Les cas d'Ebola se multiplient au Congo, avec des femmes et des enfants disproportionnellement malades

Les autorités de la santé publique enquêtent sur 106 autres cas suspects, a indiqué le ministère.

Il s'agit du 10ème foyer depuis 1976 au Congo, où le virus est endémique, et du second cette année. C'est également la deuxième épidémie d'Ebola la plus meurtrière de l'histoire, dépassée par une seule en Afrique de l'Ouest en 2014, lorsque la maladie a tué plus de 11 000 personnes.

En moyenne, le virus Ebola – qui provoque de la fièvre, de graves maux de tête et, dans certains cas, des hémorragies – tue environ la moitié des personnes infectées, mais les taux de mortalité dans les différentes épidémies ont varié. La dernière épidémie au Congo, qui a débuté en août, a un taux de létalité de 57%.

Le ministère a également signalé que 149 personnes ont été récupérées. Cependant, 44 agents de santé ont été infectés par le virus, dont 12 sont décédés.

La province du Nord-Kivu, qui comprend les villes de Beni, Kalunguta et Mabalako, reste l'épicentre de l'épidémie, bien que des cas aient été signalés dans la province voisine de l'Ituri, selon l'Organisation mondiale de la Santé. Les deux provinces sont parmi les plus peuplées du pays et sont limitrophes de l’Ouganda, du Rwanda et du Sud-Soudan.

Non seulement le Nord-Kivu connaît-il une propagation d'Ebola mortelle, mais un conflit de longue durée y est présent, avec 50 groupes armés provoquant des violences intermittentes, selon l'OMS.

L’épidémie d’Ebola au Congo est la deuxième en importance et la deuxième la plus meurtrière
"La riposte à la flambée de maladie à virus Ebola dans le nord-est de la République démocratique du Congo continue de représenter un défi multiforme", a déclaré l'OMS dans un rapport publié jeudi.

L'OMS estime que plus d'un million de réfugiés et de personnes déplacées à l'intérieur de leur pays traversent le Nord-Kivu et l'Ituri et en sortent. Ce mouvement est un facteur de risque potentiel de propagation du virus Ebola. Une autre complication: un nombre élevé de cas de paludisme dans la région.

Déséquilibre de genre

Les femmes et les enfants sont touchés de manière disproportionnée par l'épidémie d'Ebola, a annoncé jeudi l'OMS. À ce jour, les femmes représentaient 62% de l'ensemble des cas dans lesquels le sexe d'un patient était enregistré, tandis que les enfants de moins de 15 ans représentaient 24% des cas.

La "multitude de facteurs" qui contribue probablement à ces chiffres déséquilibrés comprend une plus grande implication dans les pratiques funéraires traditionnelles, la transmission au sein de groupes familiaux (y compris entre mères s'occupant de membres de la famille malades) et l'impact du conflit en cours dans les zones touchées, selon l'OMS.

"Il est à noter que 46% des cas chez les femmes (84 sur 181) ont déclaré avoir assisté à des funérailles, contre 31% des cas chez les hommes (37 sur 118)", a noté l'OMS. Le ministère de la Santé collabore avec l’UNICEF et d’autres partenaires afin de réduire le nombre de femmes et d’enfants infectés.

Premier essai de ce type dans le traitement du virus Ebola au Congo, l'épidémie dépasse les 400 cas

Le ministère a également signalé que plus de 41 000 personnes avaient reçu un vaccin expérimental depuis début août. Le vaccin rVSV-ZEBOV, fabriqué par la société pharmaceutique Merck, s'est révélé hautement protecteur contre le virus mortel lors d'un important essai clinique mené lors d'une épidémie en Guinée, selon l'OMS.

De nouvelles directives publiées jeudi par le Groupe de travail sur l'éthique de la recherche sur la grossesse pour les vaccins, les épidémies et les nouvelles technologies, une équipe internationale de 17 experts, ont pour objectif de s'assurer que les femmes enceintes ne sont plus exclues des vaccins contre les maladies infectieuses émergentes.

Le rapport sur l'état de préparation de la santé publique, qui propose des mesures concrètes pour répondre équitablement aux besoins des femmes enceintes, comprend 22 recommandations. La première est que, lors d’une épidémie comme celle actuelle, le paramètre par défaut devrait être de proposer des vaccins aux femmes enceintes, et non l’inverse. Une autre suggestion est que les décisions sur l'opportunité de proposer des vaccins aux femmes enceintes devraient prendre en compte les risques encourus par les femmes enceintes et leurs bébés si le vaccin est refusé, et pas seulement les risques potentiels du vaccin.

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