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Les mineurs d’étain indonésiens ciblent l’océan alors que les réserves s’amenuisent sur terre

TOBOALI, Indonésie (Reuters) – Depuis les rives de l’île indonésienne de Bangka, des mineurs comme Hendra se rendent chaque jour en bateau vers des dizaines de pontons en bois grossièrement construits au large de la côte, équipés pour draguer les fonds marins à la recherche de gisements lucratifs de minerai d’étain.

Une vue aérienne montre des pontons en bois équipés pour draguer les fonds marins à la recherche de gisements de minerai d’étain au large de Toboali, sur la côte sud de l’île de Bangka, en Indonésie, le 1er mai 2021. Photo prise avec un drone. REUTERS/Willy Kurniawan

L’Indonésie est le plus grand exportateur mondial d’étain utilisé dans tout, des emballages alimentaires à l’électronique et maintenant aux technologies vertes.

Mais les gisements du centre minier de Bangka-Belitung ont été fortement exploités sur terre, laissant des parties des îles au large de la côte sud-est de l’île de Sumatra ressemblant à un paysage lunaire avec de vastes cratères et des lacs turquoise très acides.

Les mineurs se tournent plutôt vers la mer.

« Sur terre, nos revenus diminuent. Il n’y a plus de réserves », a déclaré Hendra, 51 ans, qui a commencé à travailler dans l’extraction d’étain en mer il y a environ un an après une décennie dans l’industrie.

“Dans l’océan, il y a beaucoup plus de réserves.”

(Ouvert reut.rs/3cnHDkN dans un navigateur externe pour voir un ensemble d’images de l’extraction de l’étain en Indonésie.)

Souvent regroupés autour de joints d’étain sous-marins, les campements délabrés des pontons émettent des panaches de fumée noire provenant des générateurs diesel qui grondent si fort que les travailleurs utilisent des gestes de la main pour communiquer.

Hendra, qui, comme de nombreux Indonésiens, utilise un seul nom, exploite six pontons, chacun occupé par trois à quatre travailleurs, avec des tuyaux pouvant mesurer plus de 20 mètres (66 pieds) de long pour aspirer le sable des fonds marins.

Le mélange pompé d’eau et de sable est acheminé sur un lit de tapis en plastique qui piègent le sable noir scintillant contenant du minerai d’étain.

Hendra fait partie des dizaines de mineurs artisanaux qui s’associent à PT Timah pour exploiter les concessions minières de l’État.

Les mineurs sont payés environ 70 000 à 80 000 roupies (4,90 $ à 5,60 $) par kg de sable d’étain qu’ils pompent, et un ponton produit généralement environ 50 kg par jour, a déclaré Hendra.

L’ALLURE DE L’ÉTAIN SOUS LA MER

Timah a augmenté sa production à partir de la mer. Les données de la société montrent que ses réserves prouvées d’étain sur terre étaient de 16 399 tonnes l’année dernière, contre 265 913 tonnes au large.

L’énorme expansion, associée aux informations faisant état de mineurs illégaux ciblant les gisements offshore, a exacerbé les tensions avec les pêcheurs, qui affirment que leurs prises se sont effondrées en raison de l’empiètement constant sur leurs lieux de pêche depuis 2014.

Le pêcheur Apriadi Anwar a déclaré que dans le passé, sa famille gagnait assez pour payer ses deux jeunes frères et sœurs pour aller à l’université, mais ces dernières années, ils ont à peine gratté.

« Peu importe d’aller à l’université, de nos jours, il est même difficile d’acheter de la nourriture », a déclaré Apriadi, 45 ans, qui vit dans le village de Batu Perahu.

Apriadi dit que les filets de pêche peuvent s’emmêler dans les équipements miniers offshore, tandis que le chalutage des fonds marins pour trouver des filons de minerai a pollué des eaux autrefois vierges. “Les poissons se raréfient car le corail où ils se reproduisent est maintenant recouvert de boue provenant de l’exploitation minière”, a-t-il ajouté. Le groupe environnemental indonésien Walhi a fait campagne pour arrêter l’exploitation minière en mer, en particulier sur la côte ouest de Bangka, où les mangroves sont relativement bien préservées. « La mangrove est une forteresse écologique pour la zone côtière », a déclaré Jessix Amundian, directeur exécutif de Walhi Bangka Belitung.

Dans un communiqué, Timah a déclaré qu’il communiquait avec les communautés de pêcheurs pour améliorer leurs prises, ajoutant qu’il avait construit des récifs artificiels pour aider à repeupler la mer conformément à la réglementation.

Les autorités ont réprimé l’industrie de l’étain de temps en temps, en particulier l’exploitation minière illégale, et les réserves foncières restantes sont souvent difficiles d’accès ou nécessitent des machines lourdes pour être exploitées.

Pourtant, la hausse des prix de l’étain est une incitation à surmonter ces obstacles.

Amri, un mineur sans licence à Bangka, a déclaré qu’il avait redémarré ses opérations terrestres après une interruption de 14 mois lorsque les prix de l’étain ont augmenté en raison d’un approvisionnement mondial plus restreint.

(1 $ = 14 260 roupies)

Reportage de Fransiska Nangoy; Montage par Ed Davies et Karishma Singh

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