ballon a l’air bien”, a ajouté Arozarena en riant après la victoire. «Le ballon me semble vraiment sympa.»

Une fois la séparation terminée, les Rays pouvaient commencer à compter à rebours. Le circuit d’Arozarena a laissé 24 pour enregistrer. Zunino à gauche 21. Morton, un droitier de 36 ans, a terminé trois manches dominantes sur 30 lancers. McCullers, en revanche, avait besoin du même numéro pour passer le premier. À la fin du cinquième, Morton avait retiré 13 frappeurs consécutifs et 15 des 16 qu’il avait affrontés. Sa vitesse de balle rapide était un tic. Sa courbe ressemblait à un projet de physique.

Mais le sixième a apporté des problèmes et un choix. Morton a pris sa retraite 14 fois de suite avant de marcher Martín Maldonado avec un retrait. Il avait des hommes dans les virages une fois que José Altuve a tapé un simple à deux sorties sur le terrain. Michael Brantley a creusé comme la course égalitaire. Dans la cinquième manche du match 6, dans un jam similaire, Cash a accroché le démarreur Blake Snell pour Diego Castillo. Snell, un ancien lauréat du prix Cy Young, était à 82 emplacements. Castillo a laissé deux coureurs hérités marquer, puis deux autres pour enterrer les Rays et prolonger la série. Le mouvement a explosé au visage de Cash.

Maintenant, dans le feu d’un concours encore plus grand, Morton était beaucoup plus pointu que Snell. Il était à seulement 66 emplacements. Mais Cash est resté fidèle à la logique qui a conduit les Rays à ce point: utilisez des releveurs frais et à fort effet de levier dans les points cruciaux. Oubliez le nombre de pas et la convention. Laissez Nick Anderson, l’un des releveurs les plus fiables de l’équipe, gérer Brantley avec leur destin en jeu.

«Ce n’est pas un manque de respect pour personne», a déclaré Cash à propos de la décision, expliquant qu’il ne voulait pas que Morton affronte Brantley une troisième fois dans une situation si endettée. «C’est exactement ce que nous faisons. Nous croyons en notre processus et nous allons continuer à le faire.

Et, cette fois, cela a fonctionné. Anderson a induit un soft grounder à la seconde place. Zunino a plaqué Ji-Man Choi avec une mouche sacrifiée dans la moitié inférieure, ramenant l’avance à 4-0. Neuf outs sont restés – les Rays pouvaient alors compter avec leurs doigts – et bientôt Anderson a échappé au septième avec un double jeu de routine. Il a été relevé par Peter Fairbanks, qui a cédé un simple de deux points à Carlos Correa avec deux retraits en huitième. Ensuite, Fairbanks a retiré Alex Bregman, mettant fin à la menace et a réduit les retraits à zéro.

La victoire n’a pas effacé les problèmes soulevés par trois défaites consécutives ici. Les Rays pourraient utiliser beaucoup plus de frappeurs non nommés Randy Arozarena. Le starter Tyler Glasnow a un autre niveau en lui. Les World Series, le prochain et dernier test de leur saison, seront difficiles à gagner si l’offensive n’est qu’un complément occasionnel à ce qu’ils font de mieux.

Mais ils ont gagné le droit de faire le tri au Texas, à la ligne d’arrivée de ce qui a été les quatre mois les plus farfelus. Cash a soulevé le trophée du championnat AL tandis que son équipe et un petit groupe de membres de la famille ont acclamé le stade vide. Les joueurs sont sortis plus tard avec une boombox et ont dansé un peu dans la pirogue. Que l’AL soit remplacé par sa meilleure équipe, par un club de petit marché dirigé par des noms de famille émergents, est une bonne chose pour 2020. Les Rayons avancent.

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