Les Knicks sont sur le point de découvrir à quel point Julius Randle est dur

C’était une étrange soirée au Madison Square Garden dans une étrange saison des New York Knicks, commençant juste là avec les présentations d’avant-match. Julius Randle était de retour à la maison pour la première fois depuis qu’il avait donné le pouce aux fans, leur avait dit profane de se taire, et au lieu d’être chaleureusement embrassé ou réprimandé bruyamment, la star a été accueillie par un son d’apathie.

Comment, exactement, l’apathie sonne-t-elle ? C’est une de ces choses qui sont difficiles à définir mais faciles à entendre, un mélange étrange d’applaudissements à peine audibles et de gémissements indifférents. L’annonce de Randle n’a inspiré presque aucune émotion à une foule relativement petite qui semblait prête à faire – comme dirait Tom Thibodeau – ce que le jeu lui a dit de faire. Ou, plus précisément, ce que Randle lui a dit de faire.

Et 19 secondes après cette victoire 111-96 sur San Antonio, Randle a dit aux fans d’encourager comme des fous. Il a frappé un jumper de 14 pieds, le genre de tir qui signale souvent une grande performance à venir, et le Jardin a rugi comme il le fait rarement dans les premières secondes d’un lundi soir endormi.

Mais une chose pas si drôle s’est produite sur le chemin d’un tour de force de 31 points de la chose la plus proche des Knicks à un joueur de franchise : Randle n’a pas fait un autre panier en 34 minutes. Pas un seul. Il n’a tenté qu’une demi-douzaine de tirs supplémentaires et les a tous ratés, terminant avec deux points, soit 29 points de moins que RJ Barrett.

RJ Barrett et Julius Randle lors de la victoire des Knicks contre les Spurs.
RJ Barrett et Julius Randle lors de la victoire des Knicks contre les Spurs.
Charles Wenzelberg/New York Post

Tout a été une lutte pour Randle cette année, et cette nuit n’était pas différente. Il a lancé une quasi-balle aérienne de l’aile droite pour terminer la première mi-temps, et une partie importante de la foule l’a hué alors qu’il quittait le sol. Les fans l’ont hué à nouveau après qu’il ait commis un chiffre d’affaires au quatrième trimestre, et dans les dernières minutes de l’éruption, ne serait-ce que pour autre chose à faire, certains clients dans les chevrons ont envoyé un chant arrosé de “Randle sucks”.

À la fin, Thibodeau s’est assis dans la salle d’entrevue vantant les vertus de tous les Knicks qui ont eu un impact profond sur la victoire. Mitchell Robinson a fourni de l’énergie. Barrett a fourni une explosivité en descente. Evan Fournier a fait des tirs, et Alec Burks a fait des jeux, et Quentin Grimes était altruiste, et Julius Randle était… bien… efficace pour faire ses lectures.

Ol ‘Thibs a fait ressembler Randle à un quart-arrière qui était un gestionnaire de jeu, pas un changeur de jeu, du moins cette nuit-là, et il a expliqué qu’il ne voulait pas que son attaquant de puissance traverse des équipes doubles et force les choses. “Frappez l’homme ouvert”, a déclaré Thibodeau. « Nous pouvons jouer avec ça. »

Randle a terminé avec trois passes décisives et 12 rebonds au cours de ces 34 minutes, tandis que Barrett a porté l’équipe sur le tableau de bord. Dans l’esprit de l’entraîneur, Randle a honoré sa principale responsabilité en aidant son équipe à gagner.

« C’est vraiment comme ça que je mesure son jeu, a dit Thibodeau.

Mais assez tôt, Thibs a lancé ce qui ressemblait à un appel direct à son meilleur joueur, qui n’a pas été mis à la disposition des médias après le match. Randle avait exprimé ses regrets aux fans dans un article publié vendredi sur Instagram, leur assurant qu’il les aimait et les respectait un jour après leur avoir demandé de “fermer la gueule”. Lundi soir, alors qu’il semblait bien qu’une réparation de la relation devait encore être faite, Thibodeau a décidé de régler le problème.

Julius Randle réagit lors de la victoire des Knicks contre les Spurs.
Charles Wenzelberg/New York Post

“Je ne veux pas que quiconque se laisse entraîner dans des dilemmes personnels ou dans ce genre de choses”, a-t-il déclaré aux journalistes au Garden, tout en le disant lui-même à Randle. « Tout doit être axé sur l’équipe d’abord. Concentrez-vous simplement sur l’équipe, apportez tout ce que vous avez à l’équipe, apportez de l’énergie à l’équipe, apportez de la ténacité à l’équipe.

“Regardez, il va y avoir des hauts et des bas tout au long de l’année. Il faut être fort mentalement face à l’adversité. Tout le monde le fait, non ? C’est probablement la chose la plus importante dans la vie. Parfois ça va dans notre sens, parfois non. Naviguez simplement à travers tout cela.

Bien que le langage corporel de Randle les soirs de match ait parfois fait défaut, et pas aussi puissant qu’il l’était lors de son monstre 2020-2021, Thibodeau a déclaré que sa star était pleinement engagée dans la pratique. “Il est dans mon bureau tout le temps”, a déclaré Thibs. « Écoute, c’est un pro. Il s’y retrouvera.

Randle n’a pas d’autre choix que de s’y retrouver si les Knicks veulent revenir en séries éliminatoires. “Pour que nous soyons une équipe que nous voulons”, a déclaré Fournier, “bien sûr, nous avons besoin d’un Julius qui soit agressif et qui marque des points. Son agressivité est évidemment très bonne pour nous, nous devons donc… nous assurer qu’il reçoive le ballon à ses emplacements afin qu’il puisse jouer son jeu.

Ça va être un combat, car tout est un combat pour ces Knicks. Randle se bat contre son propre objectif capricieux, sa confiance et les fans. La saison entière semble être l’un des tests les plus difficiles de la carrière de Julius Randle, et nous sommes sur le point de savoir s’il est assez fort pour réussir.

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