Les autorités demandent la confiscation de l’ancienne tablette de Gilgamesh dans le lobby Hobby

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Les procureurs fédéraux ont décidé lundi de confisquer officiellement une rare tablette cunéiforme qui porte une partie de l’épopée de Gilgamesh, l’une des plus anciennes œuvres de littérature du monde, dans un musée sur le thème de la Bible fondé en partie par le président du détaillant d’artisanat Hobby Lobby.

Cet artefact d’argile vieux de 3 600 ans, connu sous le nom de «Gilgamesh Dream Tablet», est originaire de la région qui est aujourd’hui l’Irak et a été importé illégalement aux États-Unis dans les années 2000, le bureau du procureur américain du district oriental de New York a déclaré dans un communiqué.

Une maison de vente aux enchères internationale a vendu la tablette en 2014 à Hobby Lobby pour une exposition au Musée de la Bible à Washington, selon une plainte civile déposée par des procureurs cherchant la confiscation de l’artefact. Malgré les demandes du détaillant et du musée, la maison de vente aux enchères a caché des informations sur la provenance de la tablette, ont indiqué les autorités.

Le musée a coopéré à l’enquête, ont indiqué les procureurs. Charlotte Clay, porte-parole du musée, a déclaré mardi qu’elle soutenait les efforts “pour restituer ce fragment de Gilgamesh en Irak”.

Hobby Lobby a eu à plusieurs reprises des problèmes avec la provenance de ses rares acquisitions depuis 2017, lorsque la société a accepté de confisquer 5500 artefacts et de payer une amende de 3 millions de dollars pour une collection d’anciennes tablettes cunéiformes en argile qui, selon les procureurs, avaient été introduites en contrebande aux États-Unis depuis l’Iraq. . Ces articles, achetés à un revendeur en 2010, ont finalement été remis aux autorités irakiennes.

En mars, Steve Green, président de Hobby Lobby et président du conseil d’administration du musée, a annoncé que davantage d’artefacts seraient envoyés en Égypte et en Irak. Dans une déclaration, il a reconnu qu’il avait «fait confiance aux mauvaises personnes pour me guider et qu’il avait involontairement traité avec des marchands sans scrupules».

La tablette de Gilgamesh, qui mesure 6 pouces par 5 pouces, comprend une partie du poème dans lequel le protagoniste, le roi Gilgamesh d’Uruk, décrit ses rêves à sa mère. Elle les interprète comme la prédiction de l’arrivée d’un nouvel ami.

«Vous le verrez et votre cœur rira», dit-elle à son fils.

Après la guerre du golfe Persique de 1991, des centaines de milliers d’objets, dont de nombreuses tablettes cunéiformes, auraient été pillés dans des sites archéologiques à travers l’Iraq.

“Chaque fois que des biens culturels pillés sont découverts dans ce pays, le gouvernement américain fera tout ce qu’il peut pour préserver le patrimoine en renvoyant ces objets à leur place”, a déclaré le procureur américain Richard P. Donoghue dans le communiqué.

“Dans ce cas, une grande maison de vente aux enchères n’a pas respecté ses obligations en minimisant ses craintes que la provenance d’un important artefact irakien soit fabriquée, et a caché à l’acheteur des informations qui compromettaient la fiabilité de la provenance”, a-t-il déclaré.

Dans des documents judiciaires, les autorités ont retracé la propriété de la tablette jusqu’en 2003, lorsqu’un marchand d’antiquités américain anonyme a acheté une tablette cunéiforme incrustée à la famille d’un marchand d’antiquités jordanien à Londres. Elle et d’autres articles ont ensuite été expédiés aux États-Unis.

Après l’importation et le nettoyage de la tablette, des experts en cunéiforme, un système d’écriture utilisé dans l’ancienne Mésopotamie, “l’ont reconnue comme faisant partie de l’épopée de Gilgamesh”, indique le communiqué.

En 2007, le concessionnaire a vendu la tablette à deux acheteurs et a créé une fausse lettre de provenance affirmant que la tablette se trouvait dans une boîte d’articles achetés lors d’une vente aux enchères de 1981 à San Francisco, selon des documents judiciaires.

Un propriétaire ultérieur de la tablette a fourni cette lettre à la maison de vente aux enchères, ont déclaré les procureurs.

“Le marchand d’antiquités a informé la maison de vente aux enchères que la provenance ne résisterait pas à l’examen et ne devrait pas être utilisée dans le cadre d’une vente publique”, a déclaré le bureau du procureur américain.

En 2014, la tablette a été vendue par la maison de vente aux enchères à Hobby Lobby dans le cadre d’une vente privée de 1 674 000 $ à exposer au musée, selon les archives judiciaires.

Environ trois ans plus tard, un conservateur du musée, effectuant une recherche de diligence raisonnable sur les artefacts, a demandé plus d’informations sur la provenance de la tablette.

“Malgré les demandes du musée et du Hobby Lobby, la maison de vente aux enchères a caché des informations sur la provenance de la tablette”, ont déclaré les procureurs. Mme Clay, la porte-parole du musée, a déclaré mardi que «avant d’afficher l’article en 2017, nous avons informé l’ambassade d’Irak que nous l’avions en notre possession, mais des recherches approfondies seraient nécessaires pour établir la provenance».

Elle a ajouté: «Nous avons poursuivi ces discussions privées avec des responsables irakiens.»

Dans un procès intenté mardi, Hobby Lobby a accusé la maison de vente aux enchères Christie’s de “conduite trompeuse et frauduleuse” en rapport avec une ancienne tablette portant un fragment de Gilgamesh.

La poursuite revendique «fraude et violation d’un mandat explicite et implicite» en rapport avec la tablette, et demande le remboursement de ce qu’elle a payé pour la tablette.

Dans un communiqué publié mardi, Christie’s a déclaré que le procès était lié à l’admission par un concessionnaire non identifié d’une activité illégale «antérieure à l’implication de Christie» avec la tablette.

“Nous examinons toutes les déclarations qui nous ont été faites par les propriétaires précédents et nous réserverons nos droits dans cette affaire”, a déclaré la maison de vente aux enchères. “Les affirmations contenues dans le dossier qui suggèrent que Christie’s avait connaissance de la fraude ou de l’importation illégale d’origine ne correspondent pas à notre enquête.”

Bien que le gouvernement ait décidé de prendre officiellement possession de la tablette lundi, il la détient depuis septembre 2019, lorsque des agents du Département de la sécurité intérieure l’ont saisie dans le musée.

La tablette est actuellement détenue par le ministère de la Sécurité intérieure dans un entrepôt sécurisé, a déclaré mardi John Marzulli, porte-parole du bureau du procureur américain.

Si le gouvernement réussit à obtenir une ordonnance de confiscation d’un juge, l’artefact peut être renvoyé en Irak, qui a déposé une requête pour sa récupération auprès des douanes et de la protection des frontières des États-Unis.

Peter C. Fitzhugh, un agent spécial chargé des enquêtes sur la sécurité intérieure qui a travaillé sur cette affaire, a déclaré dans un communiqué: «Nous sommes fiers de notre enquête qui a abouti à cette reconquête d’une partie de l’histoire culturelle de l’Iraq. Cette tablette rare a été pillée en Irak et vendue des années plus tard dans une grande maison de vente aux enchères, avec une provenance douteuse et non étayée.

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