Les explosions du commerce des matières premières nuisent à la réputation de Singapour

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Une série de scandales à Singapour, dont un aveu surprenant d’irrégularités financières par l’un des hommes d’affaires les plus prospères du pays, menace l’ambition de la cité-État de devenir la première plaque tournante mondiale du commerce des produits de base.

Les explosions successives de Hin Leong Trading – dont le fondateur milliardaire Lim Oon Kuin a avoué avoir caché 800 millions de dollars de pertes – ZenRock Commodities Trading et Agritrade International ont soulevé de sérieuses questions sur la force du cadre réglementaire de Singapour et la surveillance des maisons de commerce.

Les effondrements d’entreprises ont également mis en évidence des risques structurels tels que le manque de transparence qui sous-tend le commerce mondial des produits de base, qui reste critique pour la petite économie ouverte de Singapour.

Les critiques disent que les règles du pays, le contrôle et l’application de nombreuses entreprises privées impliquées dans le secteur sont faibles.

Poussé par un désir impérieux d’être une destination favorable aux affaires, ils disent que Singapour a hésité à introduire des règles plus strictes qui pourraient décourager les entreprises de s’installer dans la ville, qui est en concurrence directe avec Londres, Genève et Houston.

«Je pense qu’il y a des inquiétudes légitimes quant à savoir si les ressources pour l’application de la réglementation ont suivi le rythme et si nos régulateurs sont trop conservateurs», a déclaré Mak Yuen Teen, professeur de comptabilité à l’Université nationale de Singapour. “Mon sentiment est que les régulateurs ici sont moins disposés à tester la loi et ne poursuivront que dans des situations de” victoire sûre “.”

Singapour a courtisé les négociants en pétrole, avec de faibles taux d’imposition des sociétés et d’autres avantages © AP

D’autres ont un point de vue différent, faisant valoir qu’aucune quantité de réglementation n’aurait pu arrêter les échecs, en particulier ceux impliquant une irrégularité financière. Les explosions du commerce des produits de base ne sont pas uniques à Singapour, ajoutent-ils, soulignant la récente crise de la dette de Phoenix Commodities, basée à Dubaï.

«Le fait que Singapour ait été l’épicentre de [these collapses] reflète le fait qu’il est l’épicentre du commerce dans la région », a déclaré Craig Pirrong, professeur de finance à l’Université de Houston et auteur de rapports sur le commerce des matières premières. «Ce n’est pas comme si Singapour n’avait pas de lois contre la fraude et n’était pas capable d’une application rigoureuse.»

L’emplacement de Singapour à cheval sur les voies de navigation qui relient la Chine aux marchés mondiaux a contribué à faire de la minuscule cité-état l’un des plus grands carrefours mondiaux de produits de base – et une maison naturelle pour les commerçants, ce que le pays a courtisé avec de faibles taux d’imposition des sociétés et d’autres avantages.

Tous les principaux négociants mondiaux de pétrole, dont Trafigura, Glencore, Vitol et Mercuria, ont des bureaux à Singapour. Ils côtoient les bras commerciaux des majors pétrolières BP et Shell et un groupe d’acteurs locaux agressifs qui ont forgé des positions fortes sur des marchés tels que l’avitaillement ou le carburant marin. Ce sont ces commerçants locaux qui ont eu du mal en 2020.

«Nous avons eu quelques mois fous sur le marché pétrolier», a déclaré Christophe Salmon, directeur financier de Trafigura. «Lorsque nous constatons de tels mouvements de prix, ce sont aussi toujours les entreprises qui spéculent ou qui manquent de cadres de gestion des risques appropriés qui ont des problèmes. C’est ce que nous constatons en Asie du Sud-Est. »

En effet, c’est l’effondrement des prix du pétrole provoqué par la guerre des prix entre l’Arabie saoudite et la Russie et l’épidémie de coronavirus qui ont déclenché la crise de liquidité à Hin Leong et ZenRock Commodities. Ceci, à son tour, a conduit à la découverte ou à l’admission d’irrégularités financières.

Dans le cas de Hin Leong, cela masquait les pertes résultant des échanges sur les marchés à terme et de la vente des stocks de pétrole qui avaient été donnés en garantie de prêts, selon les documents légaux déposés à Singapour. Pour ZenRock, il utilisait la même cargaison de pétrole pour obtenir des prêts de plusieurs banques, selon les déclarations de HSBC, l’un de ses prêteurs, dans des documents judiciaires.

Les deux sociétés sont désormais dirigées par des tiers indépendants qui tentent de conclure un accord de restructuration de la dette avec leurs prêteurs. Ils font également l’objet d’une enquête policière.

Hin Leong et ZenRock n’ont pas répondu aux appels et aux courriels sollicitant des commentaires.

ZenRock a attribué ses difficultés financières à la forte baisse des prix du pétrole brut et à un resserrement du marché du crédit «exacerbé» par la prudence accrue des banques, selon les médias locaux.

Le professeur Mak affirme que le fait de ne pas obliger les entreprises et les administrateurs à rendre compte de leur conduite a contribué à la série d’effondrements. “Nous n’avons certainement pas beaucoup d’expérience pour mettre en prison ou même les disqualifier des administrateurs qui enfreignent les lois”, a-t-il déclaré.

En 2018, l’unité de la criminalité en col blanc de la police de Singapour a ouvert une enquête sur des “déclarations fausses et trompeuses” présumées faites à Noble Group, le commerçant de matières premières qui a failli s’effondrer dans une crise de la dette et de la comptabilité. À ce jour, aucune accusation n’a été portée.

