L’économie allemande, centrale européenne, des contrats pour la première fois depuis des années

BERLIN – L’économie allemande s’est contractée pour la première fois en trois ans et demi, confirmant que l’ancre de l’économie européenne perd de la vigueur après des années de forte croissance et de risques croissants pour le continent.

Le produit intérieur brut allemand a reculé de 0,8% en termes annualisés au troisième trimestre, le pire résultat depuis le début de 2013 et contrairement à l’économie américaine qui a connu une croissance annuelle de 3,5% au troisième trimestre.

Les économistes et les dirigeants interrogés par le Wall Street Journal ont déclaré que la plus grande économie d’Europe risquait de se redresser au cours des prochains mois. Mais ils préviennent que le rythme de la croissance va ralentir et ils soulignent un certain nombre de risques pour ce scénario.

L’une est la politique commerciale conflictuelle du président américain Donald Trump, qui menace de saper l’économie allemande axée sur les exportations. D'autres vont d'un possible retour de l'inquiétude des marchés sur le sort de la monnaie unique européenne à un ralentissement de la croissance en Chine, qui constitue depuis longtemps un marché clé pour les produits allemands.

Un projet d’accord conclu cette semaine pour sceller le départ du Royaume-Uni de l’UE pourrait apaiser certaines inquiétudes, mais il subsiste d’énormes doutes quant à l’approbation de cet accord par le Parlement britannique.

L’Allemagne représente plus d’un cinquième du PIB de l’Union européenne et constitue son principal moteur de croissance depuis une décennie. Un ralentissement économique pourrait avoir de profondes répercussions sur le plus grand marché du monde.

Le ralentissement de l'économie allemande a freiné la croissance des 19 membres de la zone euro, a annoncé mercredi l'office des statistiques de l'UE. Le PIB combiné des pays qui partagent l'euro a progressé au troisième trimestre à un taux annualisé de 0,7%, soit la plus faible performance depuis début 2013, alors que la zone euro était aux prises avec une crise de la dette publique et bancaire. Outre l'Allemagne, la croissance économique s'est ralentie en Italie et aux Pays-Bas, deux économies fortement dépendantes également des exportations.

«Les conflits commerciaux constituent le principal facteur de risque, qui pourrait s’étendre au cours des prochains mois», a déclaré Ralph, économiste en chef à la German Mechanical Engineering Industry Association. "Un mois sans croissance ne devrait pas déclencher la panique, mais nous constatons en même temps que les taux de croissance s'affaiblissent et qu'il y a beaucoup d'inconnues."

Un SUV Volkswagen Touran se trouve sur un convoyeur surélevé sur la chaîne de montage d'une usine de Wolfsburg, en Allemagne.

Un SUV Volkswagen Touran se trouve sur un convoyeur surélevé sur la chaîne de montage d'une usine de Wolfsburg, en Allemagne.

Photo:

Krisztian Bocsi / Bloomberg Nouvelles

Avec son important excédent commercial, l’économie allemande figure parmi les principaux gagnants de la mondialisation aux côtés de la Chine. Une augmentation des barrières commerciales serait une terrible nouvelle pour les entreprises allemandes dont les chaînes d'approvisionnement s'étendent sur toute la planète.

L’industrie allemande reste incertaine quant à l’incidence de la politique commerciale des États-Unis sur ses activités. Quand constructeur de voitures de luxe

            BMW
AG

révisé à la baisse ses chiffres des bénéfices clés la semaine dernière, la société a averti que même ces prévisions pourraient ne pas se concrétiser huit semaines avant la fin de l'année.

«Le conflit commercial entre les États-Unis et la Chine pèse lourdement sur l’économie mondiale», a déclaré Nicolas Peter, directeur financier de BMW. "Si les conditions se détérioraient considérablement, nous ne pouvons pas exclure que cela aurait un impact sur nos prévisions."

Cet été, lorsque le président Trump a commandé 25% de droits de douane sur des marchandises chinoises d’une valeur supplémentaire de 200 milliards de dollars, un navire à destination des États-Unis transportant deux grandes machines à presser construites par la société allemande.

            Heidelberger Druckmaschinen
AG

dans une usine en Chine a été forcé d’accoster au Canada et ses clients ont sauté par-dessus le prix de l’augmentation de 25%.

«En fin de compte, nous avons vendu les machines à quelqu'un d'autre», a déclaré un porte-parole de Heidelberger Druck, ajoutant que la société exporte généralement d'Europe vers les États-Unis.

La faiblesse de l’industrie automobile a été la principale cause du déclin de l’Allemagne au troisième trimestre, mais l’affaiblissement de la situation dans la plus grande économie d’Europe a une base plus large.

Les exportations allemandes de biens – par opposition aux services – ont diminué de 1,2% en septembre par rapport à la même période de l'année dernière, entraînées par une baisse de 2,2% des livraisons à destination des pays tiers, selon l'organisme de statistique.

Dans le même temps, les prévisions d'exportation du secteur manufacturier ont atteint leur plus bas niveau en presque deux ans en octobre, selon une enquête réalisée auprès de 2 300 produits environ par l'Institut Ifo, un groupe de réflexion sur les aspects économiques de l'offre.

Dans ce contexte, le gouvernement allemand et les instituts économiques ont déjà réduit leurs perspectives. Le conseil des experts économiques du gouvernement prévoit maintenant une croissance de seulement 1,6% cette année, contre 2,3% prévue précédemment. Pour 2019, ils prédisent une croissance de 1,5%.

"L'activité économique a clairement passé son apogée", a déclaré Stefan Schneider, économiste à la Deutsche Bank.

Pour l’instant, les économistes et les dirigeants d’entreprises estiment que la récession ne semble pas imminente, mais dès que les indicateurs fondamentaux commencent à s’effondrer, ils préviennent de nouveaux chocs qui pourraient faire ressurgir l’économie allemande.

«L’incertitude est palpable», déclare M. Wiechers.

Écrire à William Boston à william.boston@wsj.com et Nina Adam à nina.adam@wsj.com

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