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Les Archives nationales aident à révéler le grand mythe du sport américain

“Pourquoi un homme qui essaie de faire ce que son public attend de lui et pour lequel il paie, devrait-il être la cible d’abus ignobles, tout cela à cause de sa couleur de peau ?

« L’instinct de l’homme n’a-t-il pas lui-même son assentiment ? Retirez le voile de la civilisation et vous trouverez la race humaine assez égale moralement. En science, nous avons merveilleusement avancé, mais moralement, très peu, voire rien du tout. Nous devrions tous cultiver le sens du fair-play.

Alors écrit le premier homme noir autorisé à se battre pour (et à gagner) le championnat du monde des poids lourds, Jack Johnson. Vers 1921. Sur feuilles de bloc-notes lignées. En cursif. Au crayon.

Il s’agit d’une page de son autobiographie manuscrite, d’un jaune brunâtre maintenant, dont certaines ont été dévoilées vendredi dernier par le National Archives Museum, ainsi qu’une myriade d’autres artefacts, comme la veste bleue portée par l’ancien président George W. Bush lorsqu’il a lancé le premier lancer après 11/09 — dans sa toute première exposition sportive.

Mais ce qui a attiré mon attention, ce sont les éléments qui ont rappelé – comme l’a réfléchi Johnson – à quel point les sports ont été, et sont encore souvent, un terrain contesté pour les idéaux égalitaires que nous défendons pour les incarner : méritocratie, équité, inclusivité, égalité. Les mêmes problèmes que nous voyons toutes ces années plus tard se manifestent dans des choses comme le procès pour discrimination de l’entraîneur de la NFL Brian Flores contre la ligue, les joueuses de football devant lutter pour des prix équitables pour la Coupe du monde ou, bien sûr, l’exil de Colin Kaepernick. C’est pourquoi le sport est une boîte de Pétri parfaite pour la protestation et le changement social.

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Par exemple, exposée à “All American : The Power of Sports”, une photo d’une équipe de football entièrement composée de l’armée noire de 1926. Ils ont été séparés des joueurs de football blancs de l’académie de service, qui ont été dorés pendant les années folles par des journalistes sportifs. comme Grantland Rice, qui fit de cette époque l’âge d’or du sport.

Il y a une photo de femmes japonaises jouant au baseball dans un camp d’internement à l’est de la Sierra Nevada en Californie, l’un des 10 endroits où le gouvernement américain a emprisonné des Japonais vivant ici pendant la Seconde Guerre mondiale. Les femmes ont été photographiées apparaissant, si vous pouvez l’imaginer, heureuses.

Il y a une lettre d’un lieutenant de l’armée noire Jack Robinson en 1944 à propos d’un chauffeur de bus blanc exigeant qu’il quitte un siège à côté d’une femme que le chauffeur de bus croyait à tort être blanche. Cela a conduit le lieutenant, qui était un athlète célèbre à UCLA et deviendrait le premier joueur noir de la Ligue majeure de baseball en 60 ans, à être traduit en cour martiale pour insubordination. Robinson a écrit sur du papier non ligné avec l’en-tête McCloskey General Hospital, Temple, Texas, à l’assistant civil du secrétaire à la guerre.

La conservatrice de l’exposition, Alice Kamps, a admis ne pas être une passionnée de sport. Ce qui l’a poussée à concevoir l’exposition, a-t-elle dit, était plutôt son intérêt pour l’étude de l’identité nationale.

“J’ai été vraiment intrigué d’apprendre comment le sport était utilisé à la fin du 19e siècle, au début du 20e siècle, comme une mode presque prescriptive pour créer de bons citoyens dans les écoles et sur les terrains d’entraînement militaire, en raison des valeurs que le sport enseigne”, Kamps a expliqué. « Et vous pouvez également le voir dans une partie de la propagande. Par exemple, il y a une affiche dans l’exposition qui dit : “C’est l’Amérique”.

Et une autre affiche d’un Pvt. Joe Louis, qui a suivi Johnson en tant que champion du monde des poids lourds noirs, a été utilisé pour rallier les hommes noirs qui craignaient de rejoindre à nouveau une armée séparée pour une autre campagne de la guerre mondiale.

“Le gouvernement, en collaboration avec les principales franchises sportives professionnelles, l’athlétisme universitaire et les sports olympiques américains, a intentionnellement transmis des messages et des images particuliers dans un effort concerté pour façonner les attitudes culturelles sur la race, le sexe et la masculinité”, a déclaré David, historien du sport à la retraite de l’Université George Mason. Wiggins, l’un des nombreux universitaires qui ont consulté les archives, a écrit dans un e-mail, “ainsi que des notions appropriées sur la guerre, le patriotisme et le fait d’être un” bon Américain “”.

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En effet, la collection n’a pas été extraite des greniers poussiéreux des petites villes ou des collectionneurs de souvenirs. Il provenait principalement des réserves du gouvernement. L’Autorité de réinstallation de guerre. Bibliothèques présidentielles. Le secrétaire à la guerre. Le Bureau des prisons, où la lettre de Johnson a été déposée depuis son passage à Leavenworth après avoir été condamné à tort pour avoir enfreint la loi Mann, également connu sous le nom de White Slave Traffic Act de 1910. C’était une loi adoptée dans le but de piéger les hommes noirs comme Johnson qui osaient avoir des relations avec des femmes blanches. Il a accusé ces hommes d’avoir transporté des femmes blanches à travers les frontières de l’État à des fins de prostitution.

“Il y avait ces situations où le sport était utilisé pour essayer de contrôler le comportement de certains groupes ou pour cultiver certains traits”, a expliqué Kamps. “Mais ensuite, ces groupes ont pu en quelque sorte inverser la tendance et utiliser le sport pour répondre à leurs propres besoins et exprimer leur propre identité et leur pouvoir.”

On a trouvé au Bureau des affaires indiennes, qui supervisait entre autres les internats dans lesquels les enfants amérindiens étaient forcés de les dépouiller de leur culture, se trouvaient des lettres de l’un de ses sujets les plus célèbres, l’athlète sans pareil Jim Thorpe. Dans certains cas, il exigeait son salaire d’un contrat qu’il avait signé et qui, comme tant de traités signés par des autochtones avec le gouvernement fédéral, n’était pas respecté. Également à l’écran : les médailles d’or que le Comité International Olympique a données à la famille de Thorpe au début des années 1980 pour remplacer la paire qu’il lui avait retirée qu’il avait gagnée en 1912. Le comité a alors déclaré qu’il avait violé ses règles amateurs en jouant au baseball d’une ligue mineure. quelques étés. Beaucoup pensaient qu’il souffrait de l’indignité parce qu’il était indien.

“Indépendamment de leurs difficultés et des mauvais traitements horribles infligés par le gouvernement, ces personnes pourraient exercer une certaine capacité d’action et réaliser un sens de la communauté et des camaraderies indispensables en participant à des activités sportives et récréatives”, a écrit Wiggins. “C’était un moyen pour ces personnes d’essayer de maintenir un sentiment d’identité culturelle alors que des tentatives étaient faites pour les dépouiller de leur dignité et, dans certains cas, de tout leur mode de vie.”

En effet, ce que révèle avant tout cette exposition, c’est la mythologie du sport comme piliers d’une démocratie pluraliste.

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