Économie

Les diplômés F-35 (enfin) de sa phase de test en vol, mais la turbulence reste

Lockheed Martin de ( NYSE: LMT ) Le F-35 a effectué son dernier vol d’essai en vol le 11 avril, mettant ainsi fin à onze années d’essais, dont 9 200 sorties et 17 000 heures de vol dans diverses conditions. C’est une étape importante pour la plate-forme d’armement la plus chère de l’histoire, mais des défis demeurent avant que le combattant puisse être déclaré le succès que les investisseurs de Lockheed espèrent qu’il sera.
Des tests sûrs et finalement réussis
Les responsables du programme ont été agréablement heureux d’annoncer l’achèvement du dernier vol d’essai dans la phase de développement et de démonstration du système (SDD) du cycle de vie du F-35, au cours de laquelle plus de 65 000 points ont été évalués. Malgré les technologies de pointe du F-35 et les exigences relatives aux atterrissages verticaux et autres innovations, il n’y a pas eu de blessés ni de morts et aucun aéronef perdu depuis plus de 11 ans depuis que le prototype a volé en décembre 2006.
Un F-35 atterrit à Naval Air Station Patuxent River dans le Maryland après un vol d’essai. Source de l’image: Lockheed Martin.

Greg Ulmer, vice-président de Lockheed Martin et directeur général du programme F-35, a déclaré: «Le programme d’essais en vol du F-35 représente le programme d’essais en vol le plus complet, le plus rigoureux et le plus sûr de l’histoire de l’aviation. L’équipe conjointe du gouvernement et de l’industrie a démontré une collaboration et une expertise exceptionnelles, et les résultats ont donné aux hommes et aux femmes qui pilotent le F-35 une grande confiance dans sa capacité de transformation.
Maintenant que les tests de développement sont terminés, les essais du F-35 passeront à un stade où Lockheed mettra à jour et améliorera les composants spécifiques de l’avion et effectuera des essais au fur et à mesure. Alors que les vols SDD sont terminés, la phase de développement se poursuivra avec un test et une évaluation opérationnels suivis d’une décision du Pentagone sur l’opportunité de passer à la production d’avions à plein régime.
Des problèmes subsistent
Alors que le développement du F-35 a obtenu des notes élevées pour la sécurité, il y a eu beaucoup de drames en cours de route. Les coûts du programme, y compris les goulets d’étranglement dans la chaîne d’approvisionnement, sont allés bien au-delà des attentes initiales, si bien que le Pentagone a été contraint de réévaluer s’il fallait poursuivre le développement en 2010.
Plus récemment, les expéditions de F-35 ont été arrêtées l’année dernière en raison de la corrosion autour des trous de fixation. Lockheed et le Pentagone ont rapidement trouvé comment résoudre le problème, mais le département de la Défense (DoD) a de nouveau arrêté d’accepter de nouvelles livraisons d’avions en raison d’un différend avec Lockheed Martin sur qui va payer pour le correctif. Un rapport annuel de l’unité d’essai du DoD a appelé les efforts pour améliorer la fiabilité du combattant ” stagnant , “dire la disponibilité de l’avion pour les missions au besoin se situe à environ 50%.
Les coûts continuent d’être un problème. Les fonctionnaires du Pentagone en Mars exprimé sa frustration face au rythme des négociations sur le prochain lot de F-35 à commander, et le gouvernement a averti qu’il pourrait être forcé de réduire sa commande totale de F-35 par autant que le tiers, ou environ 590 avions, en raison des coûts élevés d’exploitation et de maintenance l’avion.
Lockheed est dans une situation difficile quand il s’agit de prix. Comme chaque lot de jets devrait être vendu à un prix inférieur à la commande précédente, l’entreprise doit veiller à ne pas abandonner trop tôt et à compromettre la rentabilité totale du programme. Mais avec le président Donald Trump à la tête d’un groupe de critiques des coûts F-35 et louant des solutions de rechange à moindre coût de Boeing , l’entreprise est dans une position de négociation difficile.
Un succès, mais quel succès?
Les actionnaires de Lockheed peuvent porter un toast avec les responsables de l’entreprise pour célébrer cette étape, sachant que le F-35 est une machine de guerre mortelle et qu’il n’y a pas de soucis que le F-35 pourrait simplement être un raté . Mais alors qu’il semble certain que le F-35 va commander des cieux dans le monde entier pour les décennies à venir, malheureusement, la rentabilité globale de l’avion pour Lockheed au cours de cette période est beaucoup moins claire.
Lockheed Martin savait qu’il relevait un défi quand il a battu Boeing pour produire l’avion de combat le plus sophistiqué jamais construit, un programme qui devrait générer plus de 1 billion de dollars de revenus pour les fournisseurs au cours de ce siècle. Avec des défis viennent des revers, et des dépenses inattendues.
L’échec du F-35, aussi éloigné soit-il, aurait été une catastrophe pour Lockheed. Heureusement, ce résultat est maintenant hors de la table. Mais jusqu’à ce que l’entreprise trouve un moyen de résoudre les problèmes de coûts et démontre qu’elle peut maintenir des marges sur le F-35 malgré le recul du Pentagone, les jalons du F-35 ne sont pas une raison pour acheter des actions Lockheed.

Lou Whiteman n’a aucune position dans l’un des stocks mentionnés. The Motley Fool n’a aucune position dans l’un des stocks mentionnés. Le fou Motley a un politique de divulgation .

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