les origines de Covid-19 et pourquoi la prochaine pandémie a peut-être déjà commencé

Même aujourd’hui, alors que Covid se propage, l’Organisation mondiale de la santé – désormais armée d’un vaccin – se bat une nouvelle flambée d’Ebola dans le nord-ouest de la République démocratique du Congo. En seulement quatre semaines, il y a eu 56 cas confirmés et au moins 20 décès.

Les experts soupçonnent que le «réservoir naturel» d’Ebola est également les chauves-souris – mais elles sont loin d’être le seul animal à être porteur de virus zoonotiques. On pense que la grippe espagnole de 1918 a commencé chez la volaille nord-américaine.

De l’étincelle à la conflagration

Syndrome respiratoire du Moyen-Orient (Mers), un autre coronavirus, provient de chameaux et a tué 858 personnes depuis sa première découverte en Jordanie en 2012.

Les nombres de cas signalés pour ces maladies zoonotiques et d’autres ne sont presque certainement que la pointe de l’iceberg. Selon les experts, la grande majorité des événements indirects ne sont pas signalés.

«Nous sommes continuellement échanger des virus avec des animaux, c’est ce qui se passe», Déclare le Dr David Redding, du Centre de recherche sur la biodiversité et l’environnement de l’UCL.

«Ces théories du complot sur les laboratoires comprennent mal les bases de la virologie. Nous savons que toutes les espèces partagent constamment des agents pathogènes. C’est à travers ce processus que les virus mutent et évoluent naturellement. »

C’est le VIH qui illustre le mieux ce point, un virus maintenant connu pour remonter au début des années 1900. On pense que sa version simienne (SIV) est passée des singes aux humains en passant par les chasseurs et les bouchers en Afrique. On pense que des villes comme l’ancienne colonie belge Léopoldville, qui étaient en proie à la prostitution et à la syphilis, maladie vénérienne ulcérante, auraient fourni les conditions environnementales idéales pour que le virus mute.

Le Dr Daszak décrit le VIH, qui a tué environ 32 millions de personnes, comme l’exemple «ultime» de retombées. Après de nombreuses décennies de poussées répétées à petite échelle (toutes inaperçues à l’époque), elle a explosé en pandémie au début des années 1980. Ce qui avait changé, ce n’était pas tant le virus lui-même – l’étincelle – mais la société dans laquelle il avait atterri. Le boom démographique en Afrique, la mondialisation des voyages aériens, la révolution sexuelle en Occident – ils ont tous joué un rôle.

«Les changements dans le comportement humain augmentent la transmission de virus entre les personnes, par exemple les contacts sexuels ou la consommation de drogues injectables», explique le Dr Daszak. «Ces changements modifient le “ R ” ou taux de reproduction d’un virus et peut aider à conduire leur émergence.

Sars-Cov-2 a peut-être également circulé plus longtemps que prévu. Le virus a très peu muté depuis sa découverte chez l’homme. Cela peut être dû au fait qu’il s’agit d’un virus stable qui subit peu de pression pour s’adapter. Mais c’est peut-être aussi parce qu’il s’est déjà adapté.

«L’évolution de ce virus pour devenir un agent pathogène humain s’est peut-être déjà produite et nous l’avons ratée», a déclaré Angela Rasmussen, virologue à l’Université de Columbia, la semaine dernière au magazine Science.

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