Les plantes jouent un rôle plus important que les extinctions mégaherbivores dans les changements de la structure de l'écosystème

Les plantes jouent un rôle plus important que les extinctions mégaherbivores dans les changements de la structure de l'écosystème

Auparavant, les scientifiques croyaient que l’extinction du Quaternaire tardif, qui a eu lieu entre 11 000 et 15 000 ans dans une grande partie du nord de l’Europe, a joué un rôle important dans l’expansion des plantes ligneuses et la disponibilité de l’azote au cours des 10 000 dernières années.
Mais dans une nouvelle étude, publiée dans Lettres d’écologie , les chercheurs suggèrent que les changements avaient déjà commencé à se produire en Grande-Bretagne et en Irlande en même temps que ces mammifères – tels que le mammouth laineux, le cerf géant irlandais, le renne et le cheval sauvage – ont commencé à s’éteindre.
Ils croient également que les incendies naturels ont un rôle plus important à jouer dans ces processus qu’on ne le pensait, et que le brûlis naturel des terres devrait être pris en compte lors de projets de réaménagement au Royaume-Uni afin d’assurer la durabilité des habitats ouverts et fertiles. Animaux de pâturage.
La recherche a été menée par des universitaires de l’Université d’Oxford, de l’Université de Plymouth, de l’Université Queen’s de Belfast, de l’Université de Swansea et du Natural History Museum de Londres.
Dr Elizabeth Jeffers, du département de zoologie d’Oxford, a dirigé l’étude. Elle a déclaré: «Nos résultats remettent en question l’argument écologique qui sous-tend la réorganisation trophique en montrant que la faune vivant dans ces régions à la fin de la dernière période glaciaire était incapable d’endiguer l’expansion des plantes ligneuses dans l’hémisphère nord.
Pour l’étude, les scientifiques ont produit une quantité sans précédent d’informations écologiques et climatiques (couvrant la transition du Pléistocène supérieur à l’Holocène moyen, il y a 16 000 à 4 800 ans) pour cinq sites d’étude en Angleterre, Écosse et Irlande. Leur ensemble de données comprenait: des mesures indirectes de la biomasse des plantes et des grands herbivores; disponibilité de l’azote; les températures de la saison de croissance; et l’activité de feu.
Les deux tiers des espèces de mégaherbivores de la région se sont éteintes pendant cette période; Utilisant des données fossiles sur les os de ces espèces, les auteurs ont appliqué une modélisation statistique à leur ensemble de données afin d’étudier les impacts relatifs des plantes, des herbivores, du feu et des températures estivales sur la structure et la fonction des écosystèmes.
Ils ont constaté que les arbustes étaient constamment l’un des prédicteurs les plus forts du changement des écosystèmes, avec l’augmentation de la biomasse arbustive réduisant la disponibilité de l’azote à l’échelle de l’écosystème et favorisant la croissance et l’expansion des arbres. Les feux naturels, et non les herbivores, ont été le facteur le plus important pour inverser ces effets; cependant, la diminution de l’activité des feux au début de l’Holocène a permis aux arbustes (et finalement aux arbres) de dominer les écosystèmes terrestres.
Les résultats fournissent de nouvelles preuves empiriques des effets à long terme de l’ingénierie écosystémique des plantes ligneuses et démontrent l’importance du brûlage pour maintenir la structure et la fonction des écosystèmes ouverts dans les biomes nordiques.
Dr Nicki Whitehouse, professeur agrégé (lecteur) en géographie physique à l’Université de Plymouth et l’un des auteurs principaux de l’étude, a ajouté:
“Cette recherche a commencé quand nous nous sommes intéressés aux conséquences écologiques des extinctions mégaherbivores. Cela nous a amenés à examiner toute une gamme de processus écologiques qui ont pu être affectés par la perte de ces espèces, notamment la diminution des niveaux d’azote en tant que nutriment.
“Ce que nous avons trouvé pourrait avoir des conséquences importantes sur la gestion de la conservation; les gens parlent d’utiliser de grands animaux de pâturage pour maintenir des habitats ouverts et fertiles, mais en fait, vous avez besoin d’une gamme de processus différents, y compris le brûlage. Par le passé, le feu a joué un rôle important dans le maintien de certains de nos écosystèmes ouverts et de nos prairies et devrait être considéré à nouveau comme un outil de gestion important, en particulier dans le cadre des programmes de réaménagement planifiés au Royaume-Uni et ailleurs.
UNIVERSITÉ DE PLYMOUTH

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