Les États-Unis épargnent les terres rares dans la guerre commerciale en Chine

Les États-Unis ont exclu les terres rares de leur liste finale de tarifs contre 200 milliards de dollars d’exportations chinoises, décision qui souligne la dépendance du pays vis-à-vis de la fourniture chinoise des éléments de niche utilisés dans les smartphones et les moteurs de voitures électriques.

La Chine fournit environ 75% des importations américaines de composés de terres rares, ce que le représentant américain a déclaré en juillet pourrait être affecté par les droits de douane. La Chine est également un grand fabricant d'aimants de terres rares utilisés dans les éoliennes et les moteurs de voitures électriques, un produit qui a également été retiré de la liste publiée lundi.

Cette décision reconnaît la position dominante de la Chine dans la fourniture de terres rares, que Beijing considère comme une ressource stratégique depuis l’ancien dirigeant Deng Xiaoping. En 2010, la Chine a coupé l'approvisionnement en terres rares au Japon après qu'un capitaine de pêche chinois ait été arrêté dans des eaux contestées en mer de Chine orientale.

"Il semble que les États-Unis se soient complètement retirés, presque certainement à la demande des consommateurs américains qui s'inquiètent de leur capacité à concurrencer les opérateurs historiques étrangers et de leur assurer une source d'approvisionnement alternative à court terme", a déclaré Ryan. Castilloux, directeur général du cabinet de conseil Adamas Intelligence.

Alors qu'un certain nombre de projets d'extraction de terres rares hors de Chine ont vu le jour depuis 2010, le pays produit toujours plus de 80% de l'approvisionnement mondial. Une société chinoise, Shenghe Resources, détient également une participation dans l’une des seules mines de terres rares des États-Unis, la mine Mountain Pass, en Californie.

Alors que la Chine pourrait exercer des représailles sur les derniers tarifs en limitant l'offre de terres rares, les analystes estiment que cela ne ferait que pousser les sociétés américaines à acheter auprès de sociétés étrangères. En outre, la Chine compte sur la consommation américaine de certains éléments tels que le lanthane et le cérium, qui sont utilisés dans les catalyseurs par l'industrie pétrolière et gazière.

«Sans les achats américains, la Chine aurait un problème majeur d’offre excédentaire», a déclaré M. Castilloux.

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Les terres rares sont un groupe de 17 éléments qui, contrairement à ce que le terme suggère, sont relativement abondants dans la croûte terrestre. Les États-Unis ont importé plus de 17 000 tonnes de composés de terres rares en 2017, selon le cabinet de conseil Roskill, dont 10 000 tonnes de composés de lanthane et 3 600 composés de cérium provenant de Chine.

La croissance de la demande de terres rares devrait provenir des éoliennes et des voitures électriques, qui utilisent des aimants permanents au néodyme-fer-bore. Selon Roskill, la demande de terres rares devrait augmenter de plus de 8% cette année.

«En ce qui concerne les groupes motopropulseurs automobiles, les aimants permanents à base de terres rares sont la crème de la crème qui vous permet d’accroître votre efficacité. "La Chine a conquis cette capacité de production et il n'y a que quelques rares sociétés en dehors du pays."

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