Les personnes asymptomatiques ont autant de coronavirus en elles que les personnes symptomatiques

Une étude détaillée de 303 personnes en Corée du Sud montre que 29% des personnes infectées par le coronavirus n’ont jamais développé de symptômes, mais portaient autant de virus en leur sein que de personnes symptomatiques.

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L’étude, dirigée par Seungjae Lee de l’Université Soonchunhyang et publiée jeudi dans la revue américaine Médecine interne Jama, s’est concentré sur une épidémie de contamination dans un groupe religieux sud-coréen à Daegu, en février. Les autorités avaient décidé de placer les cas positifs avec peu ou pas de symptômes en isolement dans un dortoir gouvernemental où les médecins et les infirmières surveillaient méticuleusement leurs symptômes et testaient régulièrement leur charge virale.

Le groupe était jeune, 25 en moyenne.

Sur 303 personnes, 89 n’ont jamais développé de symptômes, soit une proportion de 29%.

Puisque les personnes étaient enfermées jusqu’à ce qu’elles soient testées négatives, le personnel médical a pu distinguer les cas présymptomatiques des vrais cas asymptomatiques. En fait, 21 personnes initialement testées positives pour le coronavirus et sans symptômes, mais ont étén bien présentait des symptômes. De nombreuses études, testant les patients une seule fois, peuvent confondre les cas présymptomatiques avec les cas asymptomatiques.

La principale leçon est que les concentrations de virus chez les patients asymptomatiques étaient «similaires à celles des patients symptomatiques», rapportent les auteurs.

Mais trouver des particules virales résiduelles dans leur nez, leur gorge ou leurs poumons ne signifie pas nécessairement que ces personnes étaient contagieuses. C’est l’une des grandes questions de la pandémie: dans quelle mesure les nombreux cas asymptomatiques sont-ils des vecteurs du virus? D’une part, ils ne toussent pas, mais d’autre part, ils ne se placent pas en isolement et sont donc en contact avec d’autres personnes.

“Il est important de souligner que la détection d’ARN viral n’est pas synonyme de présence d’un virus infectieux et transmissible”, préviennent les auteurs de l’étude. De grandes études épidémiologiques et expérimentales sont nécessaires pour comprendre cela.

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