Les plus anciennes empreintes humaines d’Amérique du Nord trouvées au Nouveau-Mexique

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WASHINGTON (AP) – Des empreintes fossilisées découvertes au Nouveau-Mexique indiquent que les premiers humains marchaient à travers l’Amérique du Nord il y a environ 23 000 ans, ont rapporté jeudi des chercheurs.

Les premières empreintes de pas ont été trouvées dans le lit d’un lac asséché du parc national de White Sands en 2009. Des scientifiques de l’US Geological Survey ont récemment analysé des graines coincées dans les empreintes de pas pour déterminer leur âge approximatif, allant d’environ 22 800 à 21 130 ans.

Les découvertes pourraient faire la lumière sur un mystère qui a longtemps intrigué les scientifiques : quand les gens sont-ils arrivés pour la première fois dans les Amériques, après s’être dispersés d’Afrique et d’Asie ?

La plupart des scientifiques pensent que la migration ancienne est venue d’un pont terrestre maintenant submergé qui reliait l’Asie à l’Alaska. Sur la base de diverses preuves – y compris des outils en pierre, des ossements fossiles et des analyses génétiques – d’autres chercheurs ont proposé une gamme de dates possibles pour l’arrivée de l’homme dans les Amériques, il y a 13 000 à 26 000 ans ou plus.

L’étude actuelle fournit une base de référence plus solide pour le moment où les humains étaient définitivement en Amérique du Nord, même s’ils auraient pu arriver encore plus tôt, selon les auteurs. Les empreintes de fossiles sont des preuves plus indiscutables et directes que “des artefacts culturels, des os modifiés ou d’autres fossiles plus conventionnels”, ont-ils écrit dans la revue Science, qui a publié l’étude jeudi.

“Ce que nous présentons ici est la preuve d’une heure et d’un lieu fermes”, ont-ils déclaré.

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Sur la base de la taille des empreintes de pas, les chercheurs pensent qu’au moins certaines ont été faites par des enfants et des adolescents qui ont vécu pendant la dernière période glaciaire.

David Bustos, le gestionnaire du programme de ressources du parc, a repéré les premières empreintes de pas dans les anciennes zones humides en 2009. Lui et d’autres en ont trouvé d’autres dans le parc au fil des ans.

“Nous savions qu’ils étaient vieux, mais nous n’avions aucun moyen de dater les empreintes avant d’en découvrir avec (des graines) dessus”, a-t-il déclaré jeudi.

Composées de limon fin et d’argile, les empreintes de pas sont fragiles, les chercheurs ont donc dû travailler rapidement pour recueillir des échantillons, a déclaré Bustos.

“La seule façon de les sauvegarder est de les enregistrer – de prendre beaucoup de photos et de créer des modèles 3D”, a-t-il déclaré.

Des fouilles antérieures dans le parc national de White Sands ont découvert des traces fossilisées laissées par un chat à dents de sabre, un loup terrible, un mammouth colombien et d’autres animaux de l’ère glaciaire.

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Le département de la santé et des sciences de l’Associated Press reçoit le soutien du département de l’enseignement des sciences du Howard Hughes Medical Institute. L’AP est seul responsable de tout le contenu.

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