Les combattants anti-Assad se retirent des zones clés de la province syrienne d'Idlib

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Bâtiments détruits dans une zone contrôlée par les forces du régime syrien près de la ville de Khan Cheikhoun, dans la province d'Idlib, le 19 août 2019.
Bâtiments détruits dans une zone contrôlée par les forces du régime syrien près de la ville de Khan Cheikhoun dans la province d'Idlib, le 19 août 2019. – / AFP

Il s’agit sans aucun doute d’un tournant dans l’offensive menée par Damas et son allié russe pendant plus de trois mois dans la province d’Idlib. En quelques heures, la bataille de Khan Cheikhoun semble avoir basculé. Mardi 20 août, les combattants du groupe djihadiste Hayat Tahrir Al-Sham (HTS), la force dominante du nord-ouest de la Syrie, ont déclaré dans un communiqué diffusé par Telegram qu'ils s'étaient partiellement retirés de la ville stratégique étaient toujours présents dans la partie sud. L'Observatoire syrien des droits de l'homme (OSDH) signale un retrait total des combattants anti-Assad, des djihadistes ou des rebelles de la ville et des localités de la province voisine de Hama. Mardi matin, l'armée syrienne n'avait pas confirmé son entrée à Khan Cheikhoun.

Les environs de la ville ont été le théâtre de plusieurs jours de violents combats entre forces pro-régime et combattants anti-Assad. Le bastion des insurgés était également la cible d'un bombardement aérien intensif. Lundi, l'armée syrienne a saisi une portion de la route au nord de Khan Sheikhoun, reliant Damas à Alep – une décision suggérant que l'encerclement de la ville de Khan Sheikhoun se préparait.

Ces événements font suite à une grève lundi contre un convoi militaire turc. La scène était tragiquement familière dans le nord-ouest de la Syrie. Elle a été le théâtre d’une violente offensive de plus de trois mois menée par Damas et Moscou, qui a bombardé sans relâche l’infrastructure civile et les positions militaires des insurgés. Un énorme nuage de fumée s'est formé après un bombardement prémoderne dans la province d'Idlib, contrôlée par les djihadistes et les rebelles. Mais lundi, l'objectif était inhabituel: un convoi de l'armée turque a été pris pour cible près de la ville de Maarat Al-Nouman. L’attaque a ravivé les tensions entre Ankara, Damas et Moscou.

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L'accord de Sotchi miné

Selon le ministère turc de la Défense, les frappes ont tué trois civils et douze autres ont été blessés. Aucun détail n'a été donné sur l'identité des victimes. Si les forces turques n'étaient pas touchées, les militants de l'opposition disent qu'un combattant de Faylaq Al-Cham, un groupe d'insurgés proches des services turcs, a été tué lors de l'attaque.

Le convoi, composé de véhicules blindés et de transports de troupes, voyageait sur la route reliant les villes de Maarat Al-Nouman et Khan Cheikhoun, plus au sud, lorsqu'il a été pris pour cible. Selon l'OSDH, des raids russes et syriens ont été menés en aval afin d'empêcher l'avancée de la colonne. Ce sont des véhicules Faylaq Al-Cham qui auraient été touchés par des avions syriens.

Selon Ankara, le convoi devait approvisionner le poste de Morek, l'un des douze points d'observation établis par la Turquie à partir de 2017 à la suite de l'accord d'Astana entre la Russie, la Turquie et l'Iran. Cela devait permettre une "désescalade" dans la province d'Idlib et dans les zones adjacentes tenues par des combattants de l'opposition anti-Assad.

L'attaque de lundi sape l'accord négocié entre la Russie et la Turquie à Sotchi en septembre 2018, dans le but de reporter l'offensive d'un régime contre le bastion des rebelles d'Idlib. L’objectif était de geler les fronts dans le nord-ouest de la Syrie, où vivent près de 3 millions de civils.

Le ministère turc de la défense a souligné que l'incident "Contredit les accords existants, la coopération et le dialogue avec la Fédération de Russie", selon une déclaration publiée lundi. La surprise de l'armée turque est d'autant plus grande que la route empruntée par le convoi avait été précédemment "Fourni à la Fédération de Russie".

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La "détermination syrienne"

Damas a condamné lundi un "Ingérence flagrante" Autorités turques, affirmant que le convoi était "Chargé de munitions" pour "Sauver les terroristes", le terme du régime pour désigner les djihadistes, les rebelles ou les opposants. "Ce comportement hostile du régime turc n'affectera en rien la détermination syrienne", a déclaré une source au ministère syrien des Affaires étrangères, citée par l'agence de presse officielle SANA. Le régime, avec son puissant allié russe, concentre son offensive au sud de la province d'Idlib et au nord de la région limitrophe de Hama.

Située dans ce qui devait être une "zone démilitarisée" entre l'enclave des insurgés et les territoires contrôlés par le gouvernement, la localité de Morek, dans la province de Hama, se trouve aujourd'hui sur une bande de terre grignotée par les avancées des forces prorégimes de ces derniers jours. Morek est proche de Khan Cheikhoun.

"La Turquie ne pouvait que réagir (à ces avancées) " Nawar Oliver, spécialiste des affaires militaires à Omran, un centre d'études stratégiques basé en Turquie et proche de l'opposition, a déclaré lundi. Selon lui, Ankara voulait éviter autant "Son point d'observation de Morek est assiégé" et que Khan Sheikhoun tombe, "Un scénario avec un impact très négatif". Selon l'OSDH, le convoi turc a été bloqué lundi soir au nord de Khan Cheikhoun.

Depuis que les frappes se sont intensifiées à Khan Cheikhoun, de nombreux civils ont fui plus au nord. La Turquie craint une vague supplémentaire de réfugiés et ses frontières sont fermées. Selon l'OSDH, depuis la fin avril, plus de 860 civils ont été tués lors du bombardement des forces pro-gouvernementales dans le nord-ouest de la Syrie.

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