Les missions Apollo de la NASA ont emmené des humains sur la lune - et mon père a joué un rôle

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La partie des missions Apollo sur lesquelles mon père a travaillé est montrée en haut de cette image lors du lancement d'Apollo 11 le 16 juillet 1969.

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J'avais 13 ans avant d'apprendre que mon père avait travaillé pour les missions lunaires Apollo.

Peut-être que je pourrais être pardonné d’être initialement sceptique. Au moment où il a choisi de me communiquer ces informations, nous nous installions à l'ancien siège de Mission to Mars à Disneyland, en attente de notre lancement pour une brève capsule à destination de la planète rouge avant qu'un accident ne nécessite un retour sur Terre rapide mais sûr. .

Mais l’histoire qu’il était sur le point de partager n’était ni une fantaisie ni un conte de fées, ni aussi dramatique ni aussi glamour que ceux sur lesquels Hollywood tourne.

Avec la sortie de First Man, un nouveau drame relatant la mission Apollo 11 sur la lune, je réfléchis à ce que signifiait être un enfant des années 60 et 70 pris au piège de l'excitation des missions de la lune. Les lancements, les missions de plus en plus ambitieuses, étaient des événements qui jalonnaient la vie d’un jeune écolier qui étranglait Tang – un mélange de boissons en poudre à la saveur de fruits rendue populaire par les missions de la NASA – avec l’espoir d’être un astronaute mais ignorant la contribution de son propre père avait déjà fait.

Mon père a travaillé pendant des décennies comme ingénieur pour plusieurs entrepreneurs de l'industrie aérospatiale et de la défense dans le sud de la Californie, notamment TRW, Litton Industries et Magnavox. Il partageait peu, soit en raison de la nature hautement technique de son travail, soit plus probablement en raison de restrictions liées à son habilitation de sécurité.

Bien que son travail ait été un mystère pour moi, son amour pour les voyages dans l’espace ne l’était pas. Il est arrivé à maturité alors que la course à l'espace se préparait et s'intéressait vivement au programme spatial. Quand mes frères et moi étions enfants, notre père nous réveillait de bonne heure le jour du lancement afin que nous puissions regarder l'événement avec lui à la télévision (pas d'enregistreur vidéo numérique à l'époque). Il a utilisé le télescope de jardin pour nous montrer les sites d'atterrissage pour les missions Apollo.

Comme pour toute entreprise de grande envergure, il est important de comprendre que des milliers de personnes étaient impliquées et je ne veux pas donner l'impression que mon père côtoyait Gene Krantz ou Chris Kraft au centre de contrôle de la mission de Houston. (Bien que, comme beaucoup d’époques, il eût regardé le rôle, avec ses cheveux coupés court, ses lunettes à monture de corne et sa chemise de ville blanche à manches courtes et son protecteur de poche bien visible.)

Comme ces milliers de personnes qui ont prêté main-forte, il a apporté une petite mais essentielle contribution au succès de la mission. Alors que de nombreux participants cherchaient avant tout à amener les astronautes sur la Lune et à revenir en toute sécurité, mon père s'est attaché à les protéger du sol en attendant leur lancement.

Ce n’était pas une tâche facile, étant donné que les astronautes étaient attachés dans une capsule perchée au-dessus d’une fusée Saturn V contenant plus d’un demi-million de gallons de carburant et 400 000 gallons d’oxygène liquide nécessaires pour pousser la sonde Apollo hors de l’atmosphère de la Terre. Cela suffisait également pour alimenter une explosion équivalente à 2 kilotonnes de TNT.

La tour de secours

En cas d'urgence de lancement, le travail de séparation rapide de l'équipage de la fusée Saturn V tomberait sous la tour de secours, essentiellement une autre fusée beaucoup plus petite montée au-dessus de la capsule qui la tirerait du lanceur et déploierait un parachute. quand c'était à une distance de sécurité.

La tour d’évacuation soulevant une capsule lors d’un essai d’abandon de rampe de lancement en juin 1965.

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Une série de boulons explosifs ont maintenu la tour de secours en place jusqu'à une utilisation d'urgence lors d'un lancement interrompu ou jusqu'à son largage prévu trois minutes après le décollage. Garder ces boulons en place jusqu’à l’un ou l’autre de ces événements pourrait sauver des vies et éviter d’endommager le lanceur.

