STOCKHOLM, Suède (AP) – Il a été décrit comme le premier grand scandale sportif international et résonne toujours plus d’un siècle plus tard.

Jim Thorpe, un Amérindien qui semblait exceller dans tous les sports qu’il essayait, était considéré comme l’un des meilleurs athlètes du monde après avoir remporté des médailles d’or au décathlon et au pentathlon aux Jeux olympiques de Stockholm en 1912. Certaines de ses performances sont restées inégalées pendant des décennies.

Le roi de Suède était certainement impressionné.

“Monsieur”, a déclaré le roi Gustav V à Thorpe, “vous êtes le plus grand athlète du monde.”

Thorpe a été accueilli de nouveau aux États-Unis avec un défilé de téléscripteurs à New York. Instantanément, il est devenu une célébrité.

Puis, des mois plus tard, le cruel kicker.

On a découvert que Thorpe, dans l’espoir d’être repéré pour les ligues majeures, avait joué au baseball des ligues mineures pendant deux étés en Caroline du Nord, une infraction aux règles strictes d’amateurisme olympique de l’époque. Il a été dépouillé de ses médailles d’or.

“Cela l’a profondément blessé”, a déclaré à l’Associated Press Kate Buford, auteur du livre de 2010 “Native American Son: The Life and Sporting Legend of Jim Thorpe”. “La honte et le choc de ce qui fut le premier et le plus grand scandale sportif international était comme un cauchemar qui n’a jamais pris fin.

Thorpe continuerait à jouer au football professionnel et au baseball et, pour certains, reste le plus grand athlète polyvalent de tous les temps. Il a été élu athlète du demi-siècle de l’Associated Press lors d’un sondage en 1950.

Pourtant, il n’a jamais pu vraiment chérir ces médailles d’or de Stockholm, dont des copies ont été données à sa famille par le Comité international olympique en 1982 à la suite d’une campagne menée par sa famille et ses partisans, mais 29 ans après la mort de Thorpe. Cependant, son record olympique n’a pas été rétabli, ni son statut de seul médaillé d’or des deux épreuves.

Plus tôt ce mois-ci, une pétition Bright Path Strong – nommée d’après le nom amérindien de Thorpe Wa-Tho-Huk, qui signifie «Bright Path» – a été diffusée dans le but de déclarer Thorpe vainqueur absolu du pentathlon et du décathlon en 1912. Le CIO le classe comme co-champion dans le livre des records officiel. Thorpe a triplé le score de son concurrent le plus proche au pentathlon et 688 points de plus que le deuxième du décathlon.

Pour beaucoup, c’est le moins que le natif de l’Oklahoma, décédé en 1953, mérite d’avoir établi «l’étalon-or» dans le sport, comme l’appelait Buford, et de glorifier les Jeux olympiques.

«Son exemple d’un étranger qui a battu tout le monde à son propre match sur le terrain de jeu supposé égal du sport a été une inspiration énorme et durable», a-t-elle déclaré. «Cela représente une grande partie de sa réputation durable et attire des millions de personnes dans le monde.»

Les prouesses athlétiques de Thorpe ont été perfectionnées dans des jeux de compétition auxquels il a participé en tant que jeune dans ses tribus Sac & Fox / PotTawatomie et à la Carlisle Indian Industrial School en Pennsylvanie.

Aux Jeux de Stockholm, Thorpe a remporté le pentathlon après avoir terminé premier dans quatre des cinq épreuves, dont le 1500 mètres par près de cinq secondes. Il s’est classé quatrième au saut en hauteur le lendemain et, cinq jours plus tard, septième au saut en longueur. Au décathlon, il a établi un record du monde de 8412 points, remportant le saut en hauteur avec des chaussures dépareillées et le 100 mètres en 11,2 secondes sous une forte pluie.

Thorpe a participé à plusieurs sports à Carlisle et a ensuite joué au football professionnel à plusieurs équipes entre 1915-28. En 1920, il a été le premier président de ce qui allait devenir la Ligue nationale de football et a été élu membre fondateur du Temple de la renommée de la NFL en 1963. Il a également joué au baseball professionnel avec les Giants de New York, les Reds de Cincinnati et les Braves de Boston. .

Pas étonnant que Buford ait décrit Thorpe comme «peut-être le plus grand athlète multisports du sport américain et mondial».

Elle a également démystifié un mythe autour de la citation la plus célèbre attribuée à Thorpe.

Pendant des années, il aurait répondu «Merci, roi» après avoir reçu ce compliment du roi de Suède.

“C’était un peu une hyperbole dénigrante de la part d’un journaliste, suggérant qu’en tant qu’Amérindien, il ne savait pas mieux”, a déclaré Buford. «En fait, il a simplement dit, respectueusement:« Merci ».

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Steve Douglas est à www.twitter.com/sdouglas80