Noble, qui était cotée à Singapour, a toujours défendu sa comptabilité. Les allégations concernant les comptes de l’entreprise ont fait surface en 2014.

Enterprise Singapore, l’agence gouvernementale qui promeut le commerce dans l’État de la ville, a déclaré que le commerce des produits de base était réglementé par la Commodity Trading Act et la Securities and Futures Act.

“Les sociétés commerciales soupçonnées d’avoir enfreint les lois de Singapour peuvent faire l’objet d’une enquête et être traitées conformément à nos lois”, a-t-il ajouté. “Manquement à [commodities trading] la réglementation peut entraîner une infraction passible d’une amende ou d’une peine d’emprisonnement, ou des deux. »

Les banquiers notent également que Hin Leong n’a pas eu à déposer de résultats annuels même si ses revenus ont dépassé 20 milliards de dollars en 2019, selon des documents judiciaires. Cela est dû à sa classification en tant que «société privée exonérée», définie comme une entreprise comptant moins de 20 actionnaires et aucun investisseur privé. “Comment une société à revenus de 20 milliards de dollars ne peut-elle pas être une entité d’intérêt public?” demande le professeur Mak.

Les créanciers de Hin Leong, qui comprennent HSBC, ABC et Société Générale ainsi que les banques locales DBS, OCBC et UOB, doivent près de 4 milliards de dollars.

L’emplacement de Singapour à cheval sur les voies de navigation qui relient la Chine aux marchés mondiaux a contribué à faire de la ville l’un des plus grands carrefours mondiaux de produits de base © Bloomberg

L’autorité comptable et de réglementation des entreprises de Singapour a déclaré que «la plupart des sociétés privées adoptent des normes comptables similaires à celles prescrites pour les sociétés cotées et aux normes comptables internationales. . . [they] sont également tenus de fournir des informations comparables aux sociétés cotées à Singapour, ainsi qu’aux sociétés constituées à l’étranger ».

Les échecs récents à Singapour ont également mis en lumière des problèmes plus larges liés au commerce des matières premières. Il s’agit notamment de pratiques agressives de prêt et de systèmes papier archaïques qui sont vulnérables aux abus et à la contrefaçon.

Baldev Bhinder, directeur général du cabinet d’avocats basé à Singapour Blackstone and Gold, a déclaré que les personnes qui ont diffamé la cité-état pour les récents effondrements devraient également examiner le rôle joué par le secteur bancaire.

«Les projecteurs sont braqués sur les commerçants pour certaines pratiques pointues et de mauvaise qualité, mais aussi sur les banques pour de meilleures pratiques de prêt», a déclaré M. Bhinder.

Il a ajouté: “Je suis toujours frappé par la façon dont les entreprises de toutes formes et tailles ont parfois accès à un montant surprenant de financement.”

Le négoce de matières premières est une activité à forte intensité de capital – il en coûte des dizaines de millions de dollars pour remplir un pétrolier – et les frais de prêt aux acteurs locaux tels que Hin Leong et ZenRock peuvent être jusqu’à deux fois et demi plus élevés que ceux des accords avec le secteur des dirigeants tels que Vitol et Trafigura, selon les dirigeants de l’industrie.

Un banquier chevronné de l’industrie dit qu’il a été stupéfait de découvrir Agritrade International, un commerçant relativement petit qui s’est effondré en février, avait obtenu 1,54 milliard de dollars de crédit de 26 prêteurs différents.

“C’est un chiffre vraiment stupéfiant”, a-t-il dit, ajoutant qu’il espérait que les autorités de réglementation de Singapour mettraient en place un registre de crédit afin que les banques puissent vérifier les facilités bancaires accordées aux négociants en matières premières par d’autres prêteurs.

L’autorité monétaire de Singapour, l’autorité de régulation financière du pays, a déclaré qu’elle encourageait «la transparence et l’utilisation équitable par les banques vis-à-vis de leurs clients et contreparties». «Dans leur gestion du risque de crédit, les banques devraient appliquer des évaluations de crédit judicieuses aux emprunteurs individuels et ne pas compter sur une réduction des risques sectoriels à grande échelle», a-t-il déclaré.

Pour M. Salmon de Trafigura, les problèmes de Singapour ont également mis en évidence la nécessité de plateformes électroniques mondiales pour traiter les documents qui sous-tendent le commerce des produits de base.

L’achat et la vente de matières premières sont encore largement un processus papier, les banques s’appuyant sur des connaissements ou des récépissés d’entrepôt comme titres de propriété et garanties pour le financement des marchandises.

«L’un des moyens d’atténuer la fraude est de renforcer les systèmes. Une solution complète de blockchain pourrait prendre des années, mais les connaissements électroniques pourraient être un pas en avant important », a déclaré M. Salmon.

Quelles que soient les solutions choisies, les banquiers et les dirigeants de l’industrie affirment que la pression est exercée sur les autorités pour montrer qu’elles peuvent gérer la restructuration ou la liquidation des commerçants effondrés et prendre des mesures fermes pour empêcher que cela ne se reproduise. Sinon, Singapour pourrait ne pas réaliser ses ambitions d’être le premier centre mondial de négoce de matières premières.

«Je ne doute pas que Singapour fera un exemple (ou des exemples) pour encourager les autres», A déclaré le professeur Pirrong. “Il a la réputation d’imposer des sanctions assez sévères pour une variété de crimes.”

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