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L’effet de réchauffement des gaz à effet de serre a été “ surestimé ”, maintenant les climatologues savent peut-être pourquoi

CAMBRIDGE, Massachusetts – L’effet de réchauffement des gaz à effet de serre a été surestimé et une équipe internationale de chercheurs en a peut-être identifié la raison.

Les particules de fumée préservées pendant des centaines d’années en Antarctique changent la façon dont les experts du changement climatique perçoivent l’impact des gaz à effet de serre sur la planète. En particulier, prédire comment les températures de surface de la Terre réagissent à ces gaz, qui emprisonnent la chaleur de la lumière du soleil dans notre atmosphère, a longtemps été un défi. Les scientifiques ont mis en garde contre l’impact dévastateur de même légers changements des températures océaniques au cours des dernières années. Maintenant, cette dernière découverte qui en révèle davantage sur la façon dont les incendies d’origine humaine avant même l’industrialisation étaient toujours importants.

«La plupart des études ont supposé que moins d’incendies avaient eu lieu à l’ère préindustrielle», déclare l’auteur principal Dr Loretta Mickley, climatologue à Harvard, dans un déclaration. «Les carottes de glace suggéraient un passé beaucoup plus fougueux – du moins dans l’hémisphère sud.»

L’équipe internationale a réalisé des simulations informatiques des incendies de forêt et les pratiques de brûlage des peuples autochtones en Australie, en Afrique et en Amérique du Sud.

«Les simulations informatiques d’incendies montrent que l’atmosphère de l’hémisphère sud aurait pu être très enfumée au siècle précédant la révolution industrielle. Les concentrations de suie dans l’atmosphère étaient jusqu’à quatre fois plus élevées que les études précédentes le suggéraient », explique Jed Kaplan, professeur agrégé à l’Université de Hong Kong et co-auteur de l’étude. «La plupart de ces problèmes ont été causés par le brûlage généralisé et régulier pratiqué par les peuples autochtones dans la période précoloniale.

L’étude publiée dans Progrès scientifiques jette un éclairage nouveau sur le changement climatique.

Comment l’activité du feu des générations précédentes peut aider à prédire l’avenir

La modélisation suggère que, à mesure que les changements d’utilisation des terres réduisaient l’activité des incendies, les émissions de l’industrie augmentaient. La clé réside dans les aérosols de fumée importants qui ont été identifiés dans les échantillons de carottes de glace préindustrielles de l’hémisphère sud.

«Jusqu’à présent, l’ampleur de l’activité d’incendie passée, et donc la quantité de fumée dans l’atmosphère préindustrielle, n’a pas été bien caractérisée », déclare le premier auteur, le Dr Pengfei Liu, également de Harvard. «Ces résultats sont importants pour comprendre la évolution du changement climatique des années 1750 à aujourd’hui, et pour prédire le climat futur.

Ils pourraient aider à prévoir à quelle vitesse les températures de surface augmenteront en réponse à l’augmentation des gaz à effet de serre. C’est la plus grande incertitude du changement climatique. Le calcul des effets de réchauffement et de refroidissement dans l’atmosphère est compliqué. Les gaz à effet de serre chauffent la surface de la planète. Particules d’aérosol des volcans, les incendies et autres combustions le refroidissent en bloquant la lumière du soleil ou en semant la couverture nuageuse.

Comprendre la sensibilité à chacun des effets et comment ils interagissent est essentiel. La plupart des modèles climatiques s’appuient sur les niveaux passés pour valider les prévisions. Les gaz à effet de serre sont bien documentés, mais la quantité d’aérosols de fumée ne l’était pas jusqu’à présent.

Les chercheurs se sont donc tournés vers l’Antarctique, où la glace emprisonnait les particules émises par les incendies en Australie, en Afrique et en Amérique du Sud. Ils ont mesuré la suie, un composant clé de la fumée, déposée dans un réseau de 14 noyaux provenant de tout le continent fournis par des collaborateurs.

«Suie déposée dans la glace du glacier reflète directement les concentrations atmosphériques passées », déclare le co-auteur de l’étude, le Dr Joe McConnell, du Desert Research Institute du Nevada. «Les carottes de glace bien datées fournissent les enregistrements à long terme les plus fiables.»

La découverte a été une surprise. Pourtant, cela confirme d’autres enregistrements de carottes de glace qui suggèrent que les humains endommageaient l’atmosphère bien avant la révolution industrielle. Les gens exploitaient et fondaient du cuivre en Amérique du Sud dès 1400 avant JC. Les Incas ont introduit la fusion du minerai d’argent, qui contient souvent du plomb, au XVe siècle. La pollution de l’air a pris de l’ampleur lorsque les conquistadors espagnols ont envahi l’Amérique du Sud au XVIe siècle.

Les gaz à effet de serre vus sous un nouvel angle dans le futur?

La sous-estimation de l’effet de refroidissement des particules de fumée dans le monde préindustriel a des implications importantes. Il suggère que les modèles climatiques ont surestimé l’impact des émissions de gaz à effet de serre pour tenir compte de l’augmentation des températures de surface.

«Les climatologues savent que la génération la plus récente de modèles climatiques surestimait la sensibilité de la température de surface aux gaz à effet de serre», dit Liu. «Mais nous ne savons pas pourquoi ni de combien. Cette recherche offre une explication possible.

Il est essentiel de comprendre les conséquences potentielles sur les personnes pour mettre en œuvre des stratégies visant à réduire la menace future.

“Clairement le monde se réchauffe, mais la question clé est de savoir à quelle vitesse il se réchauffera alors que les émissions de gaz à effet de serre continuent d’augmenter », ajoute Mickley. «Cette recherche nous permet d’affiner nos prévisions pour aller de l’avant.»

L’écrivain SWNS Mark Waghorn a contribué à ce rapport.

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