Mais la stabilité des verrous était menacée par l'océan d'ondes radio et d'interférences électromagnétiques qui tourbillonnaient autour de la fusée avant le lancement, ce qui pourrait, par inadvertance, faire détoner les appareils.

Une équipe d'ingénieurs, y compris mon père, était chargée de soumettre les verrous à une batterie de tests afin d'identifier les vulnérabilités pouvant découler des différentes fréquences radio utilisées sur la rampe de lancement, ainsi que de l'électricité statique provenant des systèmes électriques.

Alors que ces tests étaient menés dans les montagnes à l’extérieur de Los Angeles au début de 1967, l’importance du travail de l’équipe a été mise à rude épreuve lorsque les trois astronautes de l’équipage d’Apollo 1 sont décédés des suites de l’incendie d’une capsule à l’étranger. L'incendie qui a tué Roger Chaffee, Virgil "Gus" Grissom et Ed White – lors d'une répétition de lancement pour le premier voyage habité autour de la lune – était dû à la combinaison d'une cabine remplie d'oxygène pur, de matériaux combustibles et de câbles vulnérables , selon le résumé de la NASA.

Les vols Apollo habités ont été suspendus pendant près de deux ans, tandis que le programme était revu et repensé. L'enquête a permis de déterminer que le module de commande – la capsule dans laquelle les astronautes allaient monter dans l'espace – était extrêmement dangereux, mais a également révélé que la préparation du test aux situations d'urgence était inadéquate.

La catastrophe a entraîné plusieurs modifications de conception, de fabrication et de procédure. Il a également mis en lumière le risque encouru par les astronautes même sur le sol, ce qui préoccupait certainement mon père, tellement dévoué au processus qu'il se trouvait sur le site de test distant quelques jours après l'incendie, lorsque ma mère a accouché avec moi. Une escorte militaire s'est assurée que mon père était dans la salle d'accouchement à temps.

Deux ans et demi plus tard, tous ces efforts de la NASA ont porté leurs fruits lorsque, le 20 juillet 1969, Neil Armstrong et Buzz Aldrin sont montés à la surface de la lune. Ce jour-là, ma famille s’était rendue rapidement en voiture à la découverte de l’observatoire de Palomar, à San Diego, dans l’espoir de voir la sonde orbiter autour de la lune à travers le télescope Hale. Malheureusement, mes parents, mes frères aînés et moi-même avons raté l'atterrissage sur la lune lorsque le Jeep de mon père avait deux pneus crevés sur le chemin du retour, mais nous étions de retour à Torrance devant notre téléviseur noir et blanc de 21 pouces à l'heure Regardez Armstrong prononcer son célèbre discours.

La NASA effectuerait cinq autres atterrissages de lune entre 1969 et 1972, et la tour de secours n'aurait jamais dû être utilisée par les astronautes lors d'un lancement. Un rapport de la NASA établi en 1973 indiquait qu'aucune défaillance des dispositifs pyrotechniques n'avait été détectée au cours des missions Apollo. La fiabilité des boulons a été attribuée, "dans une large mesure", aux techniques de test, entre autres (PDF).

C’était l’une des nombreuses petites composantes d’un énorme projet et, bien que mon père ait la parole douce et qu’il ne se vante pas, il est fier de sa contribution au programme Apollo et l’a considéré en privé comme l’un des moments forts de sa carrière.

Et qui ne serait pas fier d'aider à réaliser quelque chose qui était auparavant un fantasme pour les siècles?

Quant à First Man, même s'il est peu probable que mon père soit dans le film, je sais qu'il est dans l'histoire.

Mon père, Victor Musil, avec mon frère aîné, à l'époque où papa travaillait à des tests de sécurité relatifs à la tour de secours.

Mon père, Victor Musil, avec mon frère aîné, à l'époque où papa travaillait à des tests de sécurité relatifs à la tour de secours.

Photo de famille par Judith Tustin

La NASA a 60 ans: l’agence spatiale a poussé l’humanité plus loin que quiconque et prévoit d’aller plus loin.

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