Les phoques antarctiques peuvent aider à prédire la fonte des glaces

Les phoques antarctiques peuvent aider à prédire la fonte des glaces

Les spécialistes de l’environnement de l’Université d’East Anglia (UEA) étudient les moyens d’étudier les eaux chaudes, salées et profondes de la mer d’Amundsen, dans l’océan Austral. En comprenant mieux la façon dont cette eau se dirige vers les plates-formes de glace en mesurant sa température, sa salinité et sa profondeur, les modélisateurs du changement climatique pourront faire des prédictions plus précises sur la vitesse de fusion de la calotte glaciaire antarctique.

Au fur et à mesure de la fonte de la glace dans l’ouest de l’Antarctique, le niveau de la mer pourrait augmenter de 3,2 mètres, une grande partie de l’eau s’écoulant à travers deux glaciers – Pine Island Glacier et Thwaites Glacier – dans la mer Amundsen. Les estimations de l’augmentation future du niveau de la mer varient beaucoup et les scientifiques ont besoin d’observations tout au long de l’année pour évaluer et améliorer les modèles de changement climatique.

La collecte de données pendant les mois d’été est relativement simple, mais il est impossible d’obtenir des navires près de la zone pendant l’hiver parce que la zone est couverte d’une épaisse couche de glace de mer. Les seules informations disponibles proviennent de «mouillages», des chaînes de dispositifs de mesure ancrés au fond de la mer. Ceux-ci peuvent collecter des données à partir de quelques emplacements fixes, mais ils ne peuvent pas mesurer du tout près de la surface de la mer parce que les énormes icebergs entreraient en collision avec eux.

Pour résoudre ce problème, l’équipe de l’UEA a établi une collaboration avec l’unité de recherche sur les mammifères marins de l’Université de St Andrews, qui était intéressée par l’enregistrement des comportements alimentaires des phoques dans la région. L’expédition s’est construite sur une idée suggérée à l’origine par des scientifiques du British Antarctic Survey quand ils ont pris connaissance d’un grand échouage de phoque à éléphant sur des îles près du glacier de l’île Pine.

Financée par le programme de recherche sur la stabilité des glaciers du Conseil de recherches sur l’environnement naturel (iSTAR), l’expérience a débuté en février 2014, lorsque l’équipe a apposé sept dispositifs sur les phoques et sept sur les phoques de Weddell. Des mesures de la chaleur et de la salinité de l’eau ont été envoyées par les phoques alors qu’ils se déplaçaient autour de la zone et plongeaient de la surface de l’océan à travers les eaux jusqu’aux fonds marins dans leur quête de nourriture.

Sur une période de neuf mois, tout au long de l’hiver antarctique, l’équipe a recueilli des données sur plus de 10 000 plongées sur une superficie d’environ 150 000 kilomètres carrés. Les phoques ont continué à renvoyer des signaux jusqu’à ce qu’ils aient mué et que les appareils soient tombés.

Analysant les résultats, publiés dans Geophysical Research Letters, les chercheurs ont découvert que non seulement la couche de CDW est plus épaisse en hiver, mais elle est aussi plus chaude et plus salée que durant les mois d’été. Cela suggère qu’il y aura probablement plus de fonte des calottes glaciaires durant les mois d’hiver. Les différences de température étaient moins marquées plus près de l’un des glaciers, dans une région appelée Pine Island Bay, peut-être parce que les courants océaniques, appelés gyres, font recirculer l’eau.

«Nous savions très peu à quoi nous attendre de cette recherche, puisque c’est la première fois que des données ont été recueillies de cette manière dans ce domaine», explique Helen Mallett, qui a dirigé l’étude à l’UEA. «Nous avons été en mesure de recueillir beaucoup plus d’informations sur les phoques que tous les relevés antérieurs dans la région et il était clair que, au moins pendant les saisons que nous avons observées, il y avait des différences substantielles de température entre les saisons.

«Bien qu’il faille faire davantage pour mesurer ces différences sur plusieurs années, il est clair que l’enrôlement de phoques pour collecter ce type de données sur les océans offrira des éclairages utiles aux modélisateurs du changement climatique qui tentent de prédire la vitesse d’élévation du niveau de la mer. ”

Les données seront également utiles aux biologistes marins, car elles permettront de mieux comprendre le comportement de recherche de nourriture des phoques dans la mer d’Amundsen et la façon dont cela pourrait être affecté par les changements climatiques, ainsi que par les pêches commerciales.

L’équipe de l’UEA et de St Andrews se rendra dans la mer d’Amundsen en 2019 pour solliciter l’aide d’un autre groupe de phoques pour surveiller cette région reculée dans le cadre de la collaboration internationale récemment annoncée, le Thwaites Glacier Collaboration.

“La variation de la distribution et des propriétés des eaux profondes circumpolaires dans la mer d’Amundsen orientale, sur des échelles de temps saisonnières, à l’aide d’étiquettes scellées” est publiée dans Geophysical Research Letters le mardi 15 mai.

Plus d’information: K. M. Assmann et al. La variabilité du transport de l’eau profonde circumpolaire sur le plateau continental de la mer d’Amundsen à travers un creux de rupture de la tablette, Journal of Geophysical Research: Océans (2013). DOI: 10.1002 / 2013JC008871